La geología de campo en el ecuador de Marte apunta a una antigua mega inundación

Esta imagen compuesta en falso color del Monte Sharp dentro del cráter Gale en Marte muestra a los geólogos un entorno planetario cambiante. En Marte, el cielo no es azul. Pero la imagen se hizo para parecerse a la Tierra para que los científicos pudieran distinguir las capas de estratificación. Crédito: NASA / JPL – Calthec.

Inundaciones de magnitud inimaginable una vez atravesaron el cráter Gale en el ecuador de Marte hace unos 4 mil millones de años. Es un hallazgo que sugiere la posibilidad de que haya existido vida allí, según los datos recopilados por el rover Curiosity de la NASA. Los datos fueron analizados en un proyecto conjunto por científicos de Jackson State University, Cornell, el Jet Propulsion Laboratory y la Universidad de Hawaii.

La investigación, » Depósitos de inundaciones gigantes en el cráter Gale y sus implicaciones para el clima de Marte temprano «, se publicó en Nature Scientific Reports.

Las mega inundaciones dejan una huella geológica: las antidunas

La furiosa megainundación, probablemente provocada por el calor de un impacto meteorítico, derritió el hielo almacenado en la superficie marciana. Entonces creó ondas gigantes que son estructuras geológicas reveladoras, familiares para los científicos en la Tierra.

“Identificamos megainundaciones por primera vez utilizando datos sedimentológicos detallados observados por el rover Curiosity”, dijo el coautor Alberto G. Fairén. Él es Astrobiólogo visitante de la Facultad de Artes y Ciencias. «Los depósitos dejados por las megainundaciones no se habían identificado previamente con los datos del orbitador».

Como es el caso en la Tierra, las características geológicas, incluido el trabajo del agua y el viento, se han congelado en el tiempo en Marte. Han quedado así durante aproximadamente 4 mil millones de años. Estas características expresan los procesos que dieron forma a la superficie de ambos planetas en el pasado.

Este caso incluye la aparición de características gigantes en forma de onda en las capas sedimentarias del cráter Gale, a menudo llamadas «megaripples» o antidunas. Tienen unos 30 pies (9,1 metros) de altura y están espaciadas unos 450 pies (137 metros) de distancia, según el autor principal Ezat Heydari. Él es Profesor de Física en la Universidad Estatal de Jackson.

Las antidunas son indicativas del flujo de mega inundaciones en el fondo del cráter Gale de Marte hace unos 4 mil millones de años. Son idénticas a las características formadas por el derretimiento del hielo en la Tierra hace unos 2 millones de años, dijo Heydari.

La causa más probable: un gran impacto

La causa más probable de la inundación de Marte fue el derretimiento del hielo por el calor generado por un gran impacto. Este liberó dióxido de carbono y metano de los reservorios congelados del planeta. El vapor de agua y la liberación de gases se combinaron para producir un breve período de condiciones cálidas y húmedas en el planeta rojo.

La condensación formó nubes de vapor de agua, que a su vez crearon lluvias torrenciales, posiblemente en todo el planeta. Esa agua entró en el cráter Gale, luego se combinó con el agua que bajaba del monte Sharp (dentro del cráter Gale) produciendo gigantescas inundaciones repentinas. Estas últimas depositaron las crestas de grava en la unidad de llanuras de Hummocky. También dieron lugar a las formaciones de bandas de crestas y valles en la unidad estriada.

Condiciones capaces de sustentar vida microbiana

El equipo científico del rover Curiosity ya ha establecido que el cráter Gale alguna vez tuvo lagos y arroyos persistentes en el pasado antiguo. Estos cuerpos de agua de larga vida son buenos indicadores de que el cráter y el monte Sharp, eran capaces de sustentar la vida microbiana.

“El primer Marte era un planeta extremadamente activo desde un punto de vista geológico”, dijo Fairén. “El planeta tenía las condiciones necesarias para soportar la presencia de agua líquida en la superficie; y en la Tierra, donde hay agua, hay vida».

«Tan temprano Marte era un planeta habitable», dijo. “¿Estaba habitado? Esa es una pregunta que el próximo rover Perseverance … ayudará a responder».

Perseverance, que se lanzó desde Cabo Cañaveral el 30 de Julio, está programado para llegar a Marte el 18 de Febrero de 2021.

Junto a Fairén y Heydari en el artículo están también los siguientes investigadores. Jeffrey F. Schroeder, Fred J. Calef, Jason Van Beek y Timothy J. Parker, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Finalmente Scott K. Rowland, de la Universidad de Hawaii.

Los datos y la financiación fueron proporcionados por la NASA, Malin Space Science Systems, el Jet Propulsion Laboratory y el Consejo Europeo de Investigación.

Fuente: Cornell Chronicle / Cornell University.

Artículo original: «Field geology at Mars’ equator points to ancient megaflood«. Blaine Friedlander. November 18, 2020.

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