¡Aterrizaje! El rover Mars Perseverance de la NASA aterriza con seguridad en el planeta rojo

Esta es la primera imagen que envió el rover Perseverance de la NASA después de aterrizar en Marte el 18 de Febrero de 2021. La imagen está parcialmente oscurecida por una cubierta de polvo. Crédito: NASA /JPL – Calthec.

@NASAPersevere La última y más compleja misión de la agencia al Planeta Rojo ha aterrizado en el cráter Jezero. Ahora es el momento de comenzar a probar la salud del rover.

El rover más grande y avanzado que la NASA ha enviado a otro mundo aterrizó en Marte el Jueves. Fue la culminación de un viaje de 203 días que atravesó 293 millones de millas (472 millones de kilómetros). El aterrizaje exitoso se anunció en el Control de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA a las 17:55 hora uruguaya.

Equipada con tecnología innovadora, la misión Mars 2020 se lanzó el 30 de Julio, 2020, desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, Florida. La misión del rover Perseverance marca un ambicioso primer paso en el esfuerzo por recolectar muestras de Marte y devolverlas a la Tierra.

Después de un viaje de siete meses, el Perseverance Rover de la NASA aterrizó con éxito en el Planeta Rojo el 18 de Febrero de 2021. Los controladores de la misión en el JPL de la NASA, celebran el aterrizaje en Marte del quinto y más ambicioso rover de la NASA.
 Crédito: NASA / JPL-Caltech.

«Este aterrizaje es uno de esos momentos cruciales para la NASA, los Estados Unidos y la exploración espacial a nivel mundial. Sabemos que estamos en la cúspide del descubrimiento y afilamos nuestros lápices, por así decirlo, para reescribir los libros de texto», dijo Steve Jurczyk. Él es el Administrador interino de la NASA. “La misión Perseverancia de Marte 2020 encarna el espíritu de perseverancia de nuestra nación incluso en las situaciones más desafiantes. Inspira y hace avanzar la ciencia y la exploración. La misión en sí personifica el ideal humano de perseverar hacia el futuro. Nos ayudará a prepararnos para la exploración humana del Planeta Rojo en la década de 2030″.

Objetivos de la Misión: Estudio de la geología y astrobiología antigua en el cráter Jezero

Aproximadamente del tamaño de un automóvil, el geólogo y astrobiólogo robótico pesa 1.026 kilogramos (2.263 libras). Se someterá a varias semanas de pruebas antes de comenzar su investigación científica de dos años del cráter Jezero de Marte. El rover investigará la roca y el sedimento del antiguo lecho del lago y delta del río Jezero para caracterizar la geología y el clima pasado de la región. Pero también, una parte fundamental de su misión es la astrobiología , incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. Con ese fin, se creó la campaña Mars Sample Return, planificada por la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea). Permitirá a los científicos en la Tierra estudiar muestras recolectadas por Perseverance para buscar signos definitivos de vida pasada. Utilizará instrumentos demasiado grandes y complejos como para enviarlos al Planeta Rojo.

«Debido a los emocionantes eventos de hoy, tendremos las primeras muestras prístinas de lugares cuidadosamente documentados en otro planeta. Constituye un paso más para ser devueltos a la Tierra,» dijo Thomas Zurbuchen, Administrador Asociado de Ciencia en la NASA. “El rover Perseverance es el primer paso para traer de vuelta la roca y el regolito de Marte. No sabemos qué nos dirán estas prístinas muestras de Marte. Pero lo que podrían decirnos es monumental, incluso que la vida pudo haber existido alguna vez más allá de la Tierra».

Con unas 28 millas (45 kilómetros) de ancho, el cráter Jezero se encuentra en el borde occidental de Isidis Planitia. Esta es una cuenca de impacto gigante justo al norte del ecuador marciano. Los científicos han determinado que hace 3.500 millones de años el cráter tenía su propio delta fluvial y estaba lleno de agua.

Perseverance es el geólogo robótico más sofisticado

El rectángulo amarillo indica la ubicación de Northeast 
Syrtis Major.  Justo contiguo y hacia el norte se encuentra el cráter Jezero.
Agrandar imagen.
Syrtis Major es
 una de las provincias volcánicas más grandes de Marte. La parte oeste es la antigua y enorme cuenca de impacto: Isidis, de unos 1500 km de diámetro.
Crédito: Justinbl / Wikipedia. CC BY-SA 4.0.

El sistema de energía que proporciona electricidad y calor a Perseverance es un Generador Termoeléctrico de Radioisótopos de Múltiples Misiones, o MMRTG. El Departamento de Energía de los Estados Unidos (DOE) se lo proporcionó a la NASA. Se hizo a través de una asociación en curso para desarrollar sistemas de energía para aplicaciones espaciales civiles.

