El nuevo cometa podría brillar lo suficiente para los binoculares

El astrónomo aficionado italiano Ernesto Guido fue uno de los primeros en confirmar la naturaleza cometaria del nuevo cometa C/2022 E3 (ZTF). Esta es la imagen de confirmación hecha con el software TYCHO por D. Parrott.
Crédito:
Imagen vía su blog.

El nuevo cometa podría ser brillante

El 2 de Marzo de 2022, los astrónomos descubrieron un nuevo cometa. Todavía está lejos del Sol, a una distancia de 4 unidades astronómicas (UA, o unidades de distancia Tierra-Sol). Pero cuando se acerque más a la Tierra y al Sol, a fines de 2022 y principios de 2023, el cometa debería volverse fácilmente visible con binoculares.

Los astrónomos llaman a este cometa C/2022 E3 (ZTF). Obtuvo su nombre porque fue el tercer objeto de este tipo que se descubrió en el quinto medio mes (A, B, C, D, E) de este año. El ZTF significa Zwicky Transient Facility, que utiliza el telescopio robótico Samuel Oschin de 48 pulgadas (122 centímretros), ubicado en Monte Palomar, en el sur de California. 

Los descubridores anunciaron el cometa C/2022 E3 (ZTF) en la Circular Electrónica No. 5111 de la Oficina Central, en la que aparecen los elementos orbitales calculados. El cometa alcanzará su punto más cercano al Sol, su perihelio, el 13 de Enero de 2023. En ese momento, estará a 1,11 UA (1,11 unidades de distancia Tierra-Sol) del Sol. 

El cometa alcanzará su punto más cercano a la Tierra, 0,29 AU o 27 millones de millas (44 millones de km), el 2 de Febrero de 2023. Aún no se sabe si este cometa ha visitado el Sistema Solar interior en el pasado.  Los astrónomos deben hacer más observaciones y cálculos para determinar eso. 

La inclinación de la órbita respecto a nuestro camino alrededor del Sol es pronunciada y retrógrada, lo que significa que el cometa gira alrededor del Sol en dirección opuesta a la de los planetas. Esto significa que, en algún momento, se moverá rápidamente a través de nuestro cielo. 

Finalmente, el cometa ingresa a nuestro Sistema Solar desde el norte, y el 12 de Febrero, pasa al sur de nuestro plano orbital. Esto significa que los observadores del Hemisferio Norte tendrán una mejor vista hasta entonces, y luego se favorecerá al Hemisferio Sur.

La historia del descubrimiento

El cometa C/2022 E3 (ZTF) estaba en el cielo de la mañana, en dirección a la constelación Aquila (El Águila), cuando los astrónomos del ‘Zwicky Transient Facility’ (ZTF) lo vieron por primera vez. 

El programa ZTF toma imágenes de todo el hemisferio norte cada dos noches en busca de supernovas, estrellas variables, estrellas binarias, estrellas de neutrones fusionadas, asteroides y cometas. Ha descubierto 10 cometas en los últimos tres años, y la mitad de ellos llevan el acrónimo ZTF en sus nombres. Uno, descubierto hace un año, se llamó C/2021 E3 (ZTF). Nombre similar, pero no confundas los dos cometas. ¡Hoy, estamos hablando del 2022!

En su descubrimiento en Marzo de 2022, este cometa tenía una magnitud 17 muy débil . Inicialmente, apareció como un objeto estelar, es decir, como un punto débilmente brillante. Pero, a diferencia de las estrellas, cuyas distancias hacen que sus movimientos sean indetectables excepto mediante técnicas especiales, este objeto se movía frente a las estrellas.

Los objetos recién descubiertos que se encuentran en movimiento van a la página ‘NEO’ del Minor Planet Center. Así es como otros astrónomos conocen la imagen y, con suerte, confirman el objeto. A medida que tanto los astrónomos profesionales como los aficionados encuentran el nuevo objeto y envían más posiciones para él al Centro de Planetas Menores, se puede determinar una órbita preliminar. En el caso de este objeto, se parecía más a la órbita de un cometa que a la órbita de un asteroide. Es decir, el camino alrededor del Sol era oblongo y no circular. 

