Eugene N. Parker, 94, Muere; Predijo la existencia del viento solar

Al principio, casi nadie creía en sus hallazgos sobre gigantescas erupciones del Sol. Hoy, una misión de la NASA para volar a través de su atmósfera exterior lleva su nombre.

Eugene N. Parker señalando el viento solar, visible en el halo alrededor del Sol durante un eclipse en 1997. Rechazó la noción de que el espacio estaba absolutamente limpio y postuló que las partículas cargadas emanaban constantemente del Sol, una noción que inicialmente se recibió con escepticismo pero luego se aceptó.
Crédito:  Foto cortesía del Centro de Investigación de Colecciones Especiales de Hanna Holborn.

Eugene N. Parker, el astrofísico que predijo la existencia del viento solar, un flujo continuo de partículas cargadas que viajan desde el Sol a un millón de millas por hora, murió el Martes en su casa en Chicago. Tenía 94 años.

Su muerte fue anunciada por la Universidad de Chicago, donde había sido profesor durante décadas.

En 2017, una misión de la NASA para volar a través de las volutas exteriores de la atmósfera solar recibió el nombre de Dr. Parker. “Escribió el libro de texto sobre heliofísica”, dijo Thomas Zurbuchen, Administrador Asociado de la Dirección Científica de la NASA, quien encabezó el cambio de nombre.

El viento solar, si bien es continuo, puede volverse violento cuando el Sol arroja gigantescas erupciones de partículas conocidas como eyecciones de masa coronal. Esas erupciones tienen el potencial de inducir sobretensiones eléctricas en las redes eléctricas que podrían provocar apagones en todo el continente.

El Dr. Parker con un modelo de la Parker Solar Probe (Sonda Solar Parker) en el Centro de Investigación William Eckhardt de la Universidad de Chicago en 2017. Crédito: Antonio Pérez/Chicago Tribune, vía Associated Press.

“Sabemos que lo que viene del Sol nos causa grandes impactos aquí en la Tierra”, dijo Nicola Fox, Directora de Heliofísica de la NASA, en una entrevista telefónica.

Cuando el Dr. Parker publicó su predicción en 1958, casi nadie le creyó, incluidos los revisores de su artículo y el editor del The Astrophysical Journal que lo publicó.

“La opinión predominante entre algunas personas era que el espacio estaba absolutamente limpio, nada en él, vacío total”, dijo el Dr. Parker a The New York Times en 2018.

En respuesta a los comentarios negativos de los revisores, apeló al editor de la revista, Subrahmanyan Chandrasekhar, quien también era astrofísico de la Universidad de Chicago. El Dr. Parker argumentó que los revisores no habían señalado ningún error en sus cálculos, que describían cómo las partículas fluían del Sol como el agua que brota de una fuente circular.

“Fue a donde lo llevaron las ecuaciones”, dijo Michael S. Turner, astrofísico de la Fundación Kavli en Los Ángeles, quien fue colega del Dr. Parker durante mucho tiempo en Chicago. “Y lo llevaron a algunos fenómenos muy interesantes que la gente no había descubierto”.

El Dr. Parker, dijo, que estaría feliz cuando la gente señalara un error en sus cálculos, pero no estaba contento cuando la gente aceptaba las suposiciones científicas predominantes sin cuestionarlas.

“Tenía poca paciencia para ‘Es bien sabido que…’”, dijo el Dr. Turner.

Aunque el Dr. Chandrasekhar, un futuro premio Nobel, no estuvo de acuerdo con las conclusiones del Dr. Parker, anuló a los revisores y el artículo se publicó.

Cuatro años más tarde, el Dr. Parker se reivindicó cuando la Mariner 2, una nave espacial de la NASA en ruta a Venus, observó partículas energéticas fluyendo a través del espacio interplanetario, exactamente lo que él había predicho.

Cuando el Dr. Zurbuchen se unió a la NASA en 2016, la agencia había estado trabajando durante años en una misión llamada ‘Solar Probe Plus’, que consistía en acercarse al Sol repetidamente. El Dr. Zurbuchen dijo que no le gustaba el nombre ‘Solar Probe Plus’ y escribió a las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina pidiéndoles que sugirieran a una persona para nombrar la misión.

