Un equipo inusual encuentra un planeta gigantesco escondido a plena vista

El gigante gaseoso está mucho más cerca de la Tierra que otros similares

Un astrónomo de UC Riverside y un grupo de científicos ciudadanos con ojos de águila han descubierto un planeta gaseoso gigante oculto a la vista, por las herramientas típicas de observación de estrellas. 

Un exoplaneta gigante gaseoso que orbita una estrella de tipo G, que es similar a TOI-2180 b. Agrandar imagen
Crédito:
NASA.

El planeta, TOI-2180 b, tiene el mismo diámetro que Júpiter, pero es casi tres veces más masivo. Los investigadores también creen que contiene 105 veces la masa de la Tierra en elementos más pesados ​​que el helio y el hidrógeno. Nada parecido existe en nuestro Sistema Solar. 

Los detalles del hallazgo se publicaron en el Astronomical Journal y se presentaron en el evento de prensa virtual de la American Astronomical Society el 13 de Enero. 

Un planeta especial

«TOI-2180 b es un planeta cuyo descubrimiento es emocionante», dijo el astrónomo de la UCR Paul Dalba, quien ayudó a confirmar la existencia del planeta. “Golpea la trifecta de 1) tener una órbita de varios cientos de días, 2) estar relativamente cerca de la Tierra (379 años luz se considera cerca para un exoplaneta) y 3) poder verlo transitar frente a su estrella. Es muy raro que los astrónomos descubran un planeta que marque las tres casillas”.

Dalba también explicó que el planeta es especial porque tarda 261 días en completar un viaje alrededor de su estrella, mucho tiempo en comparación con muchos gigantes gaseosos conocidos fuera de nuestro Sistema Solar. Su relativa proximidad a la Tierra y el brillo de la estrella que orbita también hacen que sea probable que los astrónomos puedan aprender más sobre ella. 

Necesidad de por lo menos tres tránsitos

El Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito, o TESS. 
Crédito:
NASA
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Para localizar exoplanetas, que orbitan estrellas distintas a nuestro Sol, el satélite TESS de la NASA observa una parte del cielo durante un mes y luego continúa. Está buscando caídas en el brillo que ocurren cuando un planeta cruza frente a una estrella. 

“La regla general es que necesitamos ver tres ‘inmersiones’ o tránsitos antes de creer que hemos encontrado un planeta”, dijo Dalba. Un evento de tránsito único podría ser causado por un telescopio con inestabilidad o una estrella disfrazada de planeta. Por estas razones, TESS no se enfoca en estos eventos de tránsito únicos. Sin embargo, un pequeño grupo de científicos ciudadanos sí lo está. 

Aficionado da el aviso

Al revisar los datos de TESS, Tom Jacobs, un miembro del grupo y ex oficial naval de los EE. UU., vio que la luz de la estrella TOI-2180 se oscurecía, solo una vez. Su grupo alertó a Dalba, que se especializa en estudiar planetas que tardan mucho tiempo en orbitar sus estrellas. 

Usando el Telescopio Buscador de Planetas Automatizado del Observatorio Lick , Dalba y sus colegas observaron el tirón gravitacional del planeta sobre la estrella, lo que les permitió calcular la masa de TOI-2180 b y estimar un rango de posibilidades para su órbita. 

Buscador de planetas automatizado del Observatorio Lick, utilizado para ayudar a calcular la masa y la órbita del nuevo planeta. Agrandar. Crédito: Laurie Hatch/Observatorio Lick.

Con la esperanza de observar un segundo evento de tránsito, Dalba organizó una campaña utilizando 14 telescopios diferentes en tres continentes en el hemisferio norte. En el transcurso de 11 días en Agosto de 2021, el esfuerzo resultó en 20 000 imágenes de la estrella TOI-2180, aunque ninguna de ellas detectó el planeta con confianza.

