Mega-cometa: todo lo que necesitas saber sobre el monstruo de hielo a medio año luz de distancia

Imagen en falso color del cometa Hale-Bopp. La parte central se ha procesado aún más para mostrar el componente asimétrico. Aquí es claramente visible un enorme chorro de polvo que emana hacia el norte del núcleo.
Crédito: ESO.

Un cometa enorme, tan grande que está clasificado como un «planeta menor», ha sido visto más allá de Urano entrando en el Sistema Solar exterior. Esta es una visita única en 600.000 años.

C/ 2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein), se cree que es un raro cometa de largo período que proviene desde tan lejos como medio año luz de distancia. Es un hallazgo increíble y seguro que será uno de los principales temas de conversación en astronomía hasta su aproximación más cercana en 2031.

Aquí está todo lo que necesitas saber sobre el «cometa de la década».

¿Qué es y dónde está el cometa Bernardinelli-Bernstein?

Es un objeto enorme descubierto por primera vez a unas 29 unidades astronómicas (UA) de distancia del Sol en nuestro Sistema Solar. Por contexto, la Tierra está a una UA del Sol y Neptuno está a 30 UA.

De ahí la clasificación inicial del cometa Bernardinelli-Bernstein como un objeto transneptuniano (TNO). Estos se define como un planeta menor o planeta enano en el Sistema Solar que orbita el Sol a una distancia promedio mayor que Neptuno.

Según las últimas observaciones del Observatorio Las Cumbres-Sutherland en Sudáfrica, ahora está a unas 20 UA del Sol, que es fuera de la órbita de Saturno.

También acaba de ser fotografiado por el telescopio remoto SkyGems en Namibia y su posición mapeada por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

 La órbita y posición actual, junto a una imagen del descubrimiento del cometa gigante 2014 UN271. Crédito: Spaceweather.com

¿Qué tamaño tiene el cometa Bernardinelli-Bernstein? ¿Es peligroso?

Tiene una clasificación de «hasta» 230 millas / 370 kilómetros de ancho, pero es más probable que tenga alrededor de 62 millas / 100 kilómetros. Tiene el núcleo de cometa más grande jamás visto. Sin embargo, el cometa Bernardinelli-Bernstein no chocará contra la Tierra.

Dado su tamaño, está bien. El cometa Bernardinelli-Bernstein es uno de los cometas más grandes jamás encontrados. El más grande es el cometa Sarabat (C / 1729), el llamado «Gran Cometa de 1729» que era fácilmente visible a simple vista.

¿Quién encontró el cometa Bernardinelli-Bernstein y cómo?

El cometa Bernardinelli-Bernstein fue descubierto por los astrónomos Dr. Pedro Bernardinelli y Gary Bernstein el 19 de Junio de 2021. Lo hicieron utilizando datos de archivo del Dark Energy Survey (DES). Esto lo informó por primera vez Jonathan O’Callaghan en New Scientist.

Un estudio inicial de datos de esa misión de seis años (2013-2019) publicado el año pasado encontró 318 TNO. Esta última búsqueda ha revelado otros 800 objetos, incluido el cometa Bernardinelli-Bernstein.

Ilustración que muestra los dos principales reservorios de cometas del Sistema Solar: el Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort. El primero está a una distancia de 30 a 50 unidades astronómicas (AU: la distancia Tierra-Sol) del Sol. La segunda puede extenderse hasta 50 000 a 100 000 AU del Sol. 
Crédito: ESA

¿De dónde viene el cometa Bernardinelli-Bernstein y hacia dónde se dirige?

El cometa Bernardinelli-Bernstein es un cometa de largo período de origen desconocido. Se cree que podría ser de los confines más lejanos del Sistema Solar, aproximadamente a medio año luz del Sol.

Los cometas de períodos prolongados tardan más de 200 años en completar una órbita alrededor del Sol. Pero este cometa se calcula que tiene una órbita de 600.000 años. El cometa Bernardinelli-Bernstein proviene de la Nube de Oort. Esta es una nube esférica de objetos helados de 50.000 a 100.000 AU del Sol que rodean al Sistema Solar. Se calcula que este cometa podría provenir incluso de hasta 60.000 AU.

Se cree que el cometa Halley se originó en la Nube de Oort.

Como todos los cometas, éste rodeará al Sol y regresará al lugar de donde vino. Lo más cerca que estará del Sol será 10,5 AU.

El punto más cercano al Sol de la órbita de un cometa se llama perihelio. El perihelio del cometa Bernardinelli-Bernstein no ocurrirá hasta 2031, por lo que parece que se estudiará al menos durante la próxima década.

¿Cuándo veremos al cometa Bernardinelli-Bernstein?

