EL VISITANTE CELESTIAL CONDENADO PUEDE HABER SIDO UNA PIEZA DE UN COMETA PREHISTÓRICO

Este par de imágenes del Telescopio Espacial Hubble del cometa C / 2019 Y4 (ATLAS), tomadas el 20 y el 23 de Abril de 2020, revelan la ruptura del núcleo sólido del cometa. El cometa ha sido coloreado artificialmente en esta vista para mejorar los detalles para el análisis. Las fotos del Hubble identifican hasta 30 fragmentos separados. El cometa estaba aproximadamente a 146 millones de kilómetros de la Tierra cuando se tomaron las imágenes. C / 2019 Y4 (ATLAS) puede ser un trozo desprendido de un cometa más grande que pasó junto al Sol hace 5.000 años. Créditos: CIENCIA NASA, ESA, Quanzhi Ye (UMD).
Procesamiento de imágenes: Alyssa Pagan (STScI).

Se sospecha que hace unos 5.000 años un cometa se desplazó a 37 millones de kilómetros del Sol, más cerca que el planeta más interno Mercurio. El cometa podría haber sido una vista espectacular para las civilizaciones de Eurasia y el norte de África al final de la Edad de Piedra.

Sin embargo, este visitante espacial sin nombre no está registrado en ningún relato histórico conocido. Entonces, ¿cómo saben los astrónomos que hubo tal intruso interplanetario?

Introduzca el cometa ATLAS (C / 2019 Y4), que apareció por primera vez a principios de 2020. 

El cometa ATLAS, detectado por primera vez por el Sistema de Última Alerta de Impacto Terrestre de Asteroides (ATLAS), operado por la Universidad de Hawái, se encontró rápidamente con una muerte prematura a mediados de 2020 cuando se desintegró en una cascada de pequeños trozos de hielo.

ATLAS es una pieza desprendida de ese antiguo visitante de hace 5.000 años

En un nuevo estudio que utiliza observaciones del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, el astrónomo Quanzhi Ye de la Universidad de Maryland en College Park, informa que ATLAS es una pieza desprendida de ese antiguo visitante de hace 5.000 años. ¿Por qué? Porque ATLAS sigue la misma «vía férrea» orbital que la de un cometa visto en 1844. Esto significa que los dos cometas son probablemente hermanos provenientes de un cometa padre que se rompió muchos siglos antes. El vínculo entre los dos cometas fue observado por primera vez por el astrónomo aficionado Maik Meyer.

Estas familias de cometas son comunes. El ejemplo visual más dramático fue en 1994 cuando el condenado cometa Shoemaker-Levy 9 (SL9) fue despedazado por la fuerza gravitacional de Júpiter. Este «tren de cometas» duró poco. Cayó pieza por pieza en Júpiter en Julio de 1994.

ATLAS: Un cometa extraño

Pero el cometa ATLAS es simplemente «extraño», dice Ye, quien lo observó con el Hubble sobre el momento de la ruptura. A diferencia de su supuesto cometa padre, ATLAS se desintegró mientras estaba más lejos del Sol que de la Tierra, a una distancia de más de 160 millones de kilómetros. Esto fue mucho más lejos que la distancia a la que su padre pasó del Sol. «Esto enfatiza su extrañeza», dijo Ye.

«Si se rompió tan lejos del Sol, ¿cómo sobrevivió al último paso alrededor del Sol hace 5.000 años? Ésta es la gran pregunta», dijo Ye. «Es muy inusual porque no lo esperaríamos. Esta es la primera vez que se ve que un miembro de la familia de cometas de período largo se rompe antes de acercarse al Sol».

Pistas sobre la constitución del núcleo

Observar la ruptura de los fragmentos ofrece pistas sobre cómo se armó el cometa padre. La sabiduría convencional es que los cometas son frágiles aglomeraciones de polvo y hielo. Y pueden tener grumos, como el pudín de pasas.

En un nuevo artículo publicado en el Astronomical Journal, después de un año de análisis, Ye y los co-investigadores informan que un fragmento de ATLAS se desintegró en cuestión de días, mientras que otro se prolongó durante semanas. «Esto nos dice que parte del núcleo era más fuerte que la otra parte», dijo.

Qué causó la ruptura del cometa

Una posibilidad es que los chorros de material expulsado hayan hecho girar el cometa tan rápido que las fuerzas centrífugas lo destrozaron. Una explicación alternativa es que tiene los llamados hielos súper volátiles, simplemente volaron la pieza en pedazos como una explosión de fuegos artificiales aéreos. «Es complicado porque comenzamos a ver estas jerarquías y la evolución de la fragmentación del cometa. El comportamiento del cometa ATLAS es interesante pero difícil de explicar».

El hermano sobreviviente del cometa ATLAS no regresará hasta el siglo 50.

Fuente: NASA Hubblesite

Artículo original:Comet Atlas may have been a blast from the past‘. August 19, 2021.

Material relacionado

C/2019 Y4 (ATLAS)

Todos los datos del cometa puede encontrarlos en:

¿Se Está Desintegrando El Brillante Cometa ATLAS?

