Fuego desde el cielo.

Los investigadores encuentran evidencia de un impacto cósmico que causó la destrucción de uno de los primeros asentamientos humanos del mundo.

Representación artística de un evento dew impacto.
Crédito: American Geophysical Union (AGU).

Antes de que la presa de Taqba dominara el río Eufrates en el norte de Siria en la década de 1970, un sitio arqueológico llamado Abu Hureyra (AH)fue testigo del momento en que los antiguos pueblos nómadas se establecieron por primera vez y comenzaron a cultivar. Un gran montículo marca el asentamiento, que ahora se encuentra bajo el lago Assad.

Pero antes de que se formara el lago, los arqueólogos pudieron extraer y describir cuidadosamente mucho material, incluidas partes de casas, alimentos y herramientas, una abundancia de evidencia que les permitió identificar la transición a la agricultura hace casi 12.800 años. Fue uno de los eventos más importantes en la historia cultural y ambiental de nuestra Tierra.

Resulta que Abu Hureyra tiene otra historia que contar.  Vidrio fundido fue encontrado entre los cereales y granos y salpicado en los primeros materiales de construcción y huesos de animales, algunas características que sugieren que se formó a temperaturas extremadamente altas, mucho más altas de lo que los humanos podían lograr en ese momento, o que podrían atribuirse al fuego, rayos o vulcanismo.

«Para ayudar con la perspectiva, temperaturas tan altas derretirían completamente un automóvil en menos de un minuto», dijo James Kennett, Profesor Emérito de Geología de la Universidad de California en Santa Bárbara. Tