Virgin Galactic: Sir Richard Branson se lanza al borde del espacio

Mira el vuelo de Sir Richard Branson al borde del espacio (y de regreso). Es el primer vuelo espacial de Virgin Galactic con tripulación completa con dos pilotos y cuatro especialistas en misiones, incluido Sir Richard Branson. Crédito: Virgin Galactic.

El multimillonario Sir Richard Branson ha alcanzado con éxito el borde del espacio a bordo de su avión cohete Unity

El empresario británico voló muy por encima de Nuevo México en Estados Unidos en el vehículo que su empresa ha estado desarrollando durante 17 años.

El viaje fue, dijo, la «experiencia de su vida».

Regresó sano y salvo a la Tierra poco más de una hora después de dejar el suelo.

«He soñado con este momento desde que era un niño. Sinceramente, nada puede prepararte para la vista de la Tierra desde el espacio», dijo en una conferencia de prensa posterior al vuelo. «Todo fue simplemente mágico».

El viaje también lo convierte en el primero de los nuevos pioneros del turismo espacial en probar sus propios vehículos. Superó así a Jeff Bezos de Amazon y Elon Musk de SpaceX.

Unity se eleva hacia el cielo de Nuevo México. Crédito: Virgin Galactic.

La altura alcanzada por Sir Richard en el avión cohete, conocido como Unity, fue de 85 kilómetros (282.000 pies; 53 millas).

El empresario estuvo acompañado en la misión por los dos pilotos del vehículo, Dave Mackay y Michael Masucci. Junto a ellos también estuvieron tres empleados de Galactic: Beth Moses, Colin Bennett y Sirisha Bandla.

El último trío y Sir Richard recibieron alas de astronauta comerciales después del vuelo, del ex comandante de la estación espacial y astronauta canadiense, Chris Hadfield.

Una prueba de la experiencia del turismo espacial

Sir Richard calificó el vuelo como una prueba de la experiencia del turismo espacial que espera comenzar a vender a clientes a partir del próximo año.

«He tenido mi cuaderno conmigo y he escrito 30 o 40 pequeñas cosas. Estas harán que la experiencia de la próxima persona que vaya al espacio con nosotros sea mucho mejor», dijo. «La única forma en que a veces puedes encontrar estas pequeñas cosas es subirte a una nave espacial e ir al espacio y experimentarlo tu mismo».

Unas 600 personas ya han pagado depósitos por boletos que les costarán hasta $ 250,000 (£ 180,000).

Todas estas son personas que quieren alcanzar una altura en la que puedan ver el cielo volverse negro. Además, maravillarse con el horizonte de la Tierra mientras se curva en la distancia. Dicho vuelo también debería tener unos cinco minutos de ingravidez durante los cuales se les permitirá flotar dentro de la cabina de Unity.

Sir Richard ha tenido un largo camino para llegar a este punto. Anunció por primera vez su intención de hacer un avión espacial en 2004, con la creencia de que podría iniciar un servicio comercial en 2007.

Pero las dificultades técnicas, incluido un accidente fatal durante un vuelo de desarrollo en 2014, han hecho del proyecto espacial una de las empresas más desafiantes de su carrera.

También en el vuelo: dos pilotos y tres compañeros de tripulación de Virgin Galactic. Crédito: Virgin Galactic.

El Turismo Espacial: un sector que se está reactivando

El turismo espacial es un sector que se está reactivando después de una pausa de una década y está a punto de volverse muy competitivo.

A lo largo de la década de 2000, siete personas adineradas pagaron para visitar la Estación Espacial Internacional (ISS). Pero este aventurerismo, organizado bajo el patrocinio de la agencia espacial rusa, cesó en 2009.

Ahora abundan las nuevas iniciativas. Además del enfoque de Sir Richard, hay proyectos del fundador de Amazon.com, Jeff Bezos, y del empresario tecnológico de California Elon Musk.

Los rusos también están reanudando sus vuelos comerciales a la ISS, e incluso hay quienes quieren lanzar estaciones espaciales privadas para que la gente las visite. Entre ellos se encuentra Axiom, una empresa fundada por un ex director del programa ISS de la NASA.

Vista de la parte trasera de Unity y la Tierra, 11 de Julio 2021. Crédito: © Virgin Galactic.

Elon Musk viajó a Nuevo México para apoyar a su amigo (tiene la intención de montar Unity en algún momento). 

El avión no alcanza el límite del espacio

Luego del vuelo, el Sr. Bezos envió sus felicitaciones.

Sin embargo, claramente hay algo de filo en la relación Branson-Bezos.

El Viernes, la compañía espacial Blue Origin del multimillonario minorista emitió un tweet que hizo una explosión en el vehículo Unity de Virgin Galactic. La publicación repetía una afirmación de que cualquiera que volara en el avión cohete siempre tendría un asterisco junto a su nombre. Esto es, porque no alcanzaría la altitud «reconocida internacionalmente» donde comienza el espacio: la llamada línea Kármán de 100 km.

El gobierno de EE. UU. siempre ha reconocido que el límite del espacio está a unos 80 km (50 millas). Entonces otorga alas de astronauta a cualquiera que supere esta altitud. Antes del Domingo, solo 580 personas habían estado por encima de esta altura.

Unity es un vehículo suborbital

Unity es un vehículo suborbital. Esto significa que no puede alcanzar la velocidad y la altitud necesarias para mantenerse en el espacio y dar la vuelta al globo.

El vehículo está diseñado para brindar a sus pasajeros unas vistas impresionantes en la parte superior de su ascenso y permitirles unos minutos de ingravidez.

Unity es transportado primero por un avión mucho más grande a una altitud de aproximadamente 15 km (50,000 pies), donde se libera.

Un motor de cohete en la parte trasera de Unity se enciende para llevar la nave hacia el cielo.

La altura máxima que puede alcanzar Unity es de aproximadamente 90 km (55 millas o 295,000 pies). Los pasajeros pueden desabrocharse el cinturón para flotar hacia una ventana.

Unity pliega sus colas traseras en el descenso para estabilizar su caída antes de deslizarse a casa.

Fuente: BBC.

Artículo original:Virgin Galactic: Sir Richard Branson rockets to the edge of space‘. Jonathan Amos. May 11, 2021.

Material relacionado

El sitio de Virgin Galactic: https://www.virgingalactic.com/

El sitio de Blue Origin: https://www.blueorigin.com/

El sitio de SpaceX: https://www.spacex.com/

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¿Qué es un vuelo suborbital?

Los vuelos suborbitales (caminos A y B) llegan al espacio. Debido a que no se mueven lo suficientemente rápido sobre la Tierra, la gravedad hará que el objeto vuelva a la superficie. Brian BrondelCC BY-SA.

«Suborbital» es un término que escucharás mucho en estos días. Así será, mientras Sir Richard Branson vuela a bordo de la nave espacial alada VSS Unity de Virgin Galactic. Jeff Bezos vuela a bordo del vehículo New Shepard de Blue Origin. El propósito de ambos vuelos es tocar el límite del espacio y experimentar unos minutos de ingravidez.

Pero, ¿qué es exactamente «suborbital»? En pocas palabras, significa que estos vehículos cruzarán el límite mal definido del espacio. Pero no irán lo suficientemente rápido como para permanecer en el espacio una vez que lleguen allí. El siguiente artículo lo explica.

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