Científicos ciudadanos ayudan a mapear redes de crestas en Marte

Las redes pueden contener registros de aguas subterráneas antiguas

En las últimas dos décadas, los científicos han descubierto redes de crestas inusuales en Marte utilizando imágenes de naves espaciales que orbitan el Planeta Rojo. Se desconoce cómo y por qué se formaron las crestas y qué pistas pueden proporcionar sobre la historia de Marte.

Un equipo de científicos, dirigido por Aditya Khuller, de la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona, y Laura Kerber, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, se dispuso a aprender más sobre estas crestas mapeando una gran área de Marte con la ayuda de miles de científicos ciudadanos (aficionados).

Las redes de crestas inusuales en Marte pueden proporcionar pistas sobre la historia del Planeta Rojo. Agrandar imagen
Crédito: NASA/JPL/MSSS/Caltech Murray Lab/Esri
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Sus hallazgos, que se han publicado recientemente en Icarus, muestran que las crestas de Marte pueden contener registros fosilizados de aguas subterráneas antiguas que fluyeron a través de ellas.

Cómo se formaron las redes de crestas en Marte sigue siendo un misterio desde que se encontraron desde la órbita. Los científicos determinaron que hubo tres etapas involucradas para crear las crestas, incluida la formación de fracturas poligonales, el relleno de fracturas y finalmente la erosión, que reveló las redes de crestas.

Recurriendo a los científicos ciudadanos

Para obtener más información sobre estas crestas, el equipo combinó datos de la cámara THEMIS del orbitador ‘Mars Odyssey’ de la NASA y los instrumentos CTX y HiRISE del orbitador ‘Mars Reconnaissance’ . Luego, desplegaron su proyecto para científicos ciudadanos utilizando la plataforma Zooniverse

Casi 14.000 científicos ciudadanos de todo el mundo se unieron en la búsqueda de las redes de crestas en Marte, centrándose en un área alrededor del cráter Jezero, donde aterrizó el rover Perseverance de la NASA en Febrero de 2021. Finalmente, con la ayuda de los científicos ciudadanos, el equipo pudo mapear la distribución de 952 redes de crestas poligonales en un área que mide aproximadamente una quinta parte de la superficie total de Marte.

Mapa de redes de crestas poligonales (puntos negros) identificadas en el área de mapeo (contorno negro discontinuo), que cubre aproximadamente una quinta parte de la superficie total de Marte. 
El lugar de aterrizaje del rover Mars Perseverance se muestra en púrpura. 
Fondo: Mapa de elevación del altímetro láser del Orbitador de Marte. 
Crédito: NASA/JPL/GSFC.

“Los científicos ciudadanos jugaron un papel integral en esta investigación porque estas características son esencialmente patrones en la superficie, por lo que casi cualquier persona con una computadora e Internet puede ayudar a identificar estos patrones usando imágenes de Marte”, dijo Khuller.

Formación de las crestas: el Marte húmedo y las arcillas

La mayoría de las redes de crestas (91 %, o 864 de 952) que se analizaron están ubicadas en un terreno erosionado antiguo que tiene aproximadamente 4 mil millones de años. Durante este período de tiempo, se cree que Marte fue más cálido y húmedo, lo que podría estar relacionado con la forma en que se forman estas crestas.

Investigaciones anteriores en esta área han demostrado que aquellas crestas que no estaban cubiertas con capas de polvo mostraban firmas espectrales de arcillas. Dado que las arcillas se forman a partir de la meteorización en presencia de agua, esto sugirió al equipo de investigación que las crestas pueden haber sido formadas por agua subterránea. Si bien el abundante polvo superficial en estas regiones dificulta verificar si las redes de crestas recientemente mapeadas por Khuller y el equipo de Kerber también contienen arcillas, sus similitudes en forma y dimensión sugieren que podrían formarse a partir de procesos de agua subterránea similares.

