Los astrónomos lanzan un nuevo sistema de clasificación de asteroides basado en el tamaño de los animales

Representación artística del Cinturón Principal de Asteroides. Crédito: NASA/JPL-CALTECH / FUTURISM.

La Agencia Espacial Europea (ESA) lanzó un nuevo sistema para clasificar los tamaños de pequeños objetos planetarios utilizando animales en un intento por aclarar los conceptos erróneos introducidos después de que se informara que un asteroide era «la mitad del tamaño de una jirafa». Altos funcionarios de la agencia con sede en París dieron a conocer el plan en respuesta a las afirmaciones de que las comparaciones de jirafas estaban socavando la investigación astronómica seria. La ESA espera que su nuevo sistema brinde la «claridad que tanto se necesita» a los tamaños de asteroides y meteoroides, que ahora se extenderán oficialmente de «ballena azul» a «tardígrado».

Las discusiones preliminares del nuevo sistema comenzaron en 2017 después de que un medio de comunicación describiera al asteroide VL2 como «del tamaño de un elefante». Otros desarrollos se produjeron en 2018 cuando la NASA dijo que otro objeto espacial se parecía a «un patito de goma«Sin embargo, la mano de la ESA se vio forzada después de que el Daily Mail dijera que el asteroide 2022 EB5, que golpeó la Tierra el 11 de Marzo, tenía «la mitad del tamaño de una jirafa». Esa descripción provocó muchas burlas en Twitter, y muchos usuarios se preguntaron «a qué mitad de la jirafa» se refería la métrica.

El asteroide de 3 metros de ancho afortunadamente no causó daños y aterrizó en el Atlántico Norte entre Noruega e Islandia. Pero Cooper Veldt, el jefe de asteroides de la ESA, argumenta que la analogía de la jirafa era «frívola e inexacta» y que «podría llevar al público a subestimar los riesgos reales de los cuerpos planetarios peligrosos». El reciente impacto de la película de Hollywood sobre el desastre del asteroide, Just Look Up, también alentó a la ESA a publicar la nueva clasificación.

El tamaño importa

Conocida como la Fórmula de Proporción Animal (Animal Proportion Formula, APF), divide asteroides  y meteoroides, sus contrapartes más pequeñas, en 10 categorías simples. La «ballena azul» es la más grande y cubre asteroides que varían en tamaño de 20 a 30 m. “Calamar colosal” se refiere a cualquier cosa entre 10 y 20 m, siendo los tamaños más pequeños “alce” (5–10 m), “oso” (2–5 m) y “león” (1–2 m). De manera controvertida, las jirafas han sido excluidas del nuevo sistema porque carecen de simetría espacial.

Los meteoroides, a su vez, se dividen en «perro» (0,5 a 1 m), «gato» (0,2 a 0,5 m), «jerbo» (0,1 a 0,2 m) y «cucaracha» (0,01 a 0,1 m) con «tardígrados» debajo de eso. Los objetos que se encuentran entre esos tamaños se pueden subdividir en «mitades», «tercios» y «cuartos». La ESA sugiere que los astrónomos deberían referirse, por ejemplo, a un meteoroide de 3 cm como «un tercio del tamaño de un jerbo».

Muchas personas nos dijeron que estaban confundidas con la idea de ‘media jirafa’ y creemos que la APF aportará la claridad y el rigor que tanto se necesitan en este importante tema.

Cooper Veldt, Agencia Espacial Europea

“Muchas personas nos dijeron que estaban confundidas con la idea de ‘media jirafa’ y creemos que la APF aportará la claridad y el rigor que tanto se necesitan a este importante tema”, dice Veldt. «Un poco como la escala de Richter para los terremotos, estamos seguros de que el sistema les dará a los astrónomos y al público una descripción simple y comúnmente aceptada de los tamaños de los asteroides».

Veldt le dijo a Physics World que anteriormente había sospechado que la introducción del sistema podría necesitar adelantarse en respuesta al uso progresivo de «autobuses de dos pisos» como métrica, ya que estos vehículos rara vez se ven en Europa continental. “Pero cuando vi toda la basura en Twitter sobre las jirafas, esa fue la gota que colmó el vaso. Amenazaba con exponer a los científicos al ridículo, así que presioné para un lanzamiento el 1 de Abril”.

Otros funcionarios de la ESA esperan que el sistema también impulse los esfuerzos de divulgación de la agencia y destaque las contribuciones de la ciencia espacial a la protección del medio ambiente. De hecho, la agencia redactó los nombres de los asteroides en asociación con organizaciones benéficas europeas de vida silvestre para resaltar las amenazas para las especies nativas del continente.

Un poco como la escala de Richter para los terremotos, el sistema les dará a los astrónomos y al público una descripción simple y comúnmente aceptada de los tamaños de los asteroides.

Cooper Veldt, Agencia Espacial Europea

Los astrónomos que no utilicen el nuevo sistema se enfrentan a un momento difícil. “Se impondrán sanciones estrictas por las infracciones”, dice Veldt. «La jirafa es un absoluto no-no y ni siquiera pienses en comparar un meteoroide con una tortuga». Veldt también advirtió que habrá «medidas especiales posteriores al Brexit para cualquier científico británico que continúe insistiendo en los vehículos de dos pisos».

Brian Cox no estuvo disponible para hacer comentarios.

Fuente: Physics World.

Artículo original: Astronomers launch new asteroid-classification system based on animal sizes‘. Ken Heartly-Wright. April 01, 2022. (Ken Heartly-Wright es el corresponsal de astrozoología de Physics World.)

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