A pesar de su enorme tamaño, el cometa Bernardinelli-Bernstein, lamentablemente, nunca se acercará lo suficiente a la Tierra para que podamos verlo a simple vista. Es una pena porque es tres veces más grande que el cometa más grande fotografiado hasta ahora, el cometa Hale-Bopp en 1997, que cautivó al mundo. (Más que el «cometa de bloqueo» NEOWISE el verano pasado).

De hecho, solo alcanzará una magnitud de +17 visto desde la Tierra, que está fuera del alcance de los telescopios de aficionados.

La buena noticia es que los grandes telescopios probablemente obtendrán excelentes tomas, y también podrían encontrar cometas mucho más masivos como el cometa Bernardinelli-Bernstein …

Comet Interceptor’ ha sido seleccionada como la nueva misión de clase rápida de la ESA. Será la primera nave espacial para visitar un cometa verdaderamente prístino u otro objeto interestelar que esté comenzando su viaje hacia el interior del Sistema Solar .  
Crédito: ESA.

¿Podemos enviar una nave espacial para visitar al cometa Bernardinelli-Bernstein ?

Como el cometa Bernardinelli-Bernstein estará en la zona de los planetas gigantes durante aproximadamente una década, es posible que se envíe una misión para estudiarlo.

Su lugar de origen a 60.000 UA de distancia, no es una región a la que sea posible viajar durante una vida humana. Por eso vale la pena visitarlo cuando alcance su máximo acercamiento al Sol.

La Agencia Espacial Europea tiene una misión llamada Comet Interceptor que se lanzará en 2029. Su objetivo es atrapar un cometa de largo período cuando ingrese a la zona de los planetas gigantes. ¿Parece perfecto? Lo hará. Sin embargo, lamentablemente el punto más cercano al Sol del cometa Bernardinelli-Bernstein, 10 AU, es un problema importante. Se trata de la órbita de Saturno, que lamentablemente está más allá de las capacidades de una nave espacial alimentada por energía solar como ‘Comet Interceptor’. (La nave espacial de energía solar más lejana actual es la Juno de la NASA en Júpiter, que está a unas 5 UA del Sol).

¿Encontraremos más mega cometas?

Hay buenas posibilidades de que alguien lance otra nave espacial de propulsión nuclear para estudiar el cometa Bernardinelli-Bernstein. Mientras tanto tenemos un enorme observatorio nuevo que es ideal para rastrearlo hasta su perihelio y más allá.

La Encuesta Legacy Survey of Space and Time (LSST) del Observatorio Rubin cubrirá un tercio del cielo cada noche y encontrará cualquier cosa que se mueva. Se está construyendo en la cima de Cerro Pachón, Chile, y poseerá una cámara de 3200 megapíxeles.

Entonces, además de seguir el progreso del cometa Bernardinelli-Bernstein, podría encontrar más, posiblemente muchos más, ejemplos de mega cometas.

Fuente: Forbes.

Artículo original: «Mega-Comet: Everything You Need To Know About The Mysterious Ice Monster From Half A Light-Year Away Jamie Carter. Jun 24, 2021.

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Un caso notable de viaje de un cometa hacia la región de los planetas gigantes

Un objeto joven y rebelde parecido a un cometa que orbita entre los planetas gigantes ha encontrado un lugar de estacionamiento temporal en el camino. Ha viajado varios miles de millones de kilómetros hacia el Sol. El objeto se ha asentado cerca de una familia de antiguos asteroides capturados, llamados troyanos, que orbitan alrededor del Sol junto a Júpiter. Esta es la primera vez que se detecta un objeto parecido a un cometa cerca de la población de troyanos.
Créditos: NASA.

Un objeto joven y rebelde parecido a un cometa que orbita entre los planetas gigantes ha encontrado un lugar de estacionamiento temporal en el camino. Ha viajado varios miles de millones de kilómetros hacia el Sol. El objeto se ha asentado cerca de una familia de antiguos asteroides capturados, llamados troyanos, que orbitan alrededor del Sol junto a Júpiter. Esta es la primera vez que se detecta un objeto parecido a un cometa cerca de la población de troyanos. El siguiente artículo lo presenta:

Ver también:

El Portal de entrada de Cometas

Cometa 29P / Schwassmann-Wachmann visto por el telescopio espacial Spitzer de la NASA. 
Crédito:
NASA.

Los investigadores han descubierto una región más allá de Júpiter que actúa como una “puerta de entrada de cometas”, el Portal. Canaliza cuerpos helados desde el espacio profundo hacia el Sistema Solar Interior, donde pueden convertirse en visitantes habituales del vecindario de la Tierra.

También consideran cómo desde esa puerta de entrada se abastece de cometas a la Familia de Cometas Júpiter. La publicación a continuación lo aborda:

Miscelánea

Sobre el papel de Júpiter desviando cuerpos menores hacia el Sistema Solar interior

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Los Centauros y los Visitantes Interestelares

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