Ejemplo de una red de crestas poligonales que muestra crestas intersecantes de aproximadamente 10 metros de espesor que encierran polígonos irregulares de 100 a 200 metros de lado. 
Crédito: NASA/JPL/MSSS/Caltech Murray Lab/Esri

Conclusiones y el futuro de la investigación

Este descubrimiento ayuda a los científicos a «rastrear» las huellas del agua subterránea que corrió a través de la antigua superficie marciana y determinar dónde era adecuado, durante ese tiempo hace 4 mil millones de años, que el agua líquida fluyera cerca de la superficie.

“Esperamos eventualmente mapear todo el planeta con la ayuda de científicos ciudadanos”, dijo Khuller. «Si tenemos suerte, el rover Mars 2020 Perseverance podría confirmar estos hallazgos, pero el conjunto de crestas más cercano está a unos pocos kilómetros de distancia, por lo que es posible que solo se visiten en una posible misión extendida».

Otros autores de este estudio incluyen a Megan Schwamb de la Queen’s University Belfast; Fernando Nogal, Sylvia Beer, Ray Perry y William Hood del ‘Planet Four: Ridges’ Citizen Science Team; Klaus-Michael Aye y Ganna Portyankina de la Universidad de Colorado, Boulder; y Candice Hansen del Instituto de Ciencias Planetarias.

Fuente: Universidad Estatal de Arizona (Arizona State University, ASU).

Artículo original: Citizen scientists help map ridge networks on Mars‘. Karin Valentine. April 5, 2022.

Material relacionado

Formas de formar una red de crestas poligonales: figura de Kerber et al., 2017.

El proyecto ‘Planet Four: Ridges’ (‘Cuarto Planeta: Crestas’) en la Plataforma Zooniverse:

En la página de introducción (hacer ‘clic’ en la pestaña ‘About’ en la página de ‘Planet Four: Ridges’), se da una buena explicación del proyecto.

Artículos sobre Ciencia Ciudadana

Para el lector interesado, en el link a continuación encontrará los artículos de nuestro acervo sobre el tema:

Agua en el Marte antiguo

Marte aparece como un globo rojo anaranjado con manchas más oscuras y casquetes de hielo blancos visibles en ambos polos. Imagen en color real de Marte tomada por el instrumento OSIRIS en la nave espacial Rosetta  durante su sobrevuelo del planeta en Febrero de 2007. La imagen se generó utilizando los filtros naranja (rojo), verde y azul de OSIRIS.
Crédito: ESA & MPS.

El análisis de un meteorito marciano revela evidencia de agua hace 4.400 millones de años.

Un meteorito que se originó en Marte hace miles de millones de años revela detalles de eventos de impacto antiguos en el planeta rojo. Ciertos minerales de la corteza marciana en el meteorito están oxidados, lo que sugiere la presencia de agua durante el impacto que creó el meteorito. El hallazgo ayuda a llenar algunos vacíos en el conocimiento sobre el papel del agua en la formación de planetas.

El artículo siguiente lo presenta y contiene además una selección de recursos sobre el tema:

Curiosidades

¿Qué pasó con el agua de Marte? Todavía está atrapada allí.

Nuevos datos desafían la teoría arraigada de que toda el agua de Marte escapó al espacio.

Vista Global de Marte en colores. El balance de color seleccionado para estas imágenes fue diseñado para estar cerca del color natural para las regiones rojizas brillantes como Tharsis y Arabia. Los datos han sido » modificados de tal manera que las regiones relativamente oscuras aparecen más oscuras y menos rojizas que su apariencia natural. Más información.
Crédito: NASA/JPL-Caltech/USGS.

Hace miles de millones de años, el Planeta Rojo era mucho más azul. Según la evidencia que aún se encuentra en la superficie, abundante agua fluyó a través de Marte y formó charcos, lagos y océanos profundos. La pregunta, entonces, es ¿a dónde se fue toda esa agua?

La respuesta: a ninguna parte. Una porción significativa del agua de Marte, entre el 30 y el 99 por ciento, está atrapada dentro de minerales en la corteza del planeta.  Este es el resultado de una nueva investigación de Caltech y JPL. La investigación desafía la teoría actual de que el agua del Planeta Rojo se escapó al espacio.

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