Las imágenes del cometa ATLAS, tomadas el 5 de abril de 2020, muestran un alargamiento del núcleo del cometa El alargamiento está alineado con el eje de la cola del cometa. Los astrónomos han visto antes que los cometas exhiben este tipo de alargamiento poco antes de desintegrarse. 
Imagen de los astrónomos Quanzhi Ye (Universidad de Maryland) y Qicheng Zhang (Caltech) / Ningbo Education Xinjiang Telescope.

Observaciones recientes del cometa C / 2019 Y4 (ATLAS) muestran que su brillo se está desvaneciendo. Según los informes de los observadores, después de iluminarse gradualmente a una magnitud de 8 a medida que cruzaba la órbita de Marte, el cometa ha aparecido más débil durante las últimas noches. Se ha hundido a una magnitud de alrededor de 8,8 a 9,2 (cuanto mayor es el número, más débil es el objeto celeste). ¿Se está desintegrando el cometa ATLAS? ¿Se han desvanecido nuestras esperanzas de un cometa brillante, o incluso uno visible a simple vista? Parece que sí.

Nuevo fragmento del cometa C/2019 Y4 (ATLAS).

Un informe de Luis Mansilla (LIADA) en forma de relevamiento fotográfico, sobre la fragmentación del cometa C/2019 Y4 ATLAS.

Cola sin cometa: los restos polvorientos del cometa ATLAS

Un vuelo fortuito por la cola de un cometa desintegrado ha ofrecido a los científicos una oportunidad única para estudiar estas estructuras notables.

El cometa ATLAS se fragmentó justo antes de su aproximación máxima al Sol el año pasado. Dejó su antigua cola arrastrándose por el espacio en forma de tenues nubes de polvo y partículas cargadas. La desintegración fue  observada por el Telescopio Espacial Hubble en Abril de 2020. Pero más recientemente, la nave espacial de la  ESA ‘Solar Orbiter’ voló cerca de los restos de la cola en el curso de su misión.

Este afortunado encuentro ha brindado a los investigadores una oportunidad única de estudiar la estructura de una cola cometaria aislada. Usando mediciones combinadas de todos los instrumentos in situ del Solar Orbiter, los científicos han reconstruido el encuentro con la cola del ATLAS. El modelo resultante revela la interacción entre el campo magnético interplanetario ambiental transportado por el viento solar y el cometa. Indica que dicho campo ‘cubre’ al cometa y rodea una región central de la cola con un campo magnético más débil.

El siguiente artículo lo presenta y contiene recursos sobre el tema:

Colisión del cometa Shoemaker-Levy con Júpiter

Desde el 16 de julio hasta el 22 de julio de 1994, trozos de un objeto designado como Cometa P / Shoemaker-Levy 9 chocaron con Júpiter. Esta es la primera colisión de dos cuerpos del sistema solar que se ha observado, y los efectos de los impactos del cometa en la atmósfera de Júpiter han sido simplemente espectaculares y superaron las expectativas. El cometa Shoemaker-Levy 9 constaba de al menos 21 fragmentos discernibles con diámetros estimados en hasta 2 kilómetros.

El siguiente es el sitio del Cometa P / Shoemaker-Levy 9 realizado por el JPL, que presenta un compendio de artículos mostrando todas los estudios e imágenes sobre este evento único:

Curiosidades:

Sobre el impacto en Júpiter del cometa Shoemaker – Levy 9 (SL9) y el surgimiento del concepto de Defensa Planetaria

CONSECUENCIAS DEL IMPACTO SHOEMAKER-LEVY 9
En la imagen se ve un conjunto de observaciones del Hubble a través de un filtro azul el 30 de julio de 1994. Muestra los efectos dramáticos y duraderos de los impactos de múltiples fragmentos del cometa Shoemaker-Levy 9 dos semanas antes. Más información.
Créditos: Datos: H. Hammel, MIT y NASA. Procesamiento: Emily Lakdawalla.

Los impactos en Júpiter de los fragmentos del cometa SL9 son de importancia histórica. Esta fue la primera vez en la historia humana en la que se predijo un impacto importante en un cuerpo planetario antes del evento. SL9 es el primer cometa que se ha detectado orbitando el planeta Júpiter. También es el primer cometa que se ha observado que se divide en unos cuantos fragmentos individuales.

Durante el período de 1 semana del 16 al 22 de Julio de 1994, más de 20 fragmentos del cometa P / Shoemaker-Levy 9 (SL9) se estrellaron contra el planeta Júpiter. Lo hicieron a velocidades de aproximadamente 60 km s−1 , con la fuerza de millones de explosiones nucleares.  Estos impactos produjeron una variedad de efectos. El impacto fue una de las exhibiciones celestiales más espectaculares jamás vistas.

Se espera que se produzcan impactos cometarios significativos en Júpiter aproximadamente una vez cada mil años más o menos. Por ello, el evento se describió como » el evento astronómico del siglo «. 

Este evento cambió la forma en que pensamos acerca de la vulnerabilidad de nuestro propio planeta. Ahora la Defensa Planetaria es un tema de estudios científicos serios y reuniones internacionales regulares.

Los siguientes artículos lo presentan:

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