La estrella de Belén: ¿Puede la ciencia explicar qué fue realmente?

Durante siglos, los estudiosos han sugerido que la Estrella de Belén puede haber sido en realidad una «gran conjunción» de planetas brillantes.

¿Podría la Estrella de Belén haber sido causada por una «gran conjunción» de los planetas brillantes Venus y Júpiter? El 17 de Junio del 2 a.C., los planetas se habían acercado tanto que casi habrían aparecido como un solo objeto, similar a la conjunción de Júpiter y Saturno en 2020.
Crédito: Ron Miller / Astronomy magazine.

Nota: El artículo actual fue publicado en el año 2020 anticipando la Gran Conjunción de Júpiter y Saturno de ese año. Lo he elegido por su valor cultural, manteniendo tal cual el artículo, como si tal evento estuviese por ocurrir.

El 21 de Diciembre, Júpiter y Saturno se unirán en una «Gran Conjunción» diferente a cualquier vista en casi 800 años. Los dos planetas aparecerán tan juntos en el cielo nocturno de la Tierra durante el solsticio de invierno que casi parecerán un solo objeto. 

Eso llevó a algunos a llamar a esta conjunción una «Estrella de Navidad», y a otros a preguntarse acerca de un evento celestial que suena similar, que coincidió con la primera Navidad bíblica: la Estrella de Belén. Pero, ¿alguna vez existió realmente ese evento cósmico? Y si es así, ¿qué nos dice la ciencia astronómica sobre qué pudo haberlo causado?

Curiosamente, hay alguna evidencia de que un par de conjunciones planetarias, no muy diferente de la Gran Conjunción venidera, ocurrieron alrededor del marco de tiempo históricamente aceptado para el nacimiento de Cristo. Eso podría explicar potencialmente la Estrella de Belén. Pero, por supuesto, no todo el mundo está de acuerdo con la idea.

Los tres sabios, o magos, llegaron después del nacimiento de Jesús con oro, incienso y mirra, como se captura en este mosaico bizantino creado en 565 d.C. Crédito: Wikimedia Commons.

La Estrella de Belén

La historia de la Estrella de Belén aparece solo en el Libro de Mateo. El evangelio nos dice que una estrella brillante apareció en el cielo del este cuando nació Jesús, hecha famosa por un grupo de sabios. Estos «Magos» bíblicos, a veces llamados reyes, ahora adornan las escenas de natividad (los belenes) de todo el mundo.

La Biblia describe cómo estos tres sabios vieron la nueva estrella como una señal del nacimiento del Rey de los Judíos, por lo que partieron hacia Jerusalén para adorarlo. Una vez que llegan, preguntan por el niño Jesús a Herodes, el gobernante de la región designado por Roma. «¿Dónde está el niño que ha nacido Rey de los Judíos? Porque observamos su estrella al salir, y hemos venido a rendirle homenaje», nos dice Mateo.

Pero Herodes está preocupado por la idea. Él y sus propios sabios supuestamente buscan descubrir el lugar de nacimiento de Jesús. Finalmente, llaman a los tres reyes magos para preguntarles cuándo apareció la estrella. Y gracias a la profecía de Miqueas de que el mesías nacería en Belén, Herodes envía al trío a Belén para buscar a Jesús.  (Supuestamente, Herodes también finalmente mata a los bebés de Belén en un intento de eliminar a Jesús).

Según Mateo, “Cuando oyeron al rey, se fueron; y he aquí la estrella que vieron en el oriente iba delante de ellos, hasta que llegó y se detuvo sobre el lugar donde estaba el niño. Cuando vieron la estrella, se regocijaron con gran alegría”.

La supernova RCW 86, la supernova más antigua conocida en la historia registrada, fue vista por astrónomos chinos en el año 185 d.C.
Créditos: Rayos X: NASA / CXC / SAO & ESA; 
Infarrojo: NASA / JPL-Caltech / B. 
Williams (NCSU)

Evidencia de la estrella de Belén

Durante siglos, los astrónomos han mirado el registro histórico en busca de evidencia de lo que podría explicar esta estrella de Belén. Los académicos han estado discutiendo las causas potenciales desde al menos el siglo XIII. Quizás fue una supernova, un cometa, una llamarada solar o una alineación de planetas. O, alternativamente, tal vez nunca sucedió en absoluto. La verdad es que la ciencia probablemente nunca conocerá la verdad.

Pero consideremos la idea de que fue un o evento celestial verdadero. ¿Cuáles son algunas explicaciones respaldadas por la ciencia que podrían explicar la estrella de Belén?

Bueno, la historia es relativamente vaga, pero nos da algunas pistas.

Algunas cosas se descartan fácilmente. Por ejemplo, la Estrella de Belén no podría haber sido un meteoro, un trozo de roca espacial que arde brillantemente en la atmósfera de la Tierra, que habría aparecido y desvanecido en un instante. Es imposible que tres reyes magos hayan rastreado un meteoro durante semanas.

También es poco probable que una supernova, la muerte explosiva de una estrella, que aumenta drásticamente su brillo durante días, semanas o meses, pueda explicar la estrella de Belén. Las supernovas, o «estrellas invitadas», se han presenciado y registrado constantemente desde hace miles de años. Entonces, si hubiera sucedido una, es probable que otras culturas lo hubieran registrado.

E incluso si de alguna manera escapó al registro histórico escrito, los astrónomos han observado restos de muchas otras supernovas antiguas. Y al estimar su brillo máximo, los investigadores incluso han vinculado algunos remanentes a eventos vistos en la Tierra en el pasado. Sin embargo, los telescopios no han encontrado ninguna evidencia de un remanente de supernova que se sincronice con la época de la Estrella de Belén. De hecho, la única  supernova que fue visible desde la Tierra  alrededor del momento del nacimiento de Cristo ocurrió en el año 185 d.C. y fue registrada por astrónomos chinos.

El pintor italiano Giotto di Bondone presenció el cometa Halley cuando apareció en 1301 d.C. Luego, pintó la estrella de Belén como un cometa ardiendo brillante sobre Jesús en el pesebre.
Crédito: Wikimedia Commons.

¿Un cometa de Navidad?

En el pasado, algunos astrónomos interesados ​​también sugirieron que la Estrella de Belén era un cometa que pasaba cerca de la Tierra. Estos cuerpos helados distantes en el Sistema Solar, a menudo brillan con bastante intensidad cuando se aventuran en el interior del Sistema Solar y son calentados por el Sol. También son conocidos por permanecer visiblemente en el cielo durante semanas o meses seguidos. Y al igual que las supernovas, también tenemos registros históricos de otras culturas con respecto a los cometas.

Efectivamente, en el año 5 a.C., los astrónomos chinos notaron la aparición de una «Estrella Escoba» que muchos investigadores han  interpretado como un cometa. Al igual que las supernovas, los eruditos chinos observaron muchos cometas históricos e incluso registraron varias veces que los  impactos de meteoritos mataron a personas.

En la década de 1970, los investigadores se dieron cuenta de la coincidencia temporal de esta «estrella de la escoba» china, y una serie de artículos comenzaron a aparecer en revistas científicas que  debatían la idea, entre otras inspiraciones. Todo el ir y venir culminó en una historia de 1977 en The New York Times escrita por el legendario periodista científico Walter Sullivan que sugería que podría haber sido un cometa, una conjunción, una nova o simplemente un mito. Claramente, tampoco ha surgido una opinión consensuada en las décadas posteriores.

Entonces, ¿podría un cometa haber sido la estrella de Belén? No hay forma de descartarlo, pero hay una razón obvia para dudarlo.

Tenga en cuenta que las personas en el mundo antiguo normalmente veían a los cometas como símbolos de que algo trágico está por ocurrir, un mal presagio de cosas malas que están por suceder. Entonces, si un cometa repentinamente comenzara a brillar intensamente en el cielo nocturno, es difícil imaginar que tres sabios lo interpretarían como una señal de que su salvador finalmente había nacido.

Una triple conjunción de Júpiter y Saturno ocurrió en el año 7 a.C. (antes de Cristo). A primera vista, estas ilustraciones parecen iguales, pero comparan las posiciones de los planetas con las estrellas de fondo. El 29 de Mayo, Júpiter pasó a Saturno (ambos se movieron de derecha a izquierda) por primera vez. Júpiter pasó nuevamente a Saturno el 30 de Septiembre y ambos se movieron hacia la derecha (oeste).  Finalmente, los planetas reanudaron el movimiento hacia el este y Júpiter pasó a Saturno por tercera vez el 5 de Diciembre. Crédito: Astronomy / Roen Kelly.

La Gran Conjunción antigua

¿Qué tal una mezcla de planetas como la próxima Gran Conjunción de 2020? ¿Podría eso explicar la estrella de Belén?

Cuando rebobinas el movimiento de los planetas, algo que es fácil de hacer con software de observación en estos días, puedes ver que varias conjunciones interesantes se desarrollaron en los años alrededor de la vida de Jesús. (Una conjunción planetaria ocurre cuando dos planetas se acercan entre sí en el cielo nocturno de la Tierra. Sin embargo, los dos objetos no están realmente cerca el uno del otro, solo se ven de esa manera desde nuestro punto de vista).

En el año 7 a.C., Júpiter y Saturno tenían tres conjunciones en la misma constelación, Piscis. Debido a que los planetas se mueven en sus órbitas a diferentes velocidades y están ubicados a diferentes distancias, a veces parecen pasarse unos a otros en el cielo nocturno. También puede parecer que se quedan quietos o se muevan hacia atrás en el cielo, lo que los astrónomos llaman movimiento retrógrado. Este truco es como adelantar a un automóvil más lento en la carretera. A medida que se acerca al otro vehículo, parece quedarse quieto a su lado. Luego, cuando te alejas, cae hacia atrás. Lo mismo sucede cuando la Tierra gira alrededor del Sol mucho más rápido que los planetas exteriores.

Sin embargo, Júpiter está más cerca del Sol que Saturno, por lo que también parece moverse más rápido en nuestro cielo nocturno.

Entonces, si Júpiter y Saturno tuvieran tres conjunciones cercanas en un período de tiempo relativamente breve, es fácil imaginar que los astrónomos antiguos, en realidad, los astrólogos, habrían tomado nota. Y probablemente también le hubieran atribuido algún significado al evento.

Estos mismos astrólogos no habrían tenido que esperar mucho para un encuentro planetario aún más sorprendente. Cuatro años después, en el verano del 3 a.C., Júpiter y Venus se encontraron en un evento que se habría parecido mucho a la próxima «Estrella de Navidad», también conocida como la Gran Conjunción de Diciembre de 2020.

En la mañana del 12 de Agosto del año 3 a.C., Júpiter y Venus se habrían sentado a solo 1/10 de un grado de distancia en el cielo del amanecer. Eso es una quinta parte del diámetro de la Luna Llena. (La conjunción de diciembre de 2020 entre Júpiter y Saturno tendrá una separación idéntica, aunque en el cielo de la tarde). Ese tampoco fue el final del espectáculo. Venus y Júpiter continuaron su danza durante la mayor parte del año siguiente antes de parecer finalmente fusionarse en una sola estrella en Junio.

La idea de que una conjunción entre planetas brillantes podría explicar la Estrella de Belén no es nueva. Una nota en los Anales de la Abadía de Worcester de 1285 d.C. señala una alineación de Júpiter y Saturno que ocurrió en el momento del nacimiento de Jesús. Y el propio Johannes Kepler abordó la idea en el siglo XVII.

¿Mito o realidad?

Desde entonces, muchos astrónomos entusiastas, y aficionados entusiastas, también han señalado otras posiciones celestes que se desarrollan aproximadamente al mismo tiempo como evidencia adicional de que los antiguos astrólogos habrían encontrado significado en estos eventos. Las estrellas y los planetas brillantes se movían a través de importantes constelaciones. Otros han sugerido que la Estrella de Belén podría no haber sido un evento celestial en absoluto. En cambio, en conjunto, el efecto combinado de años de estos eventos astronómicos puede haber llevado a los magos a ver señales de que había nacido un nuevo rey.

Pero, ¿alguna de estas cosas podría haber causado realmente la Estrella de Belén?

La verdad es que ninguno de estos eventos coincide perfectamente con la descripción de cómo se desarrollaron las cosas en el Libro de Mateo. El contexto también está fuera de lugar. Los antiguos conocían bien sus planetas, por lo que sería extraño llamar «estrella» a una conjunción de múltiples planetas.

Además, es difícil imaginar cómo Herodes pudo sorprenderse de que tres sabios le hablaran de una nueva estrella; seguramente él mismo habría visto un objeto tan brillante u obvio. Según la Biblia, la astrología también es herética, lo que hace que la idea de leer el significado de las estrellas sea un poco sospechosa en primer lugar.

Al final, es probable que nunca sepamos qué inspiró realmente la historia bíblica de la Estrella de Belén. Afortunadamente para nosotros, tendremos la oportunidad de ver nuestra propia «Estrella de Navidad» el 21 de Diciembre. Entonces todos podremos decidir por nosotros mismos lo que significa para nosotros. Y, dejando de lado la herejía, todos esperamos que traiga buenas nuevas de paz, alegría y amor. Dios sabe que los necesitamos ahora mismo.

Fuente: Astronomy Magazine.

Artículo original: ‘The Star of Bethlehem: Can science explain what it really was?Eric Betz. December 18, 2020.

Material relacionado

Una presentación concisa de las posibles explicaciones de la Estrella de Belén indicando los argumentos que las descartan se encuentra en:

Otro artículo que aprovecha la Gran Conjunción de 2020 para relacionarla con la explicación del evento de la Estrella de Belén propuesta por Kepler, desarrollando más el tema del movimiento planetario aparente en el cielo es:

Videos:

Un Documental científico presentado por el Dr. Chris Lintott y la Dra. Maggie Aderin-Pocock, publicado por la BBC como parte de la serie ‘The Sky at Night’ de la BBC en 2015:

Todos los Miércoles por la noche durante el invierno la Universidad de Cambridge (UK) abre sus puertas al público, con una charla popular sobre una investigación astronómica, seguida de una observación del cielo. En esta ocasión, la Dra. Nicole Pawellek, nos cuenta todo sobre «La estrella de Belén»:

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