El Equinoccio de este Año es el 19 de Marzo en Estados Unidos, el más temprano en 124 Años. En Montevideo, es el 20 a las 00:49 hora uruguaya.

El Equinoccio de Marzo en horario universal coordinado es el Viernes 20 de Marzo de 2020 a las 03:49 UTC.

Los equinoccios marcan los momentos exactos cuando el eje de la Tierra, ya que gira alrededor del Sol en su órbita, se inclina perfectamente perpendicular a los rayos del Sol. 
Esto solo ocurre dos veces al año: durante los Equinoccios de Marzo y Septiembre.
Crédito: Usuario de Wikimedia Commons Blueshade.

Este año, el 19 de Marzo de 2020, se producirá el equinoccio. Por un breve momento, el eje de la Tierra estará orientado perfectamente perpendicular a los rayos del Sol, marcando el instante en que hacemos la transición de una estación (invierno en el hemisferio norte, verano en el sur) a la siguiente (primavera en el hemisferio norte , otoño en el sur). Este es el primer año desde 1896 donde el equinoccio se produce el 19 de Marzo, en lugar de 20 o 21, para todas las zonas horarias en los Estados Unidos.

Aquellos de nosotros que crecimos en el siglo XX probablemente recordamos el equinoccio que ocurre típicamente el 20 o 21 de Marzo, y nunca vimos un equinoccio del 19 de Marzo hasta el comienzo de este nuevo siglo. Y ahora, a medida que avanzamos, el equinoccio será cada vez más temprano cada cuatro años, incluso algunas partes de Europa y África experimentarán un equinoccio el 19 de Marzo a finales de este siglo. Pero esto es exactamente de acuerdo con el plan, y la ciencia de nuestro Calendario explica por qué.

A pesar de que la Tierra siempre gira sobre su eje, que está inclinado a 23.5 grados, respecto a la perpendicular al plano de su órbita los Equinoccios son especiales por tener esa inclinación axial perpendicular al plano Sol-Tierra, en lugar de un ángulo variable, que ocurre en todos los demás días del año. 
Del mismo modo, los Solsticios ocurren en los puntos medios de la órbita entre los Equinoccios: cuando el eje de la Tierra está inclinado al máximo con respecto al plano tangente a la órbita terrestre y perpendicular al plano de ella.
Crédito: Larry McNich / RASC Calgary Centre.

A diferencia de los solsticios, donde los polos de la Tierra se inclinan hacia el Sol en su órbita (Junio para el hemisferio norte, Diciembre para el hemisferio sur), los equinoccios representan ese momento que está exactamente en el medio: donde ambos hemisferios reciben luz solar en cantidades iguales. Normalmente hablamos sobre el equinoccio que ocurre en un día específico, pero en realidad es un instante particular en el tiempo, que ocurre en 2020 a las 11:50 PM ET (8:50 PM PT) el 19 de Marzo.

Cada año, incluso cuando la Tierra gira alrededor de su eje y gira alrededor del Sol, nuestro planeta vuelve a la misma posición y orientación relativa en nuestra órbita. En un mundo ideal, esto se alinearía exactamente con el calendario que mantenemos. Pero no hay exactamente un número par de días en el año; de acuerdo con las mejores matemáticas que tenemos, hay 365.242189 días en un año. Con el fin de mantener el tiempo lo más preciso posible y aún tener un número entero de días en cada año, hemos adoptado el Calendario Gregoriano y su sistema de años bisiestos.

La presencia o ausencia de un 29 de Febrero en el calendario determina con gran importancia si el equinoccio se desplaza hacia adelante o hacia atrás en el tiempo desde el equinoccio del año anterior. 
2020 marca el primer año desde 1896 en el que todo Estados Unidos experimenta un equinoccio el 19 de Marzo.
Crédito: Getty Images.

Este año, 2020, es un año bisiesto, como probablemente todos recuerden . Para mantener nuestro calendario terrestre en línea con la órbita de la Tierra, nuestros años bisiestos obedecen las siguientes reglas:

  • Cada año que no es divisible por 4 (como 2018, 2019, 2021, 2022, etc.) tiene 365 días, y Febrero tiene 28 días solamente.
  • Cada año que es divisible por 4 (como 2016, 2020, 2024, 2028, etc.) tiene 366 días, y Febrero recibe un día 29 durante estos años.
  • Y cada año que termina en «00», como 1600, 1700, 1800, 1900, 2000, 2100, etc., solo obtiene un 29 de Febrero si también es divisible por 400.

