Las brillantes auroras de Marte capturadas por la nave espacial Hope

Las imágenes del orbitador son las más detalladas hasta ahora de las discretas auroras del planeta. Estas emisiones en el ultravioleta siguen los patrones de un campo magnético en descomposición.

Panel izquierdo: Las imágenes tomadas por el espectrómetro a bordo de Hope. Panel derecho: la impresión de un artista muestran auroras discretas en el lado nocturno de Marte. Crédito: Misión Emirates Mars

Origen de las auroras marcianas

La nave espacial Hope de los Emiratos Árabes Unidos ha tomado las imágenes más detalladas hasta ahora de las ‘discretas auroras’ de Marte. Las emisiones ultravioletas fueron vistas por el espectrómetro a bordo del orbitador. Surgen cuando el viento solar se encuentra con campos magnéticos que emanan de la corteza de Marte. Las partículas cargadas luego chocan con el oxígeno en la atmósfera superior, haciendo que brille.

Hope, conocida formalmente como Emirates Mars Mission (EMM)llegó a Marte en Febrero y comenzó su carrera científica oficial el 23 de mayo. Los objetivos científicos de la misión de 1,35 toneladas y 200 millones de dólares se centran en la atmósfera del planeta, no en su magnetismo. Las imágenes de las auroras fueron entonces un beneficio adicional. “Verlo ha sido solo un regalo”, dice Hessa Al Matroushi, la líder científica del EMM en el Centro Espacial Mohammed Bin Rashid en Dubai.

Las auroras parecen seguir los patrones del magnetismo de la corteza marciana

Los investigadores de Marte habían detectado previamente auroras ‘difusas’ durante las tormentas solares, así como auroras de ‘protones’. Estas últimas emanan de grandes altitudes cuando los protones del viento solar arrancan electrones de los átomos para formar hidrógeno 1. Las discretas auroras parecen seguir los patrones del magnetismo de la corteza terrestre de Marte. Eso sugiere que el planeta tuvo alguna vez un campo magnético global similar al de la Tierra. Se cree que esos patrones se congelaron en su lugar hace miles de millones de años, cuando la lava se solidificó en presencia de dicho campo.

Importancia de las imágenes

Las emisiones observadas por Hope fueron detectadas por primera vez por el satélite Mars Express de la Agencia Espacial Europea en 2004. Además han sido fotografiadas previamente por la sonda MAVEN de la NASA. Pero el EMM tomó «imágenes espectaculares», dice Nick Schneider, un científico planetario de la Universidad de Colorado Boulder que es parte del equipo MAVEN. “Por mi trabajo sobre el tema, reconocí inmediatamente la forma en que las auroras trazan un contorno alrededor de los últimos vestigios del campo magnético marciano. Campo este en descomposición. Estas imágenes realmente capturan el hecho de que Marte ha perdido su campo global, la presunta causa de la desaparición de su espesa atmósfera anterior».

Al Matroushi dice que su equipo planea publicar un estudio basado en las observaciones.

Referencias

  1. Deighan, J. y col. Nature Astron. 2 , 802–807 (2018).

Fuente: Nature.

Artículo original: Mars’s glowing auroras snapped by Hope spacecraft. Davide Catelvecchi. July 1, 2021.

doi: https://doi.org/10.1038/d41586-021-01811-4.

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Sobre el Campo Magnético de Marte:

Nuevo mapa proporciona más evidencia de que Marte alguna vez fue como la Tierra

La nave espacial Mars Global Surveyor mide la dirección y la fuerza del campo magnético cuando pasa sobre la corteza de Marte. 
Esta proyección fue tomada solo de una de las órbitas anteriores. Se ve que la dirección del campo cambia cuando la nave espacial pasa sobre las franjas en el hemisferio sur. La Tierra tiene un campo magnético global que casi se alinea con su eje de rotación. Esto permite a las personas navegar con una brújula que siempre apunta al norte. En contraste, en Marte, la dirección del campo magnético cambia drásticamente de un lugar a otro. Crédito: NASA.

Los científicos descubrieron evidencia adicional de que Marte experimentó una vez la tectónica de placas. Este es un movimiento lento de la corteza del planeta, como en la Tierra actual. Un mapa del campo magnético de Marte fue realizado por la nave espacial Mars Global Surveyor. Revela un mundo cuya historia fue formada por grandes placas de la corteza que se separaron o se rompieron juntas.

El pasaje cercano a Marte del cometa Siding Spring causó un caos en el campo magnético del planeta

El encuentro cercano entre el cometa Siding Spring y Marte inundó el planeta con una marea invisible de partículas cargadas de la coma del cometa. La densa coma interna alcanzó la superficie del planeta, o casi. El poderoso campo magnético del cometa se fusionó temporalmente con el campo débil del planeta y lo superó temporalmente. Eso se muestra en la descripción de este artista.
Créditos: NASA / Goddard
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En Octubre de 2014 se produjo el histórico encuentro del cometa C/2013 A1 (Siding Spring) con Marte. Apenas unas semanas antes, la sonda espacial MAVEN de la NASA entró en órbita alrededor del Planeta Rojo. Para proteger a los equipos sensibles a bordo de MAVEN de posibles daños, algunos instrumentos se apagaron durante el sobrevuelo. Se hizo lo mismo con los otros orbitadores de Marte. Pero unos pocos instrumentos, incluyendo el magnetómetro de MAVEN, permanecieron encendidos, realizando observaciones de primera línea durante el histórico sobrevuelo del cometa.

Esta oportunidad única dio a los científicos una visión íntima de los estragos que el paso del cometa causó en el ambiente magnético o magnetosfera marciana. 

El siguiente artículo lo presenta y contiene además en su apartado «Material relacionado una selección de recursos acerca de la magnetosfera marciana.

Otros artículos sobre el Campo Magnético de Marte:

Un estudio, que se publicó recientemente en la revista Nature Geosciences, compartió algunos hallazgos bastante interesantes sobre los campos magnéticos en Marte. Estos se hicieron a partir de los datos recabados por el aterrizador INSIGHT ( Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) de la NASA. Según el equipo de investigación que lo respalda, el campo magnético dentro del cráter donde aterrizó InSight es diez veces más fuerte de lo esperado. Estos hallazgos podrían ayudar a los científicos a resolver misterios clave sobre la formación de Marte y la evolución posterior. La publicación a continuación lo aborda.

Libros y extractos de libros:

Curiosidades:

Cómo el campo magnético de Marte dejó escapar su atmósfera

Este ilustración artística contrasta el Marte actual (izquierda) con su posible apariencia hace miles de millones de años, cubierto de océanos y una atmósfera espesa.
Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

El campo magnético de un planeta generalmente protege su atmósfera de ser arrastrada por los vientos de su estrella. Pero una nueva investigación sugiere que el débil campo magnético de Marte pudo haber ayudado a escapar a su atmósfera.

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