El verano es la hora del diablo del polvo en Marte

Los demonios de polvo se forman sobre las cálidas dunas. Luego bailan sobre las llanuras, girando y realizando piruetas y dejando huellas oscuras y conspicuas  mientras el polvo brillante se levanta de la superficie.  Los bucles en las pistas a menudo se pueden usar para discernir la dirección en la que viajan los remolinos de polvo. En algunos casos, una pista sobreimprime claramente la otra. Más información.
Créditos: / NASA JPL – Calthec/ Univesity of Arizona .

Al igual que la Tierra, Marte sufre cambios estacionales debido a su inclinación axial.  El calor del verano en Marte no se puede comparar con el de la Tierra. Pero junto con el calor del verano marciano se produce un aumento de pequeñas tormentas giratorias conocidas como diablos de polvo.

Esta secuencia de imágenes muestra un torbellino de polvo, llamado diablo de polvo, que se desplaza por el suelo dentro del cráter Gale. Se observó en la tarde de verano local del día marciano número 1.597 del Curiosity Mars Rover , o sol (1 de Febrero de 2017). 
El área rectangular delineada en negro, está ubicada dentro de una vista más amplia hacia el sur desde la cámara de navegación del rover. Fue fotografiada varias veces durante un lapso de varios minutos para verificar si existían remolinos de polvo. Las imágenes del período con mayor actividad se muestran en el área insertada. Las imágenes están en pares que se tomaron con aproximadamente 12 segundos de diferencia, con un intervalo de aproximadamente 90 segundos entre pares. El tiempo se acelera en esta animación. 
Créditos: NASA / JPL-Caltech / TAMU
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Viendo los remolinos desde tierra y cielo marciano

Varias naves espaciales en Marte o en órbita alrededor de Marte han capturado diablos de polvo en acción. Incluyen al módulo de aterrizaje Phoenix en 2008 , así como los rovers Spirit, Opportunity y Curiosity.

Desde lo alto, el Mars Reconnaissance Orbiter ha detectado gigantescos remolinos de polvo «aspirando» en la superficie de Marte. Al mismo tiempo ve las «huellas» de los pasados ​​remolinos de polvo, que aparecen como marcas oscuras en el regolito marciano.

Patrones intrincados de rayas oscuras trazan los caminos de los remolinos de polvo en las llanuras del norte de Marte. Muchas de estas pistas tienen más de 30 metros (98 pies) de ancho y se extienden por más de 4 kilómetros (2,5 millas). Esta imagen fue tomada por la cámara HiRISE del Mars Reconnaissance Orbiter. 
Crédito: NASA / JPL / Universidad de Arizona.

Cómo se forman y dejan su rastro los demonios de polvo

Los científicos dicen que los remolinos de polvo se forman cuando la luz solar calienta el aire cerca de una superficie seca. Luego, el aire caliente se eleva rápidamente a través del aire más frío de arriba y comienza a girar, provocando un movimiento hacia adelante. Estas columnas giratorias de aire se hacen visibles por el polvo que levantan del suelo. La celda giratoria que se mueve hacia adelante recoge polvo y arena a medida que avanza, dejando una pista «limpia».

Esta imagen muestra una parte del borde este de la eyección de un cráter de impacto muy grande que parece bastante bien definida. Además se ven huellas de polvo, crestas sinuosas en el sur y cráteres relativamente frescos y más pequeños en el norte. 
Crédito: NASA / JPL / Universidad de Arizona.

Por ejemplo, miremos la imagen de arriba. La fina capa superior de partículas rojizas de color claro, es removida por el remolino, dejando la arena más oscura y pesada debajo. Las partículas de dicha capa, son de polvo y / o arena de grano fino. En las imágenes, esto se muestra como las huellas del diablo de polvo.

De experiencias pasadas, se vio que en cada día de primavera o verano marciano, los remolinos pueden comenzar a aparecer alrededor de las 10 am. Los remolinos de polvo suelen durar solo unos minutos.

