Todas las bases en el ADN y el ARN ahora se han encontrado en meteoritos.

Un trozo de 2 gramos de esta roca, una pieza del meteorito que cayó cerca de Murchison, Australia, en 1969, contiene dos componentes cruciales de ADN y ARN ahora identificados por primera vez en una fuente extraterrestre, dicen los investigadores.
Crédito: Daniel P. Glavin, NASA.

Más ingredientes para la vida se han encontrado en meteoritos.

Las rocas espaciales que cayeron a la Tierra en el último siglo contienen las cinco bases que almacenan información en el ADN y el ARN, informan los científicos el 26 de Abril en Nature Communications.

Estas “bases nitrogenadas” (adenina, guanina, citosina, timina y uracilo) se combinan con azúcares y fosfatos para formar el código genético de toda la vida en la Tierra. Todavía no se sabe si estos ingredientes básicos para la vida vinieron primero del espacio o si se formaron en una sopa tibia de química terrestre ( SN: 24/9/20 ). Pero el descubrimiento se suma a la evidencia que sugiere que los precursores de la vida vinieron originalmente del espacio, dicen los investigadores.

Los científicos han detectado fragmentos de adenina, guanina y otros compuestos orgánicos en meteoritos desde la década de 1960 ( SN: 10/8/11 , SN: 4/12/20 ). Los investigadores también han visto indicios de uracilo, pero la citosina y la timina permanecieron escurridizas hasta ahora.

«Hemos completado el conjunto de todas las bases que se encuentran en el ADN y el ARN y la vida en la Tierra, y están presentes en los meteoritos», dice el Astroquímico Daniel Glavin del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Hace unos años, el Geoquímico Yasuhiro Oba de la Universidad de Hokkaido en Sapporo, Japón, y sus colegas idearon una técnica para extraer y separar suavemente diferentes compuestos químicos en polvo de meteorito licuado y luego analizarlos.

“Nuestro método de detección tiene una sensibilidad mucho mayor que la aplicada en estudios anteriores”, dice Oba. Hace tres años, los investigadores utilizaron esta misma técnica para descubrir ribosa, un azúcar necesario para la vida, en tres meteoritos ( SN: 22/11/19 ).

En el nuevo estudio, Oba y sus colegas combinaron fuerzas con astroquímicos de la NASA para analizar una de esas tres muestras de meteoritos y tres adicionales, en busca de otro tipo de ingrediente crucial para la vida: las nucleobases.

Los investigadores creen que su técnica de extracción más suave, que utiliza agua fría en lugar del ácido habitual, mantiene intactos los compuestos. “Estamos encontrando que este enfoque de extracción es muy adecuado para estas nucleobases frágiles”, dice Glavin. «Es más como una infusión fría, en lugar de hacer té caliente».

Con esta técnica, Glavin, Oba y sus colegas midieron la abundancia de bases y otros compuestos relacionados con la vida en cuatro muestras de meteoritos que cayeron hace décadas en Australia, Kentucky y la Columbia Británica. En los cuatro, el equipo detectó y midió adenina, guanina, citosina, uracilo, timina, varios compuestos relacionados con esas bases y algunos aminoácidos.

Usando la misma técnica, el equipo también midió la abundancia química dentro del suelo recolectado del sitio de Australia y luego comparó los valores medidos de los meteoritos con los del suelo. Para algunos compuestos detectados, los valores de los meteoritos fueron mayores que en el suelo circundante, lo que sugiere que los compuestos llegaron a la Tierra en estas rocas.

Pero para otros compuestos detectados, incluidos la citosina y el uracilo, la abundancia en el suelo es hasta 20 veces mayor que en los meteoritos. Eso podría apuntar a la contaminación terrestre, dice el cosmoquímico Michael Callahan de la Universidad Estatal de Boise en Idaho.

“Creo que [los investigadores] identificaron positivamente estos compuestos”, dice Callahan. Pero «no presentaron suficientes datos convincentes para convencerme de que son realmente extraterrestres». Callahan trabajó anteriormente en la NASA y colaboró ​​con Glavin y otros para medir materiales orgánicos en meteoritos.

Pero Glavin y sus colegas señalan algunas sustancias químicas específicas detectadas para respaldar la hipótesis de un origen interplanetario. En el nuevo análisis, los investigadores midieron más de una docena de otros compuestos relacionados con la vida, incluidos los isómeros de las nucleobases, dice Glavin. Los isómeros tienen las mismas fórmulas químicas que sus bases asociadas, pero sus ingredientes están organizados de manera diferente. El equipo encontró algunos de esos isómeros en los meteoritos pero no en el suelo. “Si hubiera habido contaminación del suelo, también deberíamos haber visto esos isómeros en el suelo. Y no lo hicimos”, dice.

Ir directamente a la fuente de tales meteoritos, asteroides prístinos, podría aclarar el asunto. Oba y sus colegas ya están utilizando su técnica de extracción en piezas de la superficie del asteroide Ryugu, que la misión Hayabusa2 de Japón trajo a la Tierra a fines de 2020 ( SN: 7/12/20 ). Se espera que la misión OSIRIS-REx de la NASA regrese en Septiembre de 2023 con muestras similares del asteroide Bennu ( SN: 15/01/19 ).

“Estamos realmente entusiasmados con las historias que esos materiales tienen para contar”, dice Glavin.

Fuente: Science News.

Artículo original: All of the bases in DNA and RNA have now been found in meteorites. Liz Kruesi. April 26, 2022.

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