Sin embargo, la campaña llevó al grupo a estimar que TESS verá al planeta transitar su estrella nuevamente en Febrero, cuando están planeando un estudio de seguimiento. El financiamiento para la investigación de Dalba es proporcionado por el Programa de Becas Postdoctorales de Astronomía y Astrofísica de la Fundación Nacional de Ciencias.

El Grupo de Sondeo Visual de científicos ciudadanos crea un programa

El grupo de ciudadanos cazadores de planetas toma datos disponibles públicamente de satélites de la NASA como TESS y busca eventos de tránsito únicos. Mientras que los astrónomos profesionales usan algoritmos para escanear una gran cantidad de datos automáticamente, Visual Survey Group usa un programa que crearon para inspeccionar los datos del telescopio a simple vista. 

“El esfuerzo que pusieron es realmente importante e impresionante, porque es difícil escribir un código que pueda identificar eventos de tránsito únicos de manera confiable”, dijo Dalba. «Esta es un área en la que los humanos todavía están superando el código».

Fuente: ‘Universidad De California, Riverside’.

Artículo original: Unusual team finds gigantic planet hidden in plain sight.’ Jules Bernstein. January 13, 2022.

Material relacionado

La noticia presentada en otros medios

 El artículo presentado por la NASA:

Un extracto de este artículo, sobre el ‘Virtual Survey Group’ y el programa que utilizaron:

‘Jacobs es parte de un grupo de científicos ciudadanos que analizan gráficos de datos TESS, que muestran el cambio en el brillo de una estrella a lo largo del tiempo, en busca de nuevos planetas. Mientras que los astrónomos profesionales usan algoritmos para escanear decenas de miles de puntos de datos de las estrellas automáticamente, estos científicos ciudadanos usan un programa llamado LcTools, creado por Alan R. Schmitt, para inspeccionar los datos del telescopio a simple vista. Es por eso que el grupo de Jacobs, que incluye a varios ciudadanos científicos y dos astrónomos veteranos, se hace llamar Visual Survey Group. Muchos de ellos se conocieron mientras trabajaban en Planet Hunters, un proyecto de ciencia ciudadana financiado por la NASA a través de Zooniverse que se centró en los datos de la nave espacial Kepler de la NASA.’

El artículo presentado por la Universidad de Nuevo México:

Tweets de los investigadores

Sobre los proyectos de Ciencia Ciudadana

Ciencia Ciudadana en la NASA

Los proyectos de ciencia ciudadana de la NASA son colaboraciones entre científicos y miembros interesados ​​del público. A través de estas colaboraciones, los voluntarios (conocidos como científicos ciudadanos) han ayudado a realizar miles de importantes descubrimientos científicos. ¿Quieres trabajar en algo de ciencia real de la NASA? Haga clic en uno de los 25 proyectos a continuación para comenzar. Los proyectos con el ícono pueden ser realizados por cualquier persona, en cualquier lugar, con solo un teléfono celular o una computadora portátil. Visita la página de Ciencia Ciudadana de la NASA en Español:

Día de la Ciencia Ciudadana

Presentando la Ciencia Ciudadana, aplicada a una variedad de campos del conocimiento, más allá de la Astronomía, está el artículo a continuación. El mismo contiene una selección de recursos sobre Proyectos de Ciencia Ciudadana

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Curiosidades

Primer planeta completamente descubierto por astrónomos aficionados

Phillip Scott parado junto a su telescopio newtoniano de 12.5 pulgadas (31.75 cm) en su Observatorio OkSky cerca de Kiowa. Scott dijo que usó el telescopio junto a otros instrumentos para descubrir el exoplaneta.
Crédito: Caren Scott.

Los exoplanetas han sido un tema particularmente candente en los últimos tiempos. Se descubrieron más de 4000 de ellos desde el primero en 1995. Ahora se puede agregar uno más a la lista. Éste está orbitando a Gliese 3470, una estrella enana roja ubicada en la constelación de Cáncer. Lo interesante del descubrimiento es que este planeta no fue descubierto por ningún astrónomo profesional utilizando equipos de alta tecnología como el telescopio espacial Kepler. Fue encontrado enteramente por aficionados.

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