El telescopio espacial James Webb ya puede haber encontrado la galaxia más antigua jamás vista

La galaxia GLASS-z13 fotografiada por el JWST. 
Crédito:
NASA, ESA, CSA y STScI/AFP
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Apenas una semana después de que sus primeras imágenes fueran mostradas al mundo, el Telescopio Espacial James Webb pudo haber encontrado una galaxia que existió hace 13.500 millones de años, dijo el Miércoles un científico que analizó los datos.

Conocida como GLASS-z13, la galaxia se remonta a 300 millones de años después del Big Bang, unos 100 millones de años antes que cualquier cosa identificada anteriormente, dijo a la AFP Rohan Naidu, del Centro de Astrofísica de Harvard. 

«Potencialmente estamos viendo la luz estelar más distante que alguien haya visto jamás», dijo.

Cuanto más distantes estén los objetos de nosotros, más tardará su luz en alcanzarnos, por lo que mirar hacia atrás en el universo distante es ver el pasado profundo.

¡JWST potencialmente ha batido récords al detectar una galaxia que existió cuando el universo tenía solo 300 millones de años! La luz de GLASS-z13 tardó 13.400 millones de años en alcanzarnos, ¡pero la distancia entre nosotros ahora es de 33.000 millones de años luz debido a la expansión del universo!

Aunque GLASS-z13 existió en la era más temprana del Universo, se desconoce su edad exacta, ya que podría haberse formado en cualquier momento dentro de los primeros 300 millones de años.

GLASS-z13 se detectó en los llamados datos de «lanzamiento temprano» del principal generador de imágenes infrarrojas del observatorio en órbita, llamado NIRcam, pero el descubrimiento no se reveló en el primer conjunto de imágenes publicado por la NASA la semana pasada.

Cuando se traduce del infrarrojo al espectro visible, la galaxia aparece como una mancha roja con blanco en el centro, como parte de una imagen más amplia del cosmos distante llamada «campo profundo».

Naidu y sus colegas, un equipo de 25 astrónomos de todo el mundo, han enviado sus hallazgos a una revista científica.

Por ahora, la investigación se publica en un servidor de preimpresión, por lo que viene con la advertencia de que aún no ha sido revisada por pares, pero ya ha despertado el interés de la comunidad mundial de astronomía.

«Los registros astronómicos ya se están desmoronando y hay más inestables»tuiteó el científico jefe de la NASA, Thomas Zurbuchen.

«Sí, tiendo a aplaudir solo una vez que la ciencia da como resultado una revisión por pares clara. Pero esto parece muy prometedor», agregó.

Naidu dijo que otro equipo de astrónomos dirigido por Marco Castellano que trabajó con los mismos datos ha llegado a conclusiones similares, «así que eso nos da confianza».

‘Trabajo por hacer’

Una de las grandes promesas del Webb es su capacidad para encontrar las primeras galaxias que se formaron tras el Big Bang, hace 13.800 millones de años.

Debido a que estas están tan lejos de la Tierra, cuando su luz nos alcanza, se ha estirado por la expansión del Universo y se ha desplazado a la región infrarroja del espectro de luz, que Webb está equipado para detectar con una claridad sin precedentes.

Naidu y sus colegas revisaron estos datos infrarrojos del Universo distante, en busca de una firma reveladora de galaxias extremadamente distantes.

Por debajo de un umbral particular de longitud de onda infrarroja, todos los fotones (paquetes de energía) son absorbidos por el hidrógeno neutro del Universo que se encuentra entre el objeto y el observador.

Mediante el uso de datos recopilados a través de diferentes filtros infrarrojos apuntados a la misma región del espacio, pudieron detectar dónde ocurrieron estas caídas de fotones, a partir de las cuales infirieron la presencia de estas galaxias más distantes.

«Buscamos en todos los primeros datos galaxias con esta firma tan sorprendente, y estos fueron los dos sistemas que tenían, con mucho, la firma más convincente», dijo Naidu.

Una de ellos es GLASS-z13, mientras que el otro, no tan antiguo, es GLASS-z11.

«Hay pruebas sólidas, pero aún queda trabajo por hacer», dijo Naidu.

En particular, el equipo quiere pedir a los gerentes del Webb tiempo de telescopio para llevar a cabo la espectroscopia, un análisis de la luz que revela propiedades detalladas, para medir su distancia precisa.

«En este momento, nuestra suposición de la distancia se basa en lo que no vemos; sería genial tener una respuesta para lo que sí vemos», dijo Naidu.

Sin embargo, el equipo ya ha detectado propiedades sorprendentes.

Por ejemplo, la galaxia tiene la masa de mil millones de soles, lo que es «potencialmente muy sorprendente, y eso es algo que realmente no entendemos» dado el poco tiempo que se formó después del Big Bang, dijo Naidu.

Lanzado en Diciembre pasado y en pleno funcionamiento desde la semana pasada, Webb es el telescopio espacial más poderoso jamás construido, y los astrónomos confían en que anunciará una nueva era de descubrimientos.

Fuente: Sciencealert/Agencia France-Presse.

Artículo original: The James Webb Space Telescope May Have Already Found The Oldest Galaxy Ever Seen‘. Issam Ahmed. July 21, 2022.

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