La respuesta inequívoca: Eugene Parker.

La NASA nunca antes había nombrado una nave espacial en honor a una persona viva. Pero el Dr. Zurbuchen, que había conocido al Dr. Parker años antes, dijo que no tuvo muchos problemas para conseguir que Robert Lightfoot, el Administrador Interino de la NASA en ese momento, aprobara el cambio en 2017. El Dr. Zurbuchen luego llamó al Dr. Parker para preguntarle si eso estaría bien con él. “Él dijo: ‘Absolutamente. Será un honor para mí’”, recordó el Dr. Zurbuchen.

El Dr. Parker dijo más tarde que estaba sorprendido de que la NASA le hubiera pedido permiso.

Unos meses después, el Dr. Parker fue a visitar el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins en Maryland, donde se construyó y probó la nave espacial. El Dr. Fox, entonces científico del proyecto de la misión, recordó haber dicho: «Parker, conoce a Parker«.

Al año siguiente, el Dr. Parker y su familia viajaron a Florida para presenciar el lanzamiento de su nave espacial homónima.

La sonda solar Parker, que lleva el nombre del Dr. Parker, se acopló a un motor de cohete de tercera etapa en Titusville, Florida, en Julio de 2018. Se lanzó al mes siguiente. Crédito: NASA.

“Ahí vamos”, dijo el Dr. Parker mientras los motores de un cohete Delta 4 Heavy iluminaban el cielo matutino alrededor de Cabo Cañaveral el 12 de Agosto de 2018.

“Parker siempre fue subestimado”, dijo el Dr. Zurbuchen, quien estaba viendo el despegue cerca del Dr. Parker esa mañana. “Solo lo vi llorar dos veces. La primera vez, cuando se acercó al cohete y su nombre estaba escrito, y después de ese lanzamiento, cuando realmente lo atrapó la magnitud de lo que estaba sucediendo”.

Meses después, la Dra. Fox viajó a Chicago para compartir algunos de los primeros datos de la sonda Parker con el Dr. Parker. “Sus ojos literalmente se iluminaron”, dijo la Dra. Fox, quien le mostró fotografías al Dr. Parker no del Sol en sí, sino de partículas tenues al lado del Sol: el viento solar.

La Dra. Fox se las arregló para enviarle preimpresiones de los artículos que los científicos de la misión estaban escribiendo sobre los hallazgos. “Los leyó y envió notas sobre ellos”, dijo. “Estaba muy, muy entusiasmado con una misión que realmente iba a hacer toda la ciencia que siempre quiso hacer”.

Eugene Newman Parker nació el 10 de Junio de 1927 en Houghton, Michigan. Su padre, Glenn, era ingeniero en Chrysler; su madre, Helen (MacNair) Parker, era ama de casa.

Después de completar una licenciatura en física en la Universidad Estatal de Michigan en 1948 y un doctorado en el Instituto de Tecnología de California en 1951, el Dr. Parker fue instructor y luego profesor asistente en la Universidad de Utah antes de mudarse en 1955 a la Universidad de Chicago, donde permaneció el resto de su carrera académica. Se jubiló en 1995 pero continuó publicando artículos y libros.

El Dr. Parker no había planeado estudiar el Sol, pero su investigación inicial en Chicago fue una colaboración con John A. Simpson sobre los rayos cósmicos. Aunque los rayos cósmicos de alta energía se originan en galaxias distantes, la idea era que sus colisiones cerca de la Tierra podrían revelar algo sobre lo que llena el espacio entre los planetas del Sistema Solar. Eso a su vez condujo a la Física Solar.

El Dr. Parker en su casa de Chicago en 2018. Se jubiló en 1995 después de 40 años en la Universidad de Chicago, pero siguió publicando artículos y libros. Crédito: Joshua Lott para T’he New York Times’.

Aunque la sabiduría común entre los científicos en la década de 1950 era que el espacio estaba vacío, los cometas ya habían sugerido lo contrario. El gas y el polvo que se arrastran desde un cometa no fluyen detrás de él, como cabría esperar; en cambio, su dirección siempre apunta lejos del Sol.

