Un antiguo triplete de cráteres en Marte

Esta imagen muestra un triple cráter en las antiguas tierras altas marcianas. El cráter más grande mide 45 km de ancho y el más pequeño 28 km. Hay signos de otros cráteres importantes, como los parches redondos de superficie hundida que se ven arriba a la derecha y abajo a la izquierda. Esta imagen comprende datos recopilados por Mars Express de la ESA utilizando su Cámara Estéreo de Alta Resolución (HRSC). La imagen se obtuvo el 6 de agosto de 2020 durante la órbita 20982. Más informción.
Crédito: ESA / DLR / FU Berlín, CC BY-SA 3.0 IGO.

Marte está cubierto de cicatrices intrigantes, siendo algunas de las más prominentes, los cráteres de impacto. Un ejemplo particularmente inusual se muestra en esta nueva imagen del Mars Express de la ESA. Es un antiguo triplete que comprende no uno sino tres cráteres superpuestos.

La región «Noachis Terra» y la Era Neoica

El triplete del cráter se encuentra en una parte especialmente antigua del hemisferio sur de Marte conocida como Noachis Terra. Esta región estuvo llena de cráteres durante la Era Noeica, una época antigua hace unos cuatro mil millones de años en la historia de Marte. Durante ella, una gran cantidad de asteroides y cometas volaron hacia adentro para estrellarse contra la superficie del planeta. Algunas de las características creadas por estas colisiones permanecen intactas en Marte hoy. Como se formaron durante los primeros días del Sistema Solar, son de particular interés para conocer más sobre nuestro vecino planetario y su pasado.

Esta imagen muestra un triple cráter en las antiguas tierras altas marcianas, más específicamente, la región de Noachis Terra, en un contexto más amplio. El área delineada por el cuadro blanco indica el área fotografiada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución Mars Express (HRSC). La imagen fue tomada el 6 de Agosto de 2020 durante la órbita 20982.
Crédito: NASA MGS MOLA Science Team.

Los signos de los procesos y eventos caóticos del Noeico se ven con especial claridad en las tierras altas del sur de Marte. Ellas están salpicadas de cráteres viejos y desgastados por el tiempo. Mars Express de la ESA ha captado imágenes de muchos cráteres en esta región. Por ejemplo el cráter Greeley severamente erosionado , llamado así por el Geólogo estadounidense Ronald Greeley , y el cráter Neukum con patrón de dunas. El nombre de este último, corresponde a uno de los fundadores de la misión Mars Express. Él también fue ex Director Investigador de la Cámara Estéreo de Alta Resolución (HRSC) de la nave, la cámara responsable de esta nueva imagen.

Un cráter cercano: Le Verrier

Esta imagen muestra un cráter triple que se encuentra justo al este de una característica más conocida llamada Cráter Le Verrier. Este último se extiende por casi 140 km de ancho. Por el contrario, las tres depresiones que se ven aquí son algo más pequeñas. El cráter más grande mide 45 km de ancho y el más pequeño 28 km.

Esta imagen proporciona una vista en perspectiva de un triple cráter en las antiguas tierras altas marcianas. Comprende datos recopilados por Mars Express de la ESA el 6 de agosto de 2020 durante la órbita 20982. La resolución del suelo es de aproximadamente 15 m / píxel y las imágenes están centradas a unos 19 ° E / 37 ° S. Esta imagen se creó utilizando datos del nadir y los canales de color de la cámara estéreo de alta resolución (HRSC). El canal del nadir está alineado perpendicular a la superficie de Marte, como si mirara directamente hacia la superficie. A continuación, se utilizaron imágenes estéreo HRSC para derivar el modelo de elevación digital (DTM) en el que se basa esta vista oblicua.
Crédito: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO

¿Cómo se formaría un triplete de cráteres así? 

Una posible explicación, y que se cree que es la más probable, es que el impactador se rompió en tres antes de golpear el suelo. De ese modo se formó un trío de cráteres tras el impacto. No todos los ‘impactadores múltiples’ dejan características tan claras y nítidas a su paso. Muchos muestran en cambio depresiones alargadas , huecos no circulares que se encuentran muy cerca, uno al lado del otro, o cuencas solo parcialmente superpuestas . Otra explicación podría ser una coincidencia: en diferentes puntos en el tiempo, tres impactadores separados podrían haber golpeado la superficie de Marte en esta ubicación. Crearon así una superposición ordenada de cráteres completamente por casualidad.

