Sorprendente número de exoplanetas podrían albergar vida

Nueva visión para informar futuras misiones de la NASA

El sistema planetario Trappist-1 tiene tres planetas en su zona habitable, en comparación con nuestro Sistema Solar que tiene solo uno. 
Crédito: NASA / JPL / Caltech.

Nuestro Sistema Solar tiene un planeta habitable: la Tierra. Un nuevo estudio muestra que otras estrellas podrían tener hasta siete planetas similares a la Tierra en ausencia de un gigante gaseoso como Júpiter.

Esta es la conclusión de un estudio dirigido por el astrobiólogo de UC Riverside Stephen Kane publicado esta semana en el Astronomical Journal .

La búsqueda de vida en el espacio exterior generalmente se centra en lo que los científicos llaman la «zona habitable». Es el área alrededor de una estrella en la que un planeta podría tener agua líquida, una condición para la vida tal como la conocemos.

Kane había estado estudiando un sistema solar cercano llamado Trappist-1, que tiene tres planetas similares a la Tierra en su zona habitable. 

«Esto me hizo preguntarme sobre la cantidad máxima de planetas habitables que puede tener una estrella y por qué nuestra estrella solo tiene uno. ¡No parecía justo!» dijo Kane.

Utilizando modelos para hallar la respuesta

Su equipo creó un sistema modelo en el que simularon planetas de varios tamaños que orbitan alrededor de sus estrellas. Un algoritmo tuvo en cuenta las fuerzas gravitacionales y ayudó a probar cómo interactuaron los planetas entre sí durante millones de años.

Descubrieron que es posible que algunas estrellas soporten hasta siete, y que una estrella como nuestro Sol podría soportar seis planetas con agua líquida. 

«Más de siete, y los planetas se acercarían demasiado entre sí y desestabilizarían las órbitas de los demás», dijo Kane. 

¿Por qué entonces nuestro Sistema Solar solo tiene un planeta habitable si es capaz de soportar seis? Ayuda si el movimiento de los planetas es circular en lugar de ovalado o irregular, minimizando cualquier contacto cercano y manteniendo órbitas estables. 

Un posible culpable en nuestro Sistema Solar

Kane también sospecha que Júpiter, que tiene una masa dos veces y media mayor que la de todos los demás planetas del sistema solar combinados, limitó la habitabilidad de nuestro sistema. 

«Tiene un gran efecto en la habitabilidad de nuestro sistema solar porque es masivo y perturba otras órbitas», dijo Kane. 

Imagen de Júpiter, el planeta más grande de nuestro Sistema Solar, tomada por Juno.
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Crédito: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS.

Se sabe que solo un puñado de estrellas tiene múltiples planetas en sus zonas habitables. En el futuro, Kane planea buscar estrellas adicionales rodeadas por planetas más pequeños. Estas estrellas serán objetivos principales para la obtención de imágenes directas con telescopios de la NASA como el del Observatorio de Exoplanetas Habitables  del JPL.

El estudio de Kane identificó una de esas estrellas, Beta CVn, que está relativamente cerca a 27 años luz de distancia. Debido a que no tiene un planeta similar a Júpiter, se incluirá como una de las estrellas verificadas para múltiples planetas en la zona habitable. 

Perspectivas futuras y conclusión.

Los estudios futuros también incluirán la creación de nuevos modelos que examinen la química atmosférica de los planetas en zonas habitables en otros sistemas estelares. 

Proyectos como estos ofrecen más que nuevas vías en la búsqueda de vida en el espacio ultraterrestre. También ofrecen a los científicos información sobre las fuerzas que podrían cambiar la vida en nuestro propio planeta algún día. 

«Aunque sabemos que la Tierra ha sido habitable durante la mayor parte de su historia, quedan muchas preguntas planteadas. Por ejemplo sobre cómo evolucionaron estas condiciones favorables con el tiempo y los impulsores específicos detrás de esos cambios», dijo Kane. «Midiendo las propiedades de exoplanetas con vías evolutivas similares a las nuestras, obtenemos una vista previa del pasado y el futuro de este planeta. Esto nos enseña qué debemos hacer para mantener su habitabilidad».

Fuente:  Universidad de California, Riverside.

Artículo original: » Surprising number of exoplanets could host life «. Jules Berstein. July 31, 2020.

Material relacionado:

Presentando una estimación de la cantidad de exoplanetas similares al nuestro en la galaxia, el siguiente artículo contiene además en su apartado «Material relacionado» una selección de recursos sobre el tema. Estos incluyen ejemplos de planetas terrestres encontrados entorno a estrellas cercanas, los hallazgos de la misión Kepler, artículos sobre la zona de habitabilidad. También revisa las características de habitabilidad de un exoplaneta y la búsqueda de biosignaturas en sus espectros.

Respecto del papel de los planetas gigantes en cuanto a la habitabilidad en sistemas planetarios entorno a estrellas de tipo solar

Sobre el sistema exoplanetario de Trappist 1

Mundos no tan extraños. Un viaje al centro del sistema exoplanetario TRAPPIST-1 revelado en Febrero de 2017. Estas ilustraciones presentan los nuevos datos recopilados por el Telescopio Espacial Spitzer y analizados por un equipo internacional de investigadores, incluidos los investigadores del Instituto de Investigación STAR.
Crédito: NASA / JPL – Calthec.

Observaciones intensivas realizadas por los telescopios terrestres (TRAPPIST y SPECULOOS) y los telescopios espaciales (Hubble y Spitzer) nos permiten conocer más del Sistema de TRAPPIST-1. Michaël Gillon (ULiège – STAR Institute) y colaboradores publican cuatro documentos importantes (1,2,3,4) que refinan nuestro conocimiento de los exoplanetas y sus estrellas. La masa, radio y primeras restricciones atmosféricas de cada uno de ellos. Los resultados confirman la naturaleza terrestre y rocosa de los planetas y sugieren composiciones mucho más ricas en agua que las de nuestra Tierra.

Curiosidades:

La impresión de este artista muestra el planeta K2-18b, su estrella anfitriona y un planeta acompañante en este sistema. K2-18b es ahora el único exoplaneta súper-Tierra conocido por albergar tanto agua como temperaturas que podrían soportar la vida. 
Créditos: 
ESA / HUBBLE, M. KORNMESSER.

Es la pregunta cósmica más antigua y más grande de todas: ¿hay alguien ahí fuera?

Durante años, todo lo que hemos tenido es la ecuación de Drake para ayudarnos a comprender la pregunta, pero no hay indicación de una respuesta. Ahora un nuevo cálculo basado en la «evolución cósmica», sugiere que es probable que haya al menos 36 civilizaciones inteligentes en nuestra galaxia.

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