La idea crucial del Dr. Parker fue que este flujo de partículas seguiría la misma dinámica que el viento y el agua. Los cálculos mostraron que el flujo comenzó lento cerca del Sol y se aceleró a velocidades supersónicas a medida que se alejaba.

El Dr. Parker luego se centró en otros acertijos de investigación, como la forma en que el Sol produce campos magnéticos, los campos magnéticos de las galaxias y la estructura de las ondas de choque magnetizadas.

“Él era el Sr. Magnetismo”, dijo el Dr. Turner. “Era el experto en magnetismo del universo y lo entendía mejor que nadie”.

Su trabajo no se basó en los avances de la Física del siglo XX como la Mecánica Cuántica o la Teoría de la Relatividad General de Albert Einstein, sino en la física más antigua como las ecuaciones de Maxwell, ideadas por James Clerk Maxwell en la década de 1860 para describir el comportamiento de los campos eléctricos y magnéticos.

“Encontró soluciones nuevas y novedosas”, dijo el Dr. Turner, “y fue brillante al interpretarlas”.

El Dr. Parker recibió la Medalla Nacional de Ciencias en 1989 y fue miembro de la Academia Nacional de Ciencias.

Le sobreviven su esposa, Niesje Parker un hermano, Felipe; un hijo, Eric; una hija, Joyce Marie Parker; tres nietos; y dos bisnietos.

Uno de los misterios restantes del Sol es por qué su atmósfera exterior es tan caliente. La superficie del Sol es de 10.000 grados Fahrenheit (aprox. 5500 ºC). Pero eso es genial en comparación con la atmósfera exterior conocida como corona, donde las volutas de gas son mucho más escasas pero mucho más calientes, más de un millón de grados.

En 1972, el Dr. Parker propuso que una multitud de diminutas erupciones solares (demasiado diminutas para poder observarlas con facilidad) estaban calentando la corona. La Dra. Fox recordó cuando se reunió con el Dr. Parker por primera vez después del lanzamiento de la sonda. “Me dio un codazo y me dijo en voz muy baja: ‘¿Ya encontraste nanollamaradas?’”, dijo.

En 2020, los investigadores que utilizaron datos de otras dos naves espaciales de observación del Sol de la NASA informaron que podrían haber observado nanollamaradas y que habían descubierto cómo la energía podría convertirse en calor. En la actualidad, esta es una de varias hipótesis que podrían explicar la corona super caliente.

Pero a medida que la ‘Parker Solar Probe’ se acerque cada vez más al Sol en los próximos años, usando sobrevuelos de Venus como un freno gravitacional, podría captar señales de radio generadas por nano llamaradas y demostrar que el Dr. Parker tiene razón nuevamente.

Fuente: The New York Times.

Artículo original: Eugene N. Parker, 94, Dies; Predicted the Existence of Solar Wind‘. Kenneth Chang. March 17, 2022.

Kenneth Chang ha estado en ‘The Times’ desde 2000, escribiendo sobre Física, Geología, Química y los Planetas. Antes de convertirse en escritor científico, era un estudiante graduado cuya investigación involucraba el control del caos. (@kchangnyt).

Material relacionado

La noticia publicada por la Universidad de Chicago:

Libros escritos por Eugene Parker.

Es autor de cuatro libros: Procesos dinámicos interplanetarios (1963); Campos magnéticos cósmicos: su origen y su actividad (1979); Hojas de corriente espontánea en campos magnéticos, con aplicaciones a los rayos X estelares (1994) y Conversaciones sobre campos eléctricos y magnéticos en el Cosmos (2007).

Sobre la Sonda Solar Parker

La Sonda Solar Parker (ilustrada), se acercará más al Sol que cualquier nave espacial anterior.
Crédito de la imagen: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory, (JHUAPL).

El artículo a continuación hace una descripción de la misión y contiene además una selección de recursos sobre la misma y de las otras misiones solares en curso y las que vendrán. En particular contiene recursos sobre el escudo térmico de la nave.

La Sonda Solar Parker toca el Sol por primera vez y aporta nuevos descubrimientos

La Sonda Solar Parker toca el Sol.
Crédito: NASA / Johns Hopkins APL / Ben Smith.