Perseverance tiene siete instrumentos científicos primarios, la mayor cantidad de cámaras jamás enviadas a Marte, y su exquisitamente complejo sistema de almacenamiento en caché de muestras. Este último es el primero de su tipo enviado al espacio. Perseverance recorrerá la región de Jezero en busca de restos fosilizados de antigua vida marciana microscópica, tomando muestras a lo largo del camino.

“Perseverance es el geólogo robótico más sofisticado jamás creado, pero verificar que alguna vez existió vida microscópica conlleva una enorme carga de pruebas”, dijo Lori Glaze. Ella es Directora de la División de Ciencias Planetarias de la NASA. «Aprenderemos mucho con los excelentes instrumentos que tenemos a bordo del rover. Sin embargo es muy posible que se requieran laboratorios e instrumentos mucho más capaces aquí en la Tierra para examinar las muestras. Esto nos dirá si nuestras muestras contienen evidencia de que Marte alguna vez albergó vida».

Allanando el camino para las misiones humanas

«Aterrizar en Marte es siempre una tarea increíblemente difícil y estamos orgullosos de seguir construyendo sobre nuestro éxito pasado», dijo Michael Watkins, Director del JPL. “Pero, mientras Perseverance avanza en ese éxito, este rover también está abriendo su propio camino y enfrentando nuevos desafíos en la misión de superficie. Construimos el rover no solo para aterrizar sino para encontrar y recolectar las mejores muestras científicas para regresar a la Tierra. Su sistema de muestreo increíblemente complejo y su autonomía no solo permiten esa misión, sino que preparan el escenario para futuras misiones robóticas y tripuladas».

El conjunto de sensores Mars Entry, Descent, and Landing Instrumentation 2 ( MEDLI2 ) recopiló datos sobre la atmósfera de Marte durante la entrada. El sistema de navegación relativa al terreno guió de forma autónoma la nave espacial durante el descenso final. Se espera que los datos de ambos ayuden a futuras misiones humanas a aterrizar en otros mundos de manera más segura, con mayores cargas útiles.

Los instrumentos del rover Perseverance

En la superficie de Marte, los instrumentos científicos de Perseverance tendrán la oportunidad de brillar científicamente. Mastcam-Z es un par de cámaras científicas con zoom en el mástil o cabezal de detección remota de Perseverance. Crea panoramas 3D en color de alta resolución del paisaje marciano. También ubicada en el mástil, la SuperCam utiliza un láser pulsado para estudiar la química de las rocas y los sedimentos. Tiene su propio micrófono para ayudar a los científicos a comprender mejor las propiedades de las rocas, incluida su dureza.

Ubicados en una torreta al final del brazo robótico del rover, hay varios instrumentos. Uno es el Instrumento Planetario para litoquímica de rayos X ( PIXL ). Los otros son los instrumentos de Escaneo de Entornos Habitables con Raman y Luminiscencia para Orgánicos y Químicos ( SHERLOC ). Todos ellos trabajarán juntos para recopilar datos del primer plano de la geología de Marte. PIXL utilizará un haz de rayos X y un conjunto de sensores para profundizar en la química elemental de una roca. El espectrómetro y láser ultravioleta de SHERLOC, junto con su Sensor Topográfico de Gran Angular para Operaciones e Ingeniería (WATSON), estudiará las superficies de las rocas. Trazará un mapa de la presencia de ciertos minerales y moléculas orgánicas, que son los componentes básicos del carbono para la vida en la Tierra.

El chasis del rover también alberga tres instrumentos científicos. Radar Imager for Mars ‘Subsurface Experiment ( RIMFAX ) es el primer radar de penetración terrestre en la superficie de Marte. Se utilizará para determinar cómo se formaron las diferentes capas de la superficie marciana con el tiempo. Los datos podrían ayudar a allanar el camino para futuros sensores que busquen depósitos de hielo de agua subterráneos.

Instrumentos para generar oxígeno y estudiar la atmósfera marciana y un helicóptero para reconocer el terreno

La demostración de la tecnología del Experimento de Utilización de Recursos In-Situ de Oxígeno de Marte ( MOXIE ) intentará fabricar oxígeno a partir del aire. Éste es la tenue atmósfera del Planeta Rojo y en su mayoría dióxido de carbono. El instrumento Mars Environmental Dynamics Analyzer ( MEDA ) del rover, tiene sensores en el mástil y el chasis. Proporcionará información clave sobre el tiempo, el clima y el polvo de Marte en la actualidad.

Unido al vientre de Perseverance, el diminuto helicóptero Ingenuity Mars es una demostración de tecnología que intentará el primer vuelo controlado y motorizado en otro planeta.

Los ingenieros y científicos del proyecto ahora pondrán a prueba a Perseverance, probando cada instrumento, subsistema y subrutina durante el próximo mes o dos. Solo entonces desplegarán el helicóptero en la superficie para la fase de prueba de vuelo. Si tiene éxito, Ingenuity podría agregar una dimensión aérea a la exploración del Planeta Rojo en la que tales helicópteros sirvan como exploradores. O bien, realicen entregas para futuros astronautas lejos de su base.

