Descubierto un planeta sin nubes parecido a Júpiter

Ilustración artística del exoplaneta WASP-62b. 
La ilustración está dibujada desde la perspectiva de un observador cercano al planeta.
Crédito:
M. Weiss / CfA
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Marca la segunda vez que los astrónomos han observado un exoplaneta sin nubes

El primer planeta similar a Júpiter sin nubes o neblina observables en su atmósfera fue detectado por astrónomos del Centro de Astrofísica  Harvard y Smithsonian (CfA).

Los hallazgos fueron publicados este mes en ‘Astrophysical Journal Letters’.

Nombrado WASP-62b, el gigante gaseoso se detectó por primera vez en 2012 a través del sondeo Sur de Búsqueda de Planetas Gran Angular (WASP). Su atmósfera, sin embargo, nunca se había estudiado de cerca hasta ahora.

Conocido como un «Júpiter caliente«, WASP-62b está a 575 años luz de distancia y tiene aproximadamente la mitad de la masa de Júpiter del Sistema Solar. Júpiter, tarda casi 12 años en orbitar el Sol. Sin embargo WASP-62b completa una rotación alrededor de su estrella en solo cuatro días y medio. Esta proximidad a la estrella la hace extremadamente caliente, de ahí su nombre.

Observando con el Hubble en luz visible. Detectando las huellas digitales del sodio

Utilizando el Telescopio Espacial Hubble, Munazza Alam, una estudiante graduada del CfA que dirigió el estudio, registró datos y observaciones del planeta mediante espectroscopía. Alam monitoreó específicamente a WASP-62b mientras se desplazaba frente a su estrella anfitriona tres veces, haciendo observaciones en luz visible. Estas últimas pueden detectar la presencia de sodio y potasio en la atmósfera de un planeta.

«Admito que al principio no estaba muy entusiasmada con este planeta», dice. «Pero una vez que comencé a echar un vistazo a los datos, me emocioné».

Si bien no hubo evidencia de potasio, la presencia de sodio fue sorprendentemente clara. El equipo pudo ver las líneas de absorción de sodio completas en sus datos, o su huella digital completa. Las nubes o la neblina en la atmósfera, oscurecerían la firma completa del sodio, explica Alam. Ellas hacen que los astrónomos generalmente solo puedan distinguir pequeños indicios de su presencia.

«Esta es una prueba contundente de que estamos viendo una atmósfera clara», dice Alam.

Los planetas sin nubes son extremadamente raros. Los astrónomos estiman que menos del 7 por ciento de los exoplanetas tienen atmósferas claras, según una investigación reciente . Por ejemplo, en 2018 se descubrió el primer y único exoplaneta conocido con una atmósfera clara. Llamado WASP-96b, está clasificado como un «Saturno caliente».

Porqué estudiar exoplanetas con atmósferas claras

Los astrónomos creen que estudiar exoplanetas con atmósferas despejadas puede conducir a una mejor comprensión de cómo se formaron. Su rareza «sugiere que algo más está sucediendo o que se formaron de una manera diferente a la mayoría de los planetas», dice Alam. Las atmósferas claras también facilitan el estudio de la composición química de los planetas, lo que puede ayudar a identificar de qué está hecho un planeta.

Con el lanzamiento del telescopio espacial James Webb a finales de este año, el equipo espera tener nuevas oportunidades para estudiar y comprender mejor a WASP-62b. Las tecnologías mejoradas del telescopio, como una mayor resolución y mejor precisión, deberían ayudarlos a sondear la atmósfera aún más cerca. Esto permitirá buscar la presencia de más elementos, como el silicio.

Fuente: The Harvard Gazette.

Artículo original: «Cloudless, Jupiter-like planet discovered«. Nadia Whitehead. January 22, 2021.

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Crédito:
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