Telescopio espacial James Webb abre sus ojos al Universo

Los entusiastas del espacio están conteniendo la respiración.

El Telescopio Espacial James Webb, el más poderoso jamás puesto en órbita, está listo para revelar nuevas vistas impresionantes del Universo con una claridad que nunca antes se había visto.

Las galaxias distantes, las nebulosas brillantes y un planeta gaseoso gigante lejano se encuentran entre los primeros objetivos del observatorio, dijo el Viernes la agencia espacial estadounidense NASA.

Pero las imágenes en sí han sido guardadas celosamente para generar suspenso antes de la gran revelación.

«Tengo muchas ganas de no tener que guardar más estos secretos, eso será un gran alivio», dijo a la AFP Klaus Pontoppidan, astrónomo del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) que supervisa al Webb.

El Administrador de la NASA, Bill Nelson, prometió la «imagen más profunda de nuestro Universo que jamás se haya tomado».

Las capacidades infrarrojas de Webb son las que lo hacen excepcionalmente poderoso, lo que le permite atravesar las nubes de polvo cósmico y detectar la luz de las primeras estrellas, que se ha estirado en longitudes de onda infrarrojas a medida que el Universo se expandió.

Esto le permite mirar más atrás en el tiempo que cualquier telescopio anterior, al período inmediatamente posterior al Big Bang, hace 13.800 millones de años.

«Cuando vi las imágenes por primera vez… de repente aprendí tres cosas sobre el Universo que no sabía antes», dijo a la AFP Dan Coe, astrónomo del STScI y experto en el Universo primitivo. «Me ha dejado totalmente alucinado».

Primeros objetivos

imagen espectacular de una pequeña zona de la región de la Nebulosa de la Carina.
El detalle de esta nebulosa, una región de formación estelar localizada a 7.600 años luz de la Tierra, muestra gigantescas torres o columnas de hidrógeno frío mezcladas con el polvo de la pared de la nebulosa. La parte superior de una de las columnas de gas y polvo, de unos tres años luz de altura, se diluye por la luz de las brillantes estrellas circundantes.

Un comité internacional decidió que la primera ola de imágenes incluiría a la Nebulosa Carina, una enorme nube de polvo y gas a 7.600 años luz de distancia.

La Nebulosa de la Carina es famosa por sus imponentes pilares que incluyen «Mystic Mountain», un pináculo cósmico de tres años luz de altura capturado en una imagen icónica por el telescopio espacial Hubble, hasta ahora el principal observatorio espacial de la humanidad.

El Webb también llevó a cabo una espectroscopia, un análisis de la luz que revela información detallada, en un exoplaneta gigante gaseoso lejano llamado WASP-96 b, que fue descubierto en 2014.

A casi 1.150 años luz de la Tierra, WASP-96 b tiene aproximadamente la mitad de la masa de Júpiter y gira alrededor de su estrella en solo 3,4 días.

Néstor Espinoza, astrónomo de STScI, dijo a la AFP que las espectroscopias de exoplanetas anteriores realizadas con instrumentos existentes eran muy limitadas en comparación con lo que podía hacer Webb.

«Es como estar en una habitación que está muy oscura y solo tienes un pequeño agujero por el que puedes mirar», dijo sobre la tecnología anterior. Ahora, con el Webb, «has abierto una gran ventana, puedes ver todos los pequeños detalles».

Quizás lo más tentador de todo es que el Webb ha recopilado una imagen utilizando cúmulos de galaxias en primer plano llamados SMACS 0723 como una especie de lupa cósmica para los objetos extremadamente distantes y tenues detrás de él.

Millones de millas de la Tierra

Lanzado en Diciembre de 2021 desde la Guayana Francesa en un cohete Ariane 5, el Webb está orbitando al Sol a una distancia de un millón de millas (1,6 millones de kilómetros) de la Tierra, en una región del espacio llamada el segundo punto de Lagrange.
Aquí, permanece en una posición fija en relación con la Tierra y el Sol, con un mínimo de combustible requerido para las correcciones de rumbo.
Una maravilla de la ingeniería, el costo total del proyecto se estima en $ 10 mil millones, lo que la convierte en una de las plataformas científicas más caras jamás construidas, comparable al Gran Colisionador de Hadrones en el CERN.
El espejo principal de Webb tiene más de 21 pies (6,5 metros) de ancho y está formado por 18 segmentos de espejo recubiertos de oro. 
Como una cámara en la mano, la estructura debe permanecer lo más estable posible para lograr las mejores tomas.
Charlie Atkinson, ingeniero jefe del programa del telescopio espacial James Webb en el contratista principal Northrop Grumman, dijo a la AFP que no se tambalea más de 17 millonésimas de milímetro.
Atkinson, quien ha estado trabajando en el programa desde 1998, dijo: «Sabíamos que iba a requerir algunos de los mejores talentos del mundo, pero era factible».
Después de las primeras imágenes, los astrónomos de todo el mundo compartirán su tiempo en el telescopio, con proyectos seleccionados de manera competitiva a través de un proceso en el que los solicitantes y los selectores no conocen la identidad de los demás, para minimizar el sesgo.
Gracias a un lanzamiento eficiente, la NASA estima que el Webb tiene suficiente propulsor para una vida útil de 20 años, ya que trabaja en conjunto con los telescopios espaciales Hubble y Spitzer para responder preguntas fundamentales sobre el cosmos.

Fuente: Yahoo/AFP.

Artículo original: James Webb Space Telescope opens its eyes on the Universe‘. Issam Ahmed. July 10, 2022.

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