Una mirada más cercana a la instantánea del 31 aniversario del Hubble

Esta vista comparativa muestra burbujas de polvo hinchadas y una capa de gas en erupción: los actos finales de una estrella monstruosa. Puede explorar el detalle de la nebulosa que rodea a la estrella AG Carinae comparando las dos imágenes que se presentan en el artículo a continuación.
Crédito: ESA / Hubble y NASA, A. Nota, C. Britt

Esta Imagen de la semana muestra nuevas vistas de la naturaleza dual de la estrella AG Carinae, que fue el objetivo de la imagen del 31 aniversario del Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA en Abril de 2021. Esta nueva perspectiva se desarrolló gracias a las observaciones del Hubble de la estrella en 2020 y 2014, junto con otras capturadas por el instrumento WFPC2 del telescopio en 1994. 

La primera imagen muestra los detalles de las emisiones de hidrógeno ionizado y nitrógeno ionizado de la nebulosa (que se ve aquí en rojo). En la segunda imagen, el azul demuestra el aspecto contrastante de la distribución del polvo que brilla de luz estelar reflejada. Los astrónomos creen que las burbujas de polvo y los filamentos se formaron en el interior y fueron moldeados por un poderoso viento estelar .

Detalles de las emisiones de hidrógeno ionizado y nitrógeno ionizado de la nebulosa (que se ve aquí en rojo).
Crédito: ESA / Hubble y NASA, A. Nota, C. Britt

Perdiendo masa para mantener el equilibrio

Esta estrella gigante está librando un tira y afloja entre la gravedad y la radiación para evitar la autodestrucción. La estrella está rodeada por una capa en expansión de gas y polvo, una nebulosa, que está formada por los poderosos vientos que emanan de la estrella. La nebulosa tiene unos cinco años luz de ancho, igual a la distancia desde aquí hasta nuestra estrella más cercana, Alpha Centauri.

AG Carinae se clasifica formalmente como una Variable Azul Luminosa porque es caliente (azul), muy luminosa y variable. Tales estrellas son bastante raras porque no hay muchas estrellas que sean tan masivas. Las estrellas Azules Luminosas Variables pierden masa continuamente en las etapas finales de su vida, durante las cuales se expulsa una cantidad significativa de material estelar al espacio interestelar circundante, hasta que se pierde suficiente masa para que la estrella haya alcanzado un estado estable. 

La estrella está rodeada por una capa en expansión de gas y polvo, una nebulosa, que está formada por los poderosos vientos que emanan de la estrella. La distribución del polvo brilla de luz estelar reflejada. Los astrónomos creen que las burbujas de polvo y los filamentos se formaron en el interior y fueron moldeados por un poderoso viento estelar.
Crédito: ESA / Hubble y NASA, A. Nota, C. Britt

Inspeccionando la nebulosa

AG Carinae está rodeada por una nebulosa espectacular, formada por material expulsado por la estrella durante varios de sus estallidos pasados. La nebulosa tiene aproximadamente 10 000 años y la velocidad observada del gas es de aproximadamente 70 kilómetros por segundo. Si bien esta nebulosa parece un anillo, de hecho es una capa hueca rica en gas y polvo, cuyo centro ha sido despejado por el poderoso viento estelar que viaja a aproximadamente 200 kilómetros por segundo. El gas (compuesto principalmente de hidrógeno y nitrógeno ionizados) es visible para nosotros en estas imágenes como un anillo rojo brillante y grueso, que aparece duplicado en algunos lugares, posiblemente como resultado de varios estallidos que chocan entre sí. El polvo, aquí visible en azul, se ha formado en grumos, burbujas y filamentos que son moldeados por el viento estelar.

Sobre el mecanismo que produce el estallido

Los científicos que observaron la estrella y su nebulosa circundante notaron que el anillo no es perfectamente esférico; parece tener una simetría bipolar, lo que indica que el mecanismo que produce el estallido puede haber sido causado por la presencia de un disco en el centro, o que la estrella no está sola sino que puede tener una compañera (conocida como estrella binaria). Una teoría alternativa y más simple es que la estrella gira muy rápido (como se ha descubierto que hacen muchas estrellas masivas).

Fuente: ESA/Hubble.

Artículo original:A Closer Look at Hubble’s 31st Anniversary Snapshot‘. ESA/Hubble. September 13, 2021.

Material relacionado

El artículo publicado por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA el 23 de Abril en ocasión del 31 aniversario del Hubble:

31 aniversario del Hubble: estrella gigante al borde de la destrucción.
Crédito: NASA Goddard.

Nuevas simulaciones tridimensionales revelan el funcionamiento interno de una de las estrellas más misteriosas del universo:

Características y definición de las Variables Luminosas Azules. En un comentario durante una charla en 1984, Peter Conti indujo el término LBVs más o menos ad hoc. El siguiente artículo lo presenta:

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