En ese momento, el objeto entró en la página de confirmación de posible cometa, que solicitó a los astrónomos que lo fotografiaran para ver si tenía una coma o una atmósfera extendida que rodeaba el núcleo del objeto. ¿Por qué es eso importante? Es importante porque prácticamente todos los asteroides, que tienden a ser rocosos o metálicos, parecen estrellas (el nombre asteroide significa «estrella»). Pero un cometa helado formará un halo, o coma, alrededor de su núcleo a medida que el material del núcleo se calienta cuando el cometa se mueve hacia el Sol. Solo varias imágenes de gran aumento, apiladas para aumentar el contraste, mostrarán la coma de un cometa tenue.

Tres equipos tomaron imágenes de este nuevo objeto y encontraron una coma. 

Ver más grandeLa órbita del cometa con respecto a los mundos terrestres de nuestro Sistema Solar (Mercurio, Venus, la Tierra, Marte) el 25 de Marzo de 2023. Se puede encontrar un mapa interactivo de la órbita del cometa en Astro.vanbuitenen.nl.
La trayectoria en nuestro cielo del cometa C/2022 E3 (ZTF) a través de su perihelio (punto más cercano al Sol) el 13 de Enero de 2023.

¿Qué camino tomará el C/2022 E3 (ZTF) a través de nuestro cielo?

El cometa C/2022 E3 (ZTF) tiene geometría favorable con respecto a la Tierra. Normalmente, un cometa pasará cerca de la vecindad del Sol, y la elongación, que es el ángulo en grados entre el Sol y el cometa visto desde la Tierra, se hace pequeña y el cometa desaparece bajo el resplandor del Sol durante algunas semanas. ¡Este no! Permanece en el cielo oscuro durante la mayor parte de su viaje a través del Sistema Solar interior, incluso cuando pasa del cielo de la tarde al cielo de la mañana a 44 grados al norte del Sol el 21 de Noviembre.

Los observadores del hemisferio norte tendrán una vista del cometa hasta fines de Abril de 2023, cuando el cometa, entonces un objeto telescópico, desaparecerá en el crepúsculo vespertino.

Los observadores del hemisferio sur tendrán una buena vista del cometa hasta principios de Octubre, cuando desaparecerá en el crepúsculo vespertino mientras se dirige rápidamente hacia el norte.  Obtendrán su próxima vista del cometa a principios de febrero de 2023, cuando aparezca sobre su horizonte norte.

Muchas grandes oportunidades para tomar fotos

El cometa 2022 E3 (ZTF) pasará a solo un grado de M27, la Nebulosa Dumbbell, el 31 de Mayo de 2022. El cometa se acercará a 1/4 de grado de la estrella doble Albireo en la constelación Cygnus el 17 de Junio. 

Una semana más tarde pasará 1/4 de grado del cúmulo globular M56. Y, el 4 de Julio, pasará a 1/2 grado de la Nebulosa del Anillo (M57). 

Durante este tiempo, el cometa será débil, de una magnitud aproximada de 13, pero los lectores de imágenes deberían poder captar el cometa. Para cuando pase 2,5 grados al sur del cúmulo globular de Hércules (M13), el 23 de Agosto, se dirigirá al sur hacia la constelación Corona Borealis. Desde aquí hace un cambio de sentido, luego se dirige rápidamente hacia el norte. Cuando se espera que esté en su punto más brillante a fines de Enero de 2023, el cometa estará alto en el cielo nocturno del norte en el área donde se encuentra la constelación Auriga.

La trayectoria en nuestro cielo del cometa C/2022 E3 (ZTF) tras su perihelio (punto más cercano al sol) el 13 de enero de 2023.

¿Qué tan brillante será el nuevo cometa?

La trayectoria del cometa está bien determinada, por lo que sabemos dónde estará el cometa en nuestro cielo. En cuanto al brillo, los cometas son impredecibles. A medida que el núcleo se calienta, a menudo lo hará de manera desigual, y el brillo con el tiempo puede cambiar sin previo aviso. Habiendo dicho eso, ¿qué haría el cometa promedio? En este punto, eso es lo mejor que podemos hacer para predecir el brillo o la magnitud del cometa.