Implicancias de la teoría del impactador fragmentado respecto a la atmósfera y a la existencia de agua en el Marte joven

Curiosamente, si el impactador se fragmentó y se rompió, esto puede implicar que la atmósfera del Marte del Noeico era mucho más densa. Por lo tanto, ella era más difícil de penetrar, de lo que es ahora. Esto apunta hacia un Marte temprano que era mucho más cálido y húmedo que el mundo frío y árido que vemos hoy. Las observaciones de numerosas misiones respaldan este punto de vista y brindan evidencia de que el agua fluyó abundantemente una vez a través de Marte. Ellas revelaron características como las antiguas redes de valles fluviales y grandes cuencas lacustres que se cree que se formaron en el período Noeico.

Esta imagen topográfica codificada por colores muestra un cráter triple en las antiguas tierras altas marcianas. Se elaboró con los datos recopilados por la Cámara Estéreo de Alta Resolución Mars Express (HRSC) durante la órbita 20982 (6 de agosto de 2020). Las partes inferiores de la superficie se muestran en azules y púrpuras. Las regiones de mayor altitud se muestran en blanco, amarillo y rojo, como se indica en la escala de la parte superior derecha. El norte está a la derecha.
Crédito: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO.

Como muchos de los cráteres antiguos y erosionados en las tierras altas del sur de Marte, estos tres cráteres tienen ciertas características. Tienen bordes aplanados, pisos poco profundos y se han llenado de sedimentos en los cuatro mil millones de años desde su formación. También hay evidencia de hielo aquí. El cráter más pequeño tiene marcas que generalmente se crean cuando el hielo y los escombros se arrastran por una superficie. Es similar a como se mueven los glaciares mixtos de roca y hielo o los glaciares de hielo cubiertos de escombros en las regiones alpinas terrestres.

El entorno del triplete es sorprendentemente suave para un terreno tan antiguo.

Este marco pudo haber contenido otros cráteres, como lo indican los parches redondos de superficie hundida en la parte superior derecha e inferior izquierda. De hecho, a pesar de la naturaleza llena de cráteres de Noachis Terra, el entorno del triplete es sorprendentemente suave para un terreno tan antiguo. Solo un puñado de pequeños cráteres circundantes parecen tener bordes y cuencos claros y bien definidos. Esto indica que son relativamente jóvenes y aún no han comenzado a erosionarse en serio. En general, parece que los cráteres más antiguos de esta área se han «derretido» en la superficie, un fenómeno que se debe, nuevamente, al hielo.

A medida que el hielo bajo la superficie de Marte fluye y se derrite durante muchos millones de años, el suelo se vuelve más blando. Este suelo blando y rico en hielo se hunde más rápidamente y llena las hendiduras y depresiones con mayor facilidad. Ello contribuye a la apariencia suave de esta parte de Noachis Terra. También sugiere que debe haber habido una gran cantidad de agua presente en Marte, al menos durante el período Noeico. Agua con la capacidad de producir un flujo abundante de hielo similar a un glaciar.

Esta imagen muestra un triple cráter en las antiguas tierras altas marcianas en 3D cuando se ve con lentes rojo-verde o rojo-azul. Este anaglifo se derivó de los datos obtenidos por los canales nadir y estéreo de la Cámara Estéreo de Alta Resolución (HRSC) del Mars Express. Los datos se obtuvieron durante la órbita de la nave espacial 20982 (6 de agosto de 2020). Cubre una parte de la superficie marciana centrada en 19 ° E / 37 ° S. El norte está a la derecha. Crédito: ESA/DLR/FU Berlin, , CC BY-SA 3.0 IGO.

Colaboración de Mars Express con otras misiones para caracterizar y poder comprender la historia de Marte

Comprender la historia de Marte y mapear en detalle las características que cubren la superficie del planeta es un objetivo clave de Mars Express. La nave espacial ha estado explorando el Planeta Rojo desde su lanzamiento en 2003. Se está preparando para colaborar con una serie de nuevas misiones que se han unido, o pronto se unirán, a la nave espacial en Marte. La ESA-Roscosmos  ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) llegó en 2016. El  rover ExoMars Rosalind Franklin  y la plataforma científica de superficie que lo acompaña   están  programados para su lanzamiento en Septiembre de 2022 .

Junto con Mars Express, estas misiones trabajarán para caracterizar completamente a nuestro vecino. Esto ayudará no solo a comprender más sobre Marte, sino, en comparación, más sobre la historia y la naturaleza de nuestro hogar en el Universo.

Fuente: European Space Agency / Mars Express.

Artículo original: «An ancient crater triplet on Mars«. Octubre 29, 2020.

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Crédito: ESA & MPS.

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