Una vez que se completen los vuelos de prueba de Ingenuity, la búsqueda del rover de evidencia de vida microbiana antigua comenzará en serio.

“Perseverance es más que un rover, y más que esta increíble colección de hombres y mujeres que lo construyeron y nos trajeron aquí”, dijo John McNamee. Él es gerente de proyectos de la misión del rover Perseverance Mars 2020 en JPL. “Es incluso más que los 10,9 millones de personas que se inscribieron para formar parte de nuestra misión. Esta misión trata de lo que los humanos pueden lograr cuando perseveran. Llegamos tan lejos. Ahora, míranos irnos».

Más sobre la misión

Un objetivo principal de la misión de Perseverance en Marte es la investigación astrobiológica , incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua. El rover caracterizará la geología del planeta y el clima pasado y será la primera misión en recolectar y almacenar rocas y regolitos marcianos. Esto allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo.

Las misiones posteriores de la NASA, en cooperación con la ESA, enviarán naves espaciales a Marte. Recolectarán estas muestras almacenadas en caché de la superficie y las devolverán a la Tierra para un análisis en profundidad.

La misión Perseverance Marte 2020 es parte del enfoque ‘de la Luna a Marte’ de la NASA, que incluye misiones de Artemisa a la Luna. Estas ayudarán a prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo.

JPL, una división de Caltech en Pasadena, California, gestiona la misión Perseverance Mars 2020 y la demostración de la tecnología Ingenuity Mars Helicopter para la NASA.

Para más información sobre Perseverance:

Fuente: NASA Jet Propulsion Laboratory – Calthec, Newsroom.

Artículo original: «Touchdown! NASA’s Mars Perseverance Rover Safely Lands on Red Planet«. February 18, 2021.

Material relacionado

La etapa de crucero en forma de disco de la misión Mars 2020 Perseverance rover se asienta sobre la carcasa trasera en forma de campana. Contiene la etapa de descenso motorizado y el rover Perseverance. 
A continuación se muestra el escudo térmico de color bronce que está a punto de unirse a la carcasa trasera. 
La imagen fue tomada el 28 de Mayo de 2020, en el Centro Espacial Kennedy en Florida. 
La próxima vez que la carcasa trasera y la etapa de crucero se separen será aproximadamente 9 kilómetros sobre el cráter Jezero el 18 de Febrero, 2021.
Crédito: NASA / JPL-Caltech / KSC
.

El artículo siguiente presenta un vistazo general al rover Perseverance. Contiene además recursos sobre la misión, incluso artículos sobre la elección del lugar de aterrizaje.

Un aterrizaje perfecto

En la rueda de prensa de la NASA, mostraron dónde @NASAPersevere
aterrizó, muy cerca del centro de la elipse de aterrizaje. A solo unos kilómetros de ese asombroso delta de sedimentos.
Impresionante.
Una imagen asombrosa del rover Perseverance siendo bajado a la superficie de Marte, capturada por una cámara que mira hacia abajo a bordo de la grúa aérea.
Crédito: NASA Perseverance Mars rover.

Curiosidades

Un Lago en la Tierra con las características del delta de del cráter Jezero en Marte

Imagen del Cráter Jezero.
Crédito: NASA / JPL-Caltech / MSSS / Tanya Harrison.
Imagen del Lago Salda, Turquía, del Observatorio de la Tierra de la NASA por Lauren Dauphin, utilizando datos de Landsat del Servicio Geológico de EE.UU.

Es posible que no puedas viajar al cráter Jezero en Marte, pero puedes visitar la siguiente mejor opción: el Lago Salda, en Turquía. Aunque se encuentra a un mundo de distancia, el Lago Salda comparte una mineralogía y geología similares a las del lecho seco del lago marciano.

Los investigadores utilizan su comprensión del lago Salda para ayudar a guiar la misión Mars 2020, para buscar signos de vida antigua en el cráter. 

«Visitar el Lago Salda, realmente te da una idea de cómo hubiera sido pararte a orillas del antiguo lago Jezero», dijo Briony Horgan. Ella es una Científica Planetaria de la Universidad de Purdue y miembro del Equipo de Ciencia del rover Perseverance.

El siguiente artículo lo presenta y contiene recursos sobre el delta en el cráter Jezero de Marte, así como un video con un sobrevuelo al mismo.

Nota: Un nuevo artículo bastante más completo acaba de publicarse:

Orilla noreste del lago Salda. La costa y el lecho rocoso circundante alrededor del lago Salda contienen sedimentos de diferentes orígenes. La foto muestra sedimentos de playa a lo largo del borde noreste del lago. Crédito de la foto: Bradley Garczynski.
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