New Horizons de la NASA vuelve a hacer algo divertido.

La imagen presentada muestra la ubicación en el cielo de Proxima Centauri en los cielos del sur detrás del telescopio de 3,6 metros de ESO en La Silla, Chile . Proxima Centauri , es más fría y más roja que nuestro Sol. Una de las otras dos estrellas en el el sistema estelar Alfa Centauri es muy similar a nuestro Sol. 
Créditos:  licencia  Y. Beletsky ( LCO ), ESO , Pale Red Dot Team / APOD.

Estoy seguro de que recuerdas los encuentros de New Horizons con Plutón en 2015 («¡ Tenemos telemetría con la nave espacial! «) Y Arrokoth en 2019 («¡Es un muñeco de nieve!») Y lo divertidos que fueron. Parecía que tendríamos que esperar mucho tiempo para saber de New Horizons nuevamente, y aunque el próximo sobrevuelo está muy lejos, ha hecho algo muy bueno mientras tanto.

New Horizons ahora nos envía imágenes desde tan lejos (46.61 unidades astronómicas, o 4,333,000,000 millas) que las estrellas más cercanas parecen estar en diferentes posiciones. Este es el primer experimento de paralaje realizado desde otro lugar que no sea la Tierra.

Por lo general, tenemos que confiar en el movimiento de la Tierra alrededor del Sol para usar paralaje. Las estrellas cercanas parecen tambalearse más que las estrellas lejanas. Aquí hay una exageración ridícula de eso, solo para hacerlo obvio:

Movimiento aparente de las estrellas en el cielo observadas desde la Tierra, a medida que ésta se mueve en su órbita. Cuanto más cercana a la Tierra está una estrella más parece moverse.
Crédito: Giphy.com

Conocemos el diámetro de nuestra órbita, por lo que podemos usar algo de geometría para calcular la distancia a las estrellas cercanas de esta manera.

La estrella más cercana a nuestro Sol es Próxima Centauri, y ya sabemos que su distancia de nosotros es de 4.3 años luz (25,000,000,000,000 millas). New Horizons, entonces, está 0.017% de esa distancia de nosotros.  Puede que no parezca mucho, pero es suficiente para hacer que Próxima Centauri, parezca cambiar su posición.

«Es justo decir que New Horizons está mirando un cielo alienígena, a diferencia de lo que vemos desde la Tierra», dijo Alan Stern, Investigador Principal de New Horizons del Southwest Research Institute (SwRI) en Boulder, Colorado. «Y eso nos ha permitido hacer algo que nunca antes se había logrado: ver las estrellas más cercanas visiblemente desplazadas en el cielo desde las posiciones que las vemos en la Tierra».

Aquí hay dos imágenes, una desde la Tierra y la otra de New Horizons, cuidadosamente alineadas. Proxima Centauri es la única estrella que parece moverse:

Proxima Centauri parece cambiar de posición en relación con las otras estrellas lejanas. 
Crédito: NASA / New Horizons / SwRI / JHUAPL.

Aquí está el camino de New Horizons y dónde se encuentran los planetas hoy (16 de Junio):

Esta imagen muestra la posición actual de New Horizons en toda su trayectoria planificada. 
El segmento verde de la línea muestra a dónde ha viajado New Horizons desde su lanzamiento; el rojo indica el camino futuro de la nave espacial. Las posiciones de las estrellas con magnitud 12 o más brillante se muestran desde esta perspectiva, que está ligeramente por encima del plano orbital de los planetas. La posición de New Horizons la encuentras en: http://pluto.jhuapl.edu/Mission/Where-is-New-Horizons.php
Crédito: New Horizons /Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (JHUAPL).

Entonces New Horizons está un poco a la derecha de Júpiter, Saturno y Plutón. Veamos dónde están esos planetas en relación con Proxima Centauri en el cielo. Es más fácil encontrar a Alfa Centauri (el perro grande, también conocido como Rigil Kentaurus) en el mapa del cielo y solo saber que Proxima Centauri está realmente cerca de ella:

Los puntos morados son Saturno, Júpiter y Plutón. 
El círculo verde está alrededor de Alfa Centauri (también conocida como Rigil Kentaurus).

La cuadrícula en la imagen marca los bordes de las constelaciones, pero puedes pensar en ella como un planeta Tierra de cristal a través del cual podemos ver. Alfa Centauri está en el sur, por lo que no podemos verlo desde el hemisferio norte. Pero en este momento puedes ver a Júpiter y Saturno muy por encima del horizonte después de la medianoche, muy juntos en el cielo porque están casi en el mismo lugar en sus órbitas, como puedes verlo en la imagen de la trayectoria completa de New Horizons.

Dijimos que New Horizons estaba un poco a la derecha de los tres planetas que se muestran (puntos morados). Entonces, si comenzaste a volar de esa manera, puedes imaginar que si miraras a Alfa Centauri (en el círculo verde), comenzaría a parecer que se desvía un poco hacia la derecha, y eso es lo que vemos en la foto .

También hay una comparación para una estrella llamada Wolf 359 (a 7.9 años luz), que parece moverse menos porque está más lejos:

Datos de paralaje para Wolf 359, a 7.9 años luz de distancia.
Crédito: NASA / New Horizons / SwRI / JHUAPL.

A veces nos imaginamos volando por el espacio a «velocidad warp» y viendo pasar las estrellas. Aquellos de nosotros que crecimos con nieve en invierno fingiríamos que nuestro automóvil era una nave espacial mientras los copos de nieve pasaban volando por el parabrisas. Hasta ahora eso ha sido completamente imaginario, pero este es el primer vistazo que los humanos pequeños hemos tenido de verdad. ¡Creo que es asombroso!

Es apropiado que Proxima Centauri esté en nuestra mira en este momento, porque recientemente hemos aprendido algunas cosas intrigantes al respecto. Recientemente se confirmó que esta pequeña estrella, tan cercana a nosotros, tiene un planeta similar a la Tierra llamado «Próxima b» orbitando en la zona habitable; es decir, donde puede existir agua líquida. Eso no significa que haya vida de ningún tipo allí … pero tampoco significa que no la haya.

Recientemente, también, obtuvimos lo que probablemente sea una imagen directa de un segundo planeta confirmado que orbita Proxima Centauri, «Proxima c», que es mucho más grande y puede tener anillos :

De los datos de Abril de 2018, publicados en Abril de 2020. El punto brillante en el círculo de «Abril de 2018» es exactamente donde se esperaba que Proxima c estuviera en ese momento en función de su órbita; 
el círculo de «Abril de 2020» muestra dónde se esperaba que estuviese 2 años después para dar al espectador una idea de las características orbitales. 
Proxima Centauri está en el centro, cubierta con un punto negro para bloquear su luz. 
La identidad del punto brillante como Proxima c queda por confirmar.
Imagen tomada del paper: https://arxiv.org/pdf/2004.06685.pdf.

Estamos conociendo a nuestro amigo estelar más cercano en el Universo cada vez mejor. Oye, si manejáramos a 60 mph, solo tomaría 48 millones de años. ¡Viaje!

En 2021, dependerá del Congreso y del Presidente Biden aprobar más fondos de New Horizons, para que pueda buscar su propio objeto de sobrevuelo, en algún lugar del Cinturón de Kuiper. Joe no nos defraudará. 

¡Nuevos Horizontes ciertamente no!

Fuente: Daily Kos

Artículo original: «NASA’s New Horizons is up to something fun again«. skralyx. June 13, 2019.

Material realcionado:

El científico, astrofísico y legendario guitarrista de Queen y contribuyente de la misión New Horizons, Brian May, utiliza un visor OWL para ver las imágenes estéreo de Proxima Centauri que creó al combinar imágenes de telescopios terrestres y la nave espacial New Horizons. 
Foto cortesía de Brian May.

A medida que la Tierra gira alrededor del Sol, las estrellas cambian de posición. Pero debido a que incluso las estrellas más cercanas están cientos de miles de veces más lejos que el diámetro de la órbita de la Tierra, los cambios de paralaje son pequeños y solo se pueden medir con instrumentación precisa.

«Ningún ojo humano puede detectar estos cambios», dijo Stern.

Pero cuando las imágenes de New Horizons se combinan con imágenes de las mismas estrellas tomadas en las mismas fechas por telescopios en la Tierra, el cambio de paralaje es instantáneamente visible. La combinación produce una vista 3D de las estrellas «flotando» frente a sus campos de estrellas de fondo.

«El experimento de New Horizons proporciona la línea de base de paralaje más grande jamás realizada, más de 4 mil millones de millas, (6400 millones de kilómetros) y es la primera demostración de un paralaje estelar fácilmente observable«, dijo Tod Lauer, miembro del equipo científico de New Horizons del National Optical- Laboratory de investigación de astronomía infrarroja que coordinó la demostración de paralaje.

Lauer, el científico adjunto del proyecto New Horizons John Spencer del SwRI, y el colaborador del equipo científico, astrofísico, guitarrista de Queen y entusiasta de las imágenes estéreo Brian May, crearon las imágenes que muestran claramente el efecto de la gran distancia entre la Tierra y las dos estrellas cercanas.

El siguiente artículo lo presenta:

La noticia presentada a través de imágenes, con un enfoque didáctico de la paralaje:

Al ver estrellas desde dos lugares separados por más de 7 mil millones de kilómetros (4.3 mil millones de millas), la humanidad ahora ha podido medir el paralaje más grande de una estrella de todos los tiempos. La nave espacial New Horizons, más famosa por capturar imágenes de cerca de Plutón y sus lunas ha establecido otro récord.
Crédito: PETE MARENFELD, EL LABORATORIO NACIONAL DE INVESTIGACIÓN SOBRE ASTRONOMÍA DE INFRARROJO ÓPTICO DE la NSF.

Sobre le descubrimiento del exoplaneta Próxima c.

Proxima Centauri es la más cercana de las tres estrellas en el sistema Alpha Centauri. 
Crédito imagen: ESO / BBC .

La evidencia de Proxima Centauri c fue anunciada por primera vez a principios de este año (2020) por un grupo de investigación dirigido por Mario Damasso del Instituto Nacional de Astrofísica de Italia (INAF). Pero la evidencia no fue concluyente. 

El astrónomo Fritz Benedict del Observatorio McDonald y su equipo tuvieron la idea de  mirar nuevamente los estudios previos de la estrella de la década de 1990 del Hubble Space Telescope ( HST ), que utilizaba los sensores de guía fina ( FGS ) del telescopio para la astrometría , donde los científicos pueden tomar medidas muy precisas de las posiciones y movimientos de los objetos en el cielo. Si Proxima Centauri c estuviera realmente allí, FGS debería poder detectarlo.

Cuando observaron los viejos datos del Hubble, encontraron un planeta con un período orbital de 1.907 días, que se ajustaba a lo que se había visto antes, para el Proxima Centauri c provisional. 

El siguiente artículo lo presenta:

Sobre los esfuerzos realizados en la búsqueda de exoplanetas en el sistema Alfa Centauri y desarrollo de proyectos de viajes interestelares para visitarlo.

El Sistema Alfa Centauri y el Sistema Solar_ Ésta representación artística muestra las distancias en el Sistema Solar en perspectiva. La barra de escala está en unidades astronómicas (UA), con cada distancia establecida más allá de 1 AU representando 10 veces la distancia anterior. Una AU es la distancia desde el Sol a la Tierra, que es de unos 93 millones de millas o 150 millones de kilómetros. Neptuno, el planeta más distante del Sol, está aproximadamente a 30 UA. La Voyager 1 de la NASA, la nave espacial más lejana de la humanidad, está  alrededor de 148.75 UA. Más información. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech.

Breakthrough Starshot es un programa de investigación e ingeniería dotado con 100 millones de dólares cuyo objetivo es testear una prueba de concepto para una nueva tecnología, permitiendo llevar a cabo vuelos espaciales ultraligeros no tripulados al 20% de la velocidad de la luz, sentando las bases para una misión de sobrevuelo de Alfa Centauri para la próxima generación.

Una recopilación de información (sitios, artículos, campañas de búsqueda de exoplanetas  y de vida en el Sistema de Próxima Centaury, documentales y videos de conferencias y charlas públicas, proyectos de viajes interplenatrios, etc.) sobre el sistema se encuentra en el apartado «Material relacionado de los siguientes  artículos:

Curiosidades:

Viajando al sistema Alfa Centaury.

Representación artística de LightSail 2 navegando en órbita terrestre. LightSail es un proyecto financiado por los ciudadanos de la Sociedad Planetaria («The Planetary Society») para enviar una pequeña nave espacial, impulsada únicamente por la luz solar, a la órbita de la Tierra.
Crédito: The Planetary Society.

Hay dos proyectos en curso para viajar al sistema Alfa Centauri: «Light Sail «de la «Planetary Society» y, «Starshot» de «BreakThrough Initiatives». El siguiente artículo, sobre el desarrollo y próximo lanzamiento de la Light Sail 2, contiene en el apartado «Material relacionado», recursos también sobre el proyecto «StarShot» asi como de velas solares y nuevos sistemas de propulsión con velas.

Aunque Light Sail 2 fue lanzada con éxito el año pasado y aún está orbitando la Tierra, vale la pena leerlo.

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