A continuación se muestra un gráfico que muestra la curva de luz potencial del cometa. A lo largo de la parte inferior del gráfico está la fecha, mientras que a lo largo del lado del gráfico encontramos la magnitud. Cuanto más pequeño es el número, más brillante es la magnitud del objeto. Para ser visto a simple vista, un cometa tiene que alcanzar una magnitud de 5, para ser visible con binoculares tiene que alcanzar una magnitud de 9.

Como podemos ver en este gráfico, el cometa será visible en los telescopios de muchos aficionados en Septiembre, cuando alcance la magnitud 12. En ese momento, el cometa estará en el cielo nocturno del norte, en la parte del cielo donde se encuentra la constelación Hércules. A mediados de Diciembre, el cometa será visible con binoculares. Los observadores pueden ver el cometa en el cielo de la mañana, ubicado en la parte del cielo donde se encuentra la constelación Corona Borealis.

En su punto más brillante, el cometa puede alcanzar la visibilidad a simple vista a fines de Enero de 2023.

Ver más grande. Una predicción del brillo proyectado del cometa C/2022 E3 (ZTF). 
Imagen vía Gideon van Buitenen .

En pocas palabras: el nuevo cometa 2022 E3 (ZTF) se dirige hacia el Sistema Solar interior. A principios de 2023, debería ser fácilmente visible con binoculares mientras adorna nuestros cielos. Vuelva a consultar con EarthSky para obtener actualizaciones a medida que el cometa se acerca a su perihelio. 

Fuente: EarthSky.

Artículo original:New comet might brighten enough for binoculars‘. Don Machholz. March 25, 2022.

Material relacionado

El cometa Leonard se ha desintegrado.

De SLOOH, 25 de Febrero y 1 de Marzo de 2022, Chile. 2 Imágenes de Campo Amplio. Montaje de Esteve Cortés. Usado con permiso.

Nuestro cometa más brillante del año pasado se ha desintegrado. Este cometa pasó cerca del Sol en el perihelio el 3 de Enero de 2022 y ahora se está alejando del Sol. No solo se ha desvanecido, sino que ahora le faltan sus dos partes más importantes: su núcleo  y su coma (atmósfera temporal).

Los restos del cometa C/2021 A1 (Leonard) se encuentran actualmente en el cielo de la mañana visto desde el hemisferio sur de la Tierra. La siguiente publicación lo expone:

El famoso cometa 67P / CG estará más cerca hasta el 2214.

El cometa de doble lóbulo 67P / Churyumov-Gerasimenko, capturado el 27 de Marzo de 2016, cuando la nave espacial Rosetta estaba a solo unas 200 millas (329 km) de él. 
Crédito: 
ESA / Rosetta / NavCam / NASA.

Uno de los cometas mejor estudiados es el 67P / Churyumov-Gerasimenko. La nave espacial Rosetta de la Agencia Espacial Europea hizo un rendezvous con él en Agosto de 2014. Antes de que terminara el año, por primera vez, la misión había enviado su módulo de aterrizaje Philae a la superficie del cometa. En general, la nave espacial viajó con el cometa durante dos años. El cometa 67P / CG se está aproximando actualmente a la Tierra, acercándose un poco más y más brillante cada día. Los observadores ya están apuntando telescopios de aficionado en su camino, y más buscarán este cometa en el cielo desde ahora hasta su aproximación máxima el 11 y 12 de Noviembre de 2021.

El siguiente artículo lo presenta y contiene recursos sobre observación de cometas:

Cometas Visibles en Marzo.

Proyectos de Ciencia Ciudadana sobre Cometas

a)_ El Proyecto ‘Sungrazer’

Imagen registrada por SOHO de cometas que pasan cerca del Sol.
Créditos: 
ESA/NASA/USNRL.

SOHO es el descubridor de cometas más exitoso de la historia, ¡habiendo encontrado más de 4.100 nuevos cometas en más de 25 años de operación! La abrumadora mayoría de estos cometas han sido encontrados por astrónomos aficionados y entusiastas de todo el mundo, buscando en las imágenes del SOHO un probable candidato a cometa desde la comodidad de su propia casa.

Cualquiera puede unirse a este proyecto; todo lo que necesita es una conexión a Internet, mucho tiempo libre y mucha paciencia.

Lanzamiento del nuevo proyecto de ciencia ciudadana, Asteroides Activos!

Examina imágenes para encontrar asteroides con colas cometarias. Estos extraños objetos contienen pistas acerca del agua en la Tierra, el Sistema Solar y más allá.
Crédito: NASA Science / Zooniverse.org.

El estudio de los asteroides activos es un campo relativamente nuevo de la ciencia del sistema solar, que se centra en objetos que tienen órbitas similares a asteroides pero que se parecen más a cometas, con características visuales como colas. Debido a que encontrar un asteroide activo es un evento tan raro, se han encontrado menos de 30 de estos cuerpos del sistema solar desde 1949, por lo que los científicos todavía tienen mucho que aprender sobre ellos. Aproximadamente solo uno de cada 10.000 asteroides se clasifica como asteroides activos, por lo que se necesitará una enorme cantidad de observaciones en el transcurso de muchos años para producir una muestra más grande para el estudio.

A través de la financiación de un premio del Programa de becas de investigación para graduados (GRFP) de la Fundación Nacional de Ciencias (NSF) en 2018, el estudiante de doctorado Colin Orion Chandler del Departamento de Astronomía y Ciencias Planetarias de la Universidad del Norte de Arizona acaba de lanzar un nuevo y ambicioso proyecto, Asteroides activos, que está diseñado para Involucrar a los voluntarios en la búsqueda de más de estos enigmáticos objetos.

Puedes leer el artículo completo de presentación del proyecto aquí:

La página del proyecto es: Active Asteroids. Zooniverse.org.

Miscelánea

Cola sin cometa: los restos polvorientos del cometa ATLAS

Imagen del Telescopio Espacial Hubble del cometa C / 2019 Y4 (ATLAS), tomada el 20 de Abril de 2020. Proporciona la vista más nítida hasta la fecha de la ruptura del núcleo sólido del cometa. La vista de ojo de águila del Hubble identifica hasta 30 fragmentos separados y distingue piezas que son aproximadamente del tamaño de una casa. Antes de la ruptura, todo el núcleo del cometa puede haber tenido la longitud de uno o dos campos de fútbol. El cometa estaba aproximadamente a 91 millones de millas (146 millones de kilómetros) de la Tierra cuando se tomó la imagen.
Crédito: NASA / ESA / STScI / D. Jewitt (UCLA). Tipo de licencia: Atribución (CC BY 4.0).

Un vuelo fortuito de la cola de un cometa desintegrado ha ofrecido a los científicos una oportunidad única para estudiar estas estructuras notables.

La nueva investigación fue presentada hoy en la Reunión Nacional de Astronomía 2021.

El cometa ATLAS se fragmentó justo antes de su aproximación máxima al Sol el año pasado. Dejó su antigua cola arrastrándose por el espacio en forma de tenues nubes de polvo y partículas cargadas. La desintegración fue  observada por el Telescopio Espacial Hubble en Abril de 2020. Pero más recientemente, la nave espacial de la  ESA ‘Solar Orbiter’ voló cerca de los restos de la cola en el curso de su misión. Este afortunado encuentro ha brindado a los investigadores una oportunidad única de estudiar la estructura de una cola cometaria aislada.

Lee el artículo completo aquí:

Ver también:

Curiosidades

Las cabezas de los cometas pueden ser verdes, pero nunca sus colas. Después de 90 años, finalmente sabemos por qué

Este rompecabezas astronómico se remonta a la década de 1930. 
Crédito imagen:
 Unsplash.

El equipo resolvió este misterio con la ayuda de una cámara de vacío, muchos láseres y una poderosa reacción cósmica.

De vez en cuando, el Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort arrojan bolas de nieve galácticas compuestas de hielo, polvo y rocas en nuestro camino: restos de 4.600 millones de años de la formación del Sistema Solar.

Estas bolas de nieve, o como las conocemos, los cometas, atraviesan una colorida metamorfosis a medida que cruzan el cielo, y las cabezas de muchos cometas toman un color verde radiante que se vuelve más brillante a medida que se acercan al Sol. 

Pero, curiosamente, este tono verde desaparece antes de llegar a una o dos colas que se arrastran detrás del cometa. 

Los astrónomos, científicos y químicos han estado desconcertados por este misterio durante casi un siglo. Pero ahora hay una respuesta.

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