El helicóptero «Ingenio» voló con éxito en Marte

El helicóptero Ingenuity Mars (NASA), con las cuatro patas desplegadas, se muestra antes de caer desde el vientre del rover Perseverance en Marzo de 2021.
Crédito: NASA JPL – Calthec.

El helicóptero experimental de Marte (NASA) se elevó desde la polvorienta superficie roja al aire hoy Lunes, logrando el primer vuelo controlado en otro planeta.

El triunfo fue aclamado como un momento como el de los hermanos Wright. El mini helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos) llamado «Ingenuity» (Ingenio), de hecho, llevaba un poco de tela del ala del Wright Flyer de 1903. Este último, hizo una hazaña similar en Kitty Hawk, Carolina del Norte.

Los hermanos Wright marcaron el comienzo de la era del vuelo con los primeros vuelos exitosos de una máquina voladora controlada, con el Wright Flyer de 1903. 
Crédito: National Air and Space Museum (NASM).

«Ahora podemos decir que los seres humanos han volado un helicóptero en otro planeta», anunció la directora del proyecto MiMi Aung a su equipo.

Los controladores de vuelo en California confirmaron el breve salto de Ingenio después de recibir datos a través del rover «Perseverance» (Perseverancia). Éste estaba de guardia a más de 200 pies (65 metros) de distancia. «Ingenio» viajó a Marte en el «Perseverancia», aferrándose al vientre del rover cuando llegaron a un antiguo delta de un río en Febrero.

Esperando las noticias del vuelo

La demostración del helicóptero de $ 85 millones se consideró de alto riesgo, pero de alta recompensa.

«Cada mundo tiene solo un primer vuelo», señaló la gerente del proyecto MiMi Aung a principios de este mes. Hablando en un webcast de la NASA el Lunes temprano, ella lo llamó el «sueño supremo».

Aung y su equipo esperaron más de tres horas antes de saber si el vuelo preprogramado había tenido éxito a 287 millones de kilómetros de distancia. Para aumentar su ansiedad, un error de software impidió que el helicóptero despegara una semana antes y los ingenieros se esforzaron por encontrar una solución.

Aplausos, vítores y risas estallaron en el centro de operaciones cuando finalmente se declaró el éxito. Hubo aún más cuando apareció la primera foto en blanco y negro en las pantallas, mostrando la sombra de Ingenio flotando sobre la superficie marciana. Luego vinieron las impresionantes imágenes en color del helicóptero descendiendo de regreso a la superficie, tomadas por Perseverance, lo que resultó en aún más aplausos.

Imagen capturada por el helicóptero Ingenuity. Muestra la sombra del vehículo en la superficie de Marte durante su histórico primer vuelo el 19 de Abril, 2021. 
Crédito de la imagen: NASA TV.

El vuelo y los requerimientos del helicóptero

Los detalles fueron inicialmente escasos, pero la NASA había estado apuntando a un vuelo de 40 segundos. Se suponía que Ingenio debía elevarse 10 pies (3 metros), flotar durante 30 segundos, luego girar hacia el rover y aterrizar cerca de donde despegó.

Para lograrlo, las palas gemelas del rotor contrarrotativas del helicóptero necesitaban girar a 2.500 revoluciones por minuto, cinco veces más rápido que en la Tierra. Marte tiene una atmósfera de solo un 1 por ciento del grosor de la de la Tierra. Los ingenieros tuvieron entonces que construir un helicóptero lo suficientemente liviano, con palas girando lo suficientemente rápido, para generar esta elevación sobrenatural. Al mismo tiempo, tenía que ser lo suficientemente resistente para soportar el viento marciano y el frío extremo.

El rover Perseverance capturó al helicóptero Ingenuity antes, a la izquierda y después de hacer girar las palas del rotor. 
Crédito:
NASA / JPL-Caltech / ASU
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Más de seis años en la fabricación, Ingenio es un prototipo de 1,6 pies (0,5 metros) de altura, un helicóptero delgado de cuatro patas. Su fuselaje, que contiene todas las baterías, calentadores y sensores, es del tamaño de una caja de pañuelos. Los rotores de fibra de carbono rellenos de espuma son las piezas más grandes: cada par se extiende 4 pies (1,2 metros) de punta a punta.

El helicóptero está coronado con un panel solar para recargar las baterías. Éste es crucial para su supervivencia durante las noches marcianas de menos 90 grados Celsius.

La NASA eligió un terreno plano y relativamente libre de rocas como aeródromo para Ingenio. Mide10 metros por 10 metros. Resultó estar a menos de 30 metros del lugar de aterrizaje original en el cráter Jezero. El helicóptero fue bajado desde el rover al aeródromo el 3 de Abril. Los comandos de vuelo se enviaron el Domingo, después de que los controladores enviaran una corrección de software para el giro de las palas del rotor.

Este video capturado por el rover Perseverance, muestra al helicóptero Ingenuity realizando el primer vuelo controlado en otro planeta el 19 de Abril de 2021. El rover estaba estacionado en «Van Zyl Overlook», a unos 211 pies (64,3 metros) de distancia.
Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS.

Arnold Schwarzenegger apoya a Ingenio

Ingenio, con un trabajo gigante llamó la atención del mundo, desde el momento en que se lanzó con Perseverancia en Julio pasado. Arnold Schwarzenegger se unió a la diversión, apoyando a Ingenio este fin de semana a través de Twitter. «¡Llegar al helicóptero!» gritó, recreando una línea de su película de ciencia ficción de 1987 «Predator».

Mirando hacia el futuro

Están previstos hasta cinco vuelos del helicóptero, cada uno cada vez más ambicioso. Si tienen éxito, la demostración podría abrir el camino hacia una flota de drones marcianos en las próximas décadas. Estos proporcionarían vistas aéreas, transportarían paquetes y sirvirían como exploradores para los astronautas. Los helicópteros de gran altitud aquí en la Tierra también podrían beneficiarse; imagine helicópteros navegando fácilmente por el Himalaya.

El equipo de Ingenio tiene hasta principios de Mayo para completar los vuelos de prueba. Eso se debe a que el rover debe continuar con su misión principal: recolectar muestras de rocas que podrían contener evidencia de vida marciana pasada. Luego regresarlas a la Tierra dentro de una década.

Hasta entonces, Perseverancia velará por el Ingenio. Los ingenieros de vuelo los llaman cariñosamente Percy y Ginny. «La hermana mayor está mirando«, dijo Elsa Jensen de Malin Space Science Systems, la operadora principal de cámaras del rover.

Fuente: Associated Press / Yahoo.

Artículo original: «NASA’s Mars helicopter takes flight, 1st for another planet«. Marcia Dunn.  April 19, 2021.

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