Conoce a los cazadores de meteoritos marcianos

Imagen en falso color del meteorito marciano apodado «Block Island». Esta imagen fue tomada con la cámara panorámica del Mars Exploration Rover Opportunity de la NASA el 28 de Julio de 2009. El color falso realza el contraste de diferentes tipos de suelo y material de meteoritos visibles en la imagen.
Crédito: NASA.
Tipo de licencia: Atribución (CC BY 4.0).

Un equipo del Museo de Historia Natural (NHM) de Londres está allanando el camino para que los futuros rovers busquen meteoritos en Marte. Los científicos están utilizando la extensa colección de meteoritos del NHM para probar los instrumentos espectrales destinados al rover ExoMars Rosalind Franklin. Con la colección, también desarrollan herramientas para identificar meteoritos en la superficie del planeta rojo. El proyecto se presenta hoy (23 de julio) en el Encuentro Nacional de Astronomía virtual 2021 .

Tasa de éxito de los rovers en la búsqueda de meteoritos

La superficie llena de cráteres de nuestro vecino planetario más cercano tiene una historia larga y compleja. Buscar rocas entre más rocas puede parecer una actividad inútil. Sin embargo, los rovers marcianos tienen estadísticamente una tasa de éxito de «hallazgos por milla» significativamente más alta que las búsquedas de meteoritos dedicadas terrestres. Por cada kilómetro recorrido por un rover de Marte, se encuentra aproximadamente un meteorito, aunque los rovers no los han estado buscando específicamente hasta ahora.

Imagen de «Block Island», una roca oscura de forma extraña en la superficie de Marte, que se cree que es un meteorito. Este objeto fue fotografiado con la cámara de navegación del Mars Exploration Rover Opportunity (NASA )en el sol 1959 (28 de Julio de 2009).
Crédito: NASA / JPL-Caltech.
Tipo de licencia: Atribución (CC BY 4.0)

Sin embargo, como parte de la próxima misión ExoMars de la ESA, estará el próximo rover, llamado Rosalind Franklin. El nombre es en honor a la química más conocida por su trabajo pionero en el ADN. El rover perforará la superficie marciana para tomar muestras del suelo y analizar su composición y buscar evidencia de vida pasada o presente enterrada bajo tierra.

¿Porqué estudiar los meteoritos marcianos?

Los meteoritos son pruebas importantes que pueden ayudarnos a comprender esta historia. Una vez que un meteorito aterriza en un planeta, se somete a las mismas condiciones atmosféricas que el resto de la superficie. La meteorización química y física puede proporcionar información sobre las tasas de meteorización climática y las interacciones agua-roca. Los tamaños y la distribución de los meteoritos pueden ayudar a inferir información sobre la densidad de la atmósfera. Además los meteoritos pedregosos podrían ser un mecanismo potencial de entrega de materiales orgánicos a Marte.

«Los meteoritos actúan como una placa testigo a lo largo del tiempo geológico», dijo Sara Motaghian. Ella es estudiante de doctorado en el NHM y el Imperial College de Londres que está llevando a cabo el trabajo. «En general, las superficies de Marte que estamos explorando son increíblemente antiguas. Esto significa que ha habido miles de millones de años para que la superficie acumule estos meteoritos que guardan información de todo el pasado de Marte«.

¿Cómo identificarán y estudiarán los meteoritos en Marte?

Sara Motaghian fotografiando el meteorito marciano Tissint (BM.2012, Colección del Museo de Historia Natural M1) y el laboratorio. Este dispone del emulador PanCam de la Universidad de Aberystwyth (AUP3), la cámara hiperespectral contraparte y el espectrómetro de contacto VNIR.
Crédito: Natasha Almeida / Museo de Historia Natural
Tipo de licencia: Atribución (CC BY 4.0)

El equipo está estudiando en particular el uso de imágenes multiespectrales  con el instrumento PanCam. Tienen esperanza de poder resaltar características en imágenes que podrían asociarse con meteoritos a medida que el rover se mueva por la superficie. También están investigando la posibilidad de utilizar técnicas de reconocimiento de patrones para distinguir características como los patrones de Widmanstätten. Estos pueden ser revelados por condiciones meteorológicas extremas.

