Nuevo estudio: Hay al menos 36 civilizaciones alienígenas inteligentes en nuestra galaxia.

La impresión de este artista muestra el planeta K2-18b, su estrella anfitriona y un planeta acompañante en este sistema. K2-18b es ahora el único exoplaneta súper-Tierra conocido por albergar tanto agua como temperaturas que podrían soportar la vida. 
Créditos:
ESA / HUBBLE, M. KORNMESSER

Es la pregunta cósmica más antigua y más grande de todas: ¿hay alguien ahí fuera?

Durante años, todo lo que hemos tenido es la ecuación de Drake para ayudarnos a comprender la pregunta, pero no hay indicación de una respuesta. Ahora, un grupo de científicos de la Universidad de Nottingham han ideado un nuevo cálculo basado en la «evolución cósmica», o, más bien, una estimación, que sugiere que es probable que haya al menos 36 civilizaciones inteligentes en curso en nuestro Via Láctea.

La ecuación de Drake. Agrandar imagen.
Explicación.
Crédito:
SETI Institute.

Se estima que la Vía Láctea, hogar de nuestro Sistema Solar, tiene de 100 mil millones a 400 mil millones de estrellas, y aproximadamente un exoplaneta por estrella en nuestra galaxia.

Publicado hoy en The Astrophysical Journal , el nuevo artículo examina el número probable de civilizaciones Comunicantes Extraterrestres Inteligentes ( Communicating Extra-Terrestrial Intelligent, (CETI) ) en la Vía Láctea. Asume que la vida inteligente llega a ocurrir en otros planetas tanto como lo ha hecho en nuestro propio planeta.

En realidad, hace muchas suposiciones. De hecho, demasiados supuestos para algunos que dudan de sus conclusiones generosas.

Una suposición clave es que toma alrededor de cinco mil millones de años para que se forme vida inteligente en otros planetas, como lo hace en la Tierra, pero que la vida es probable. Esa es una gran suposición, seguro. 

Otra es que una civilización tecnológica durará al menos 100 años, como la nuestra hasta ahora. Después de todo, tomó 4.500 millones de años de evolución antes de que surgiera una civilización tecnológica en la Tierra, y fuera capaz de comunicarse.

El número de civilizaciones depende en gran medida de cuánto tiempo envían activamente señales de su existencia al espacio, como las transmisiones de radio desde satélites y TV.

El cálculo, que dice que podría haber 36 civilizaciones inteligentes comunicantes activas en nuestra galaxia local en planetas parecidos a la Tierra de 4.500 millones de años (o más) alrededor de estrellas similares al Sol, es llamado el «Límite Astrobiológico Copernicano» por los investigadores. Tiene en cuenta:

  • historias de formación estelar.
  • qué tan comunes son las estrellas ricas en metales (como el Sol).
  • La probabilidad de que las estrellas alojen planetas similares a la Tierra en sus zonas habitables.

«El método clásico para estimar el número de civilizaciones inteligentes se basa en hacer conjeturas de los valores relacionados con la vida, pero las opiniones sobre estos asuntos varían bastante», dijo Tom Westby, Profesor Asistente de la Facultad de Ingeniería de la Universidad de Nottingham y autor principal del «paper». «Nuestro nuevo estudio simplifica estas suposiciones utilizando nuevos datos, dándonos una estimación sólida del número de civilizaciones en nuestra galaxia».

La estimación de al menos 36 civilizaciones se basa en una perspectiva muy positiva sobre cómo, dónde y por qué surge la vida, y también hay una amplia barra de errores. Podría ser que existen muchas, muchas más civilizaciones alienígenas. También podría ser que no exista ninguna.

Sin embargo, los autores señalan que la distancia promedio a una de estas 36 civilizaciones es de alrededor de 17,000 años luz, por lo que la detección y la comunicación son actualmente imposibles.

También está la espinosa pregunta de cuánto tiempo las civilizaciones inteligentes tienden a sobrevivir.

«La búsqueda de civilizaciones inteligentes extraterrestres no solo revela la existencia de cómo se forma la vida misma, sino que también nos da pistas sobre cuánto durará nuestra propia civilización«, dijo Christopher Conselice, Profesor de Astrofísica en la Universidad de Nottingham, quien dirigió la investigación. «Si encontramos que la vida inteligente es común, esto revelaría que nuestra civilización podría existir por mucho más tiempo que unos pocos cientos de años».

«Alternativamente, si encontramos que no hay civilizaciones activas en nuestra galaxia, es una mala señal para nuestra propia existencia a largo plazo».

Fuente: Forbes.

Artículo original: There Are At Least 36 Intelligent Alien Civilizations In Our Galaxy, Say Scientists. Jamie Carter. June 15, 2020.

Referencia:
«The Astrobiological Copernican Weak and Strong Limits for Extraterrestrial Intelligent Life,» Tom Westby & Christopher J. Conselice, 2020 June 15, Astrophysical Journal. [https://iopscience.iop.org/article/10.3847/1538-4357/ab8225, preprint: https://arxiv.org/abs/2004.03968].

Material relacionado:

El comunicado de prensa de la Universidad de Nottingham:

Otras presentaciones de la noticia:

Sobre Frank Drake y su ecuación :

Retrato de Frank Drake por Danielle Futselaar.

Curiosidades:

Una alternativa a la ecuación de Drake.

La búsqueda de marcadores biológicos, no necesariamente tecnológicos, está en curso. 

En el Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) , Sara Seager ofrece una nueva versión de la Ecuación de Drake que opta por mirar no a la vida inteligente sino a la presencia de la vida misma. 

Sara Seager, la cazadora de exoplanetas del MIT.
Crédito:
MIT

Es una decisión inteligente porque estamos llegando a una era en la que podremos explorar las atmósferas de planetas potencialmente habitables alrededor de pequeñas estrellas enanas de clase M.

La misión TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) no solo está en proceso, sino que también tenemos el telescopio espacial James Webb. Si TESS puede encontrar planetas candidatos alrededor de las estrellas, JWST puede estudiarlos para saber si los gases de biofirma que marcan la vida están allí.

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