Un hito importante y los nuevos resultados de la Sonda Solar Parker de la NASA se anunciaron el 14 de Diciembre en una conferencia de prensa en la Reunión de Otoño de la Unión Geofísica Estadounidense de 2021 en Nueva Orleans. Los resultados han sido aceptados para su publicación en Physical Review Letters y Astrophysical Journal.

Por primera vez en la historia, una nave espacial ha tocado el Sol. La Sonda Solar Parker de la NASA ahora ha volado a través de la atmósfera superior del Sol, llamada corona, muestreando partículas y caracterizando los campos magnéticos en este entorno dinámico.

El nuevo hito marca un gran paso para la Sonda Solar Parker y un gran paso para la ciencia solar.

La publicación siguiente lo expone y además contiene recursos sobre el viento solar, la corona, así como el papel de los aficionados en el estudio del Sol.

Ver también el artículo más reciente que complementa al anterior:

Estudiando la Corona y el Viento Solar durante los Eclipses Solares Totales

Los filtros especiales permiten a los científicos medir diferentes temperaturas en la corona durante los eclipses solares totales. Tal es el caso de este observado en Mitchell, Oregón, el 21 de Agosto de 2017. La luz roja es emitida por partículas de hierro cargadas a 820 mil ºC y las verdes son las de1,64 millones de ºC.
Créditos: Imagen producida por M. Druckmuller y publicada en Habbal et al. 2021.

Los científicos han utilizado los eclipses solares totales durante más de un siglo para aprender más sobre nuestro universo, lo que incluye varios logros. Desde descifrar la estructura del Sol y los eventos explosivos, encontrar evidencia de la teoría de la relatividad general a incluso descubrir un nuevo elemento: el helio. Los instrumentos llamados coronógrafos pueden imitar eclipses. Sin embargo, no son lo suficientemente buenos para acceder a la extensión completa de la corona que se revela durante un eclipse solar total. En cambio, los astrónomos deben viajar a regiones remotas de la Tierra para observar la corona durante los eclipses. Estos ocurren aproximadamente cada 12 a 18 meses y solo duran unos minutos.

Con viajes a Australia, Libia, Mongolia, Oregón y más allá, un equipo de astrónomos reunió 14 años de imágenes de eclipses solares totales de alta resolución. Capturaron los eclipses usando cámaras equipadas con filtros especializados para ayudarlos a medir las temperaturas de las partículas de la parte más interna de la corona. Ellas son las fuentes del viento solar.

El Orbitador Solar: convirtiendo imágenes en física.

El Viento Solar. Esta película muestra la región de origen calculada del viento solar que posteriormente alcanzó al Orbitador Solar. Más información.
Crédito: Solar Orbiter/EUI Team/ ESA & NASA; CSL, IAS, MPS, PMOD/WRC, ROB, UCL/MSSL, LFO/IO; Imperial College

La misión ‘Orbitador Solar’ está haciendo las primeras conexiones directas entre los eventos en la superficie solar y el espacio interplanetario alrededor de la nave espacial. También nos está brindando nuevos conocimientos sobre las ‘fogatas’ solares, el clima espacial y los cometas en desintegración.

Curiosidades

Imagen destacada: Campos magnéticos y flujos solares

Campos magnéticos simulados en condiciones de alta actividad solar. La imagen de la izquierda muestra los resultados sin salida de viento solar, mientras que la imagen de la derecha muestra el campo magnético resultante cuando se incluye un viento solar con una velocidad de 150 kilómetros por segundo. Crédito: Rice y Yeates 2021.

Los físicos solares tienen un problema de flujo magnético: los modelos actuales del campo magnético que atraviesa la atmósfera superior de un millón de grados del Sol, o corona, luchan por reproducir la cantidad observada de flujo magnético abierto: las líneas de campo que se extienden desde la superficie del Sol hacia el Sistema Solar, llevando el plasma solar lejos. Ahora, Oliver Rice y Anthony Yeates  (Universidad de Durham, Reino Unido) han encontrado una manera de disminuir la discrepancia entre los modelos y las observaciones sin aumentar el costo computacional al incorporar un viento solar que fluye hacia el exterior en su modelo. Más imágenes en el artículo:

Marcar el enlace permanente.

Comentarios cerrados.