Un imponente demonio de polvo proyecta una sombra serpenteante sobre la superficie marciana en esta imagen. Fue adquirida por la cámara del Experimento científico de imágenes de alta resolución (HiRISE) en el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. 
Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Univ. of Arizona.

El rol positivo de los remolinos de polvo

En Marte, los remolinos pueden tener hasta 20 kilómetros (12 millas) de altura, como el de la imagen de arriba capturado por HiRISE en 2012. A los remolinos de polvo se les ha atribuido limpiezas inesperadas de paneles solares en los Mars Exploration Rovers.

Mi imagen favorita de la pista del diablo de polvo de Marte es la siguiente, que tiene marcas similares al símbolo utilizado por Prince.

Esta imagen reciente de alta resolución de la cámara HiRISE muestra senderos oscuros y retorcidos cruzando un terreno de color claro en la superficie marciana. Crédito: NASA / JPL / Universidad de Arizona.

Fuente: Universe Today.

Artículo original: «Summer is Dust Devil Time on Mars«. Nancy Atkinson. October 16, 2020.

Material relacionado

La primera selfie tomada por el módulo de aterrizaje InSight de la NASA en Marte. 
El compuesto de 11 imágenes, que se lanzó el 11 de Diciembre de 2018, muestra los paneles solares y la plataforma del módulo de aterrizaje. Encima de la plataforma se encuentran los instrumentos científicos de InSight, las barreras de sensores meteorológicos y la antena UHF. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech
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Esta imagen, la segunda selfie capturada por el módulo de aterrizaje InSight Mars de la NASA, es un mosaico de 14 fotos tomadas entre el 15 de marzo y el 11 de abril de 2019.  Comparando con la primera selfie (arriba) se ve claramente la capa de polvo depositada sobre los paneles solares y la nave. Más información.
Crédito de la imagen:
NASA / JPL-Caltech.

Los mismos vientos que cubren de polvo a Marte también pueden limpiar ese polvo. Las tormentas de polvo catastróficas tienen el potencial de terminar una misión, como ocurrió con el rover Opportunity de la NASA. Pero mucho más a menudo, los vientos despejaron de polvo los paneles solares del rover y le dieron un impulso de energía. Esas limpiezas de polvo permitieron a Opportunity y su hermano, el rover Spirit, sobrevivir por años, más allá de sus 90 días de vida por diseño.

Los limpiadores de polvo también beneficiarán al habitante más nuevo de Marte, el aterrizador InSight. Debido a los sensores meteorológicos de la nave espacial, cada despeje de polvo también puede proporcionar datos científicos importantes sobre estos eventos. La misión ya puede vislumbrar eso.

El siguiente artículo, que además contiene recursos sobre los demonios de polvo y los ruidos bajos captados por Insight, lo presenta en detalle:

Los Demonios de Polvo en la Tierra

Los pequeños vórtices atmosféricos en las regiones áridas, como este en Australia, se llaman «diablos de polvo». En los bosques boreales hay pocas partículas finas de polvo y arena que los vórtices eleven al aire. Esto hace que permanezcan invisibles, amenazando a los aviones que vuelan bajo . 
Fotografía de John Roenfeldt, cortesía de Australian Severe Weather.

Los vórtices funcionan un poco como «mini tornados». Proporcionan así un mecanismo en condiciones de poco viento para que la superficie transfiera enormes cantidades de calor y dióxido de carbono a la atmósfera.

Curiosidades

Primeros sonidos registrados de los vientos marcianos

Sonidos de Marte: InSight Registra el viento marciano.
 Crédito: NASA / JPL-Caltech / CNES / IPGP / Imperial College / Cornell.

La Exploración del Interior de Marte por la NASA usando el aterrizador de Investigaciones Sísmicas, Geodesia y Transporte de Calor ( InSight ), que aterrizó en Marte, ha proporcionado los primeros «sonidos» de los vientos marcianos en el Planeta Rojo. He aquí el reporte:

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