Estructura desgastada en 3D, conocida como patrón Widmanstätten, en el meteorito Richa (BM1996, Colección del Museo de Historia Natural M55).
Crédito: S. Motaghian / Museo de Historia Natural.
Tipo de licencia: Atribución (CC BY 4.0)
.

Conclusiones

El lanzamiento del rover ExoMars estaba originalmente programado para 2020. Sin embargo, se retrasó hasta 2022 debido a problemas técnicos y la creciente preocupación por la pandemia de coronavirus. El rover llegará a Marte en 2023. El equipo espera que su trabajo permita que los meteoritos en la superficie sean estudiados por más tiempo por el rover antes de continuar su viaje. Esto ayudará a construir una comprensión más completa de la superficie marciana y su historia y, de la vida, si la hubiese.

Fuente: The Royal Astronomical Society, (RAS).

Artículo original: «Meet the Martian meteorite hunters«. Morgan Hollis. July 23, 2021.

Material relacionado

Curiosity encuentra meteorito de hierro en Marte

Esta roca encontrada por el rover Curiosity Mars de la NASA es un meteorito de hierro llamado «Líbano». Es similar en forma y brillo a los meteoritos de hierro encontrados en Marte por la generación anterior de rovers, Spirit y Opportunity. El Líbano tiene aproximadamente 2 metros de ancho (de izquierda a derecha, desde este ángulo). La pieza más pequeña en primer plano se llama «Líbano B».
Créditos: NASA / JPL-Caltech / LANL / CNES / IRAP / LPGNantes / CNRS / IAS / MSSS.

Esta vista combina una serie de imágenes circulares de alta resolución. Fueron tomadas por el Micro-Imager Remoto (RMI) del instrumento ‘Chemistry and Camera’ (ChemCam) de Curiosity con el color y el contexto de la Mast Camera (Mastcam). Las imágenes de los componentes fueron tomadas durante el día marciano 640, o sol, del trabajo de Curiosity en Marte (25 de mayo de 2014).

La imagen muestra cavidades de forma angular en la superficie de la roca. Una posible explicación es que resultaron de la erosión preferencial a lo largo de los límites cristalinos dentro del metal de la roca. Otra posibilidad es que estas cavidades contuvieron cristales de olivino, que se pueden encontrar en un tipo raro de meteoritos de hierro pedregoso llamados pallasitas. Se cree que estas últimas se formaron cerca del límite entre el núcleo y el manto dentro de un asteroide.

Los meteoritos de hierro no son raros entre los meteoritos que se encuentran en la Tierra, pero son menos comunes que los meteoritos pedregosos. En Marte, los meteoritos de hierro dominan la pequeña cantidad de meteoritos que se han encontrado. Parte de la explicación podría provenir de la resistencia de los meteoritos de hierro a los procesos de erosión en Marte.

ChemCam es uno de los 10 instrumentos de la carga útil científica de Curiosity. El Laboratorio Nacional ‘Los Alamos’ desarrolló ChemCam en asociación con científicos e ingenieros de la agencia espacial francesa (CNES), la Universidad de Toulouse y el CNRSMás información sobre ChemCam está disponible en http://www.msl-chemcam.com . La MastCam del rover fue construida y operada por Malin Space Science Systems, San Diego.

Artículo original: Curiosity Finds Iron Meteorite on Mars‘. Tony Greicius. NASA Mars Science Laboratory (Curiosity). Agosto 7, 2017.

Curiosidades

Los meteoritos cuentan la historia temprana del Planeta Rojo.

Meteorito marciano NWA 7034, también conocido como «Black Beauty» y Marte.
Crédito: Museo de Historia Natural, Londres.

Los meteoritos cuentan la historia temprana del Planeta Rojo. Según un nuevo estudio, el manto de Marte puede contener múltiples reservorios distintos de agua unida a minerales preservados de la historia temprana del planeta.

El siguiente artículo lo presenta y contiene recursos.

Marcar el enlace permanente.

Comentarios cerrados.