En otras palabras, 1800 no fue un año bisiesto; 1900 no fue un año bisiesto; 2000 fue un año bisiesto; 2100 no será un año bisiesto, y así sucesivamente. En total, esto significa que actualmente contamos con 365.2425 días en cada año, en promedio, lo cual es una muy buena aproximación para 365.242189.

La velocidad a la que los planetas giran alrededor del Sol depende de su distancia del Sol. 
Sin embargo, el tiempo para completar una órbitano es exactamente un número entero de días, por lo que nuestro calendario cambia con respecto al verdadero calendario celestial dependiendo de la cantidad de días que coloquemos en un año determinado. 
Crédito: NASA / JPL.

Pero obtener algo exactamente correcto en promedio no significa que va a ser exactamente el mismo año tras año o siglo tras siglo. En 2019, por ejemplo, el equinoccio de Marzo ocurrió en los Estados Unidos el 20 de Marzo, a las 5:58 p.m. ET (2:58 p.m. PT): unas 18 horas más tarde de lo que ocurre en 2020. La razón de que es mucho más temprano este año en comparación con el año pasado se debe a la inserción del Día Bisiesto el pasado 29 de Febrero.

Mientras que «solo» se necesitaba agregar 0.242189 días adicionales (aproximadamente 5 horas y 49 minutos) a nuestro calendario para mantener 2020 en línea con el lugar en el que estábamos en 2019, en su lugar, agregamos un día completo de 24 horas. Como resultado, el equinoccio de 2020 ocurre aproximadamente 18 horas antes que el de 2019: suficiente para retrasarlo al 19 de Marzo para todas las zonas horarias de los Estados Unidos.

Al cambiar nuestros relojes el Domingo 8 de Marzo, cambiamos los Estados Unidos al horario de verano, lo que significará que el 19 de Marzo de 2020, el equinoccio se producirá en todas partes de los Estados Unidos en esa fecha.
Crédito: Usuario de Pixvay Annevais.

Y, sin embargo, aquellos de nosotros que recordamos haber crecido y vivido una parte sustancial de nuestras vidas en el siglo XX, recordamos con bastante precisión que el siglo XX nunca tuvo un equinoccio de Marzo el día 19. Esto también es cierto. De hecho, el último año que vio un equinoccio el 19 de Marzo, o cualquier equinoccio tan temprano como el de 2020, fue 1896.

Piense en la importancia de ese año: 1896. En términos de calendario, 1896 fue el último año bisiesto en una serie de 24 años bisiestos consecutivos cada cuatro años, de 1804 a 1896, inclusive. Recuerde, con 365.242189 días necesarios para contabilizar un año completo, aproximándose a eso al tener un año bisiesto cada cuatro años (que es un promedio de 365.25 días por año) en realidad nos pone un poco más adelante. Cada vez que hacemos esa aproximación, de que 1 de cada 4 años es un año bisiesto ⁠, terminamos manteniendo el tiempo «demasiado rápido» en aproximadamente 45 minutos cada cuatro años.


Cada año, el momento en que ocurre el equinoccio cambia casi seis horas respecto al año anterior, excepto durante un año bisiesto, donde salta en la otra dirección por aproximadamente 18 horas. 
La lenta migración de las diversas «líneas» corresponde a intervalos de cuatro años, con las discontinuidades representadas por siglos no bisiestos.
Crédito: Irv Bromberg / Universidad de Toronto.

En comparación con 1800, por lo tanto, el año calendario de 1896 vio un equinoccio que fue aproximadamente 18 horas antes que el equinoccio de 1800. Y todo esto habría seguido empeorando durante todo el siglo XX si hubiéramos convertido 1900 en un año bisiesto también. Pero esa es la gran ventaja del Calendario Gregoriano sobre el Calendario Juliano: los años que terminan en «cien» son solo años bisiestos si son divisibles por 400.

1900, por lo tanto, no fue un año bisiesto. Y en lugar de avanzar en nuestro calendario por otros 45 minutos desde 1896 hasta 1900, dejamos que el calendario «se ponga al día» por un total de 23 horas y 15 minutos al  no tener un año bisiesto. Esa diferencia ⁠, entre tener un año bisiesto en un año de cambio de siglo versus no ⁠, explica por qué los equinoccios siempre fueron el 20 o 21 de Marzo en la década de 1900, mientras que con frecuencia ocurrían el 19 hacia fines de 1800.

Esta imagen única del ojo de pez del Sol muestra su camino a través del cielo en el solsticio de verano 
(arriba), solsticio de invierno (abajo) y días de equinoccio (medio). 
Aunque la ruta del Sol en el equinoccio no varía de año en año, la fecha / hora en que se produce esa ruta variará significativamente con el tiempo. 
Crédito: Tunc Tezel (TWAN)

Pero el año 2000 fue un año bisiesto, porque fue un año de cambio de siglo que también era divisible por 400. Mientras que años como 1800, 1900 y 2100 hacen que el calendario «se ponga al día» en 23 horas y 15 minutos relativos al calendario cuatro años antes (en 1796, 1896 y 2096, respectivamente), el año 2000 se comportó como cualquier otro año bisiesto: permitiendo que el calendario se deslice otros 45 minutos en comparación con 1996.

En otras palabras, siempre que sepa cuándo sucedió el equinoccio el año pasado, puede saber cuándo será el equinoccio del próximo año siguiendo dos reglas.

  • El equinoccio llega más tarde en 5 horas y 49 minutos, acumulativamente, en comparación con el año anterior cuando no hay año bisiesto.
  • El equinoccio se adelanta 18 horas y 11 minutos cada año bisiesto en comparación con el año anterior.

Cuando hacemos los cálculos, podemos determinar qué tipos de cambios esto causa en los equinoccios durante largos períodos de tiempo.

Esta vista alternativa de cuándo ocurren los equinoccios muestra claramente la periodicidad de cuatro años coincidente con los años bisiestos, así como la lenta migración de los equinoccios que causan que las fechas / horas de nuestro equinoccio se desvíen, seguidos de siglos que no sean bisiestos corrigiendo eso.
 
Crédito: Eric W. Weinsstein / Wolfram Research / ScienceWorld.

Significa que los equinoccios más recientes del año siempre ocurren cuando estas tres condiciones se alinean:

  1. es el último año antes de un año bisiesto (como 1999, 2003, 2007, 2011, 2015, 2019, etc.),
  2. es un año de principios de siglo después de un cambio de siglo que no fue un año bisiesto (principios de 1700, 1800, 1900, 2100, etc.),
  3. y esto se maximiza después de tres siglos consecutivos sin año bisiesto (por ejemplo, principios de 1900, 2300, 2700, etc.).

Del mismo modo, eso significa que los primeros equinoccios se producen en los años bisiestos que son hacia el final de los siglos, particularmente en los siglos en que el cambio de siglo también fue un año bisiesto. A medida que el siglo XXI continúa progresando, veremos que cada 4 años, en promedio, el equinoccio ocurrirá 45 minutos antes que los 4 años anteriores. Para el año 2096, tendremos el primer equinoccio por otros 400 años: el 19 de Marzo a las 10:04 a.m. ET (7:04 a.m. PT).

Cuando salga el Sol el 19 de Marzo de 2096, hará que la Tierra experimente el equinoccio más temprano en la historia del Calendario Gregoriano.
Crédito: Colaboración PAN-STARRS

Pero todo eso cambiará cuando llegue el año 2100, porque ese año no será un año bisiesto. Desde 2097 hasta 2103, el equinoccio se adelantará 5 horas y 49 minutos cada año, de forma acumulativa. De hecho, en 2103, el equinoccio de Marzo volverá a ocurrir el 21 de Marzo en partes de los Estados Unidos: algo que no ocurrirá en los Estados Unidos durante todo el siglo XXI.

El hecho de que 2100 no sea un año bisiesto empuja el equinoccio más adelante en el calendario, algo que ocurrirá nuevamente en 2200 y aún nuevamente en 2300. Esto significa que el equinoccio de 2303 será el más tardío de los próximos 400 años: donde en realidad ocurrirá en la tarde del 21 de Marzo en Nueva York. Pero en este momento, estamos viviendo en una era en la que los equinoccios no solo son los más tempranos que han estado en la memoria reciente, sino que continúan haciéndose más temprano cada 4 años que pasan, con los años bisiestos marcando los equinoccios más tempranos de todos.

La Tierra siempre recibe luz solar en el 50% de su superficie, pero los días y las noches solo son iguales en todo el mundo durante el equinoccio, cuando nuestro eje de rotación se inclina perpendicular al radio orbital.
Crédito: NASA /MESSENGER.

Este año, 2020, es el primer año desde 1896, donde cada zona horaria de los Estados Unidos experimentará el equinoccio el 19 de Marzo. Esto se volverá más severo cada 4 años, y culminará con un equinoccio tan temprano en 2096 que incluso Europa, África y gran parte de Asia tendrán un equinoccio el 19 de Marzo. Pero esto es solo una parte natural de los ciclos de nuestro calendario y cómo mantenemos el tiempo.

El equinoccio está migrando exactamente como se anticipó, y para la década de 2050 comenzaremos a experimentar equinoccios incluso antes de lo que se vio en el siglo XIX. Pero todo eso volverá a cambiar una vez que el calendario marque más allá de 2100. Aunque pocos de nosotros vamos a presenciarlo, los equinoccios de Marzo a principios de 2100 siempre caerán el 20 o 21 de Marzo, y nunca el 19, ni siquiera en un año bisiesto, no por muchas décadas. Disfrute el equinoccio má temprano de su vida este año, pero regrese dentro de cuatro años y cada cuatro años después de eso, donde seguiremos batiendo ese récord hasta el final del siglo.

Fuente: Start with a Bang / Forbes.

Artículo original: «This Year’s Equinox Is March 19, The Earliest In 124 Years«. Ethan Siegel. March 5, 2020.

Material relacionado:

La página siguiente contiene una descripción con todas las características del equinoccio y además dispone de una casilla para obtener el horario en su posición geográfica:

El siguiente artículo correspondiente al Equinoccio de Otoño de 2016, lo describe en detalle, asi como las características generales de los equinoccios y su origen, además conteniendo en su apartado «Material relacionado» una selección de recursos, (artículos, páginas, animaciones, videos, etc.) sobre el tema:

Una visión desde una perspectiva diferente, es presentada en el siguiente artículo, que además contiene recursos sobre las estaciones, modos de registro del movimiento del Sol en en el cielo como la Solarigrafía, el Analema, etc.:

El instrumento principal en MSG es el escáner mejorado de imágenes visibles e infrarrojas ( SEVIRI ), que mide la luz en 11 canales espectrales desde la región espectral  infrarroja  visible a la térmica . La resolución de la mayoría de los canales es de aproximadamente 3 km en el punto más bajo, directamente debajo del satélite. Las imágenes de arriba son compuestos de la detección de tres canales espectrales específicos de SEVIRI combinados con los datos de Blue Marble Next Generation de la NASA . Esta combinación permite la generación de imágenes en color verdadero a partir de instrumentos satelitales optimizados para observaciones meteorológicas. 

La imagen de arriba es la Imagen del Día, de la Tierra ( Earth Picture of the Day, EPOD), bajo el título «Estaciones desde el Espacio», que al igual que APOD (Astronomy Picture of the Day), nos brinda una imagen comentada. El post es el siguiente y contiene links a temas relacionados:

Las estaciones en los otros planetas del Sistema Solar:

Resumen de la relación de las inclinaciones de los ejes de rotación con las estaciones:
La imagen correponde a un artículo anterior al 2006, por lo cual Plutón aparece como planeta.
(1) Si el planeta no tiene inclinación (Mercurio, Venus, Júpiter), no tiene estaciones
(2) Si el planeta tiene una inclinación similar a la nuestra (Marte, Saturno, Neptuno), tiene estaciones similares a las nuestras
(3) Si el planeta tiene una inclinación cercana a los 90 grados (Urano, Plutón), tiene estaciones extremas
Crédito: C. Seligman

Una buena presentación del tema se encuentra en:

Curiosidades:

Las Estaciones en Plutón:

LAS ESTACIONES DE PLUTÓN
Con una excentricidad orbital de 0.24, Plutón está casi dos veces más lejos del Sol en el afelio que en el perihelio. Sus estaciones están alineadas con esta órbita elíptica de tal manera que el perihelio ocurre en la transición del invierno del norte a la primavera.
Créditos: Emily Lakdawalla / Candy Hansen / Biblioteca Bruce Murray.

La superficie diversa de Plutón, caracterizada por las llanuras lisas y brillantes de Sputnik Planum que se encuentran adyacentes a los terrenos oscuros de Cthulhu, desafía cualquier explicación fácil de cómo llegó a ser así.

Tratando de explicarlo, la investigadora busca si existe una relación con las estaciones de Plutón.

Hay dos razones para que Plutón tenga estaciones. La primera es por la misma razón que la Tierra tiene estaciones. La segunda es exclusiva de los objetos con órbitas alargadas, como Plutón.

El siguiente artículo lo presenta examinando en detalle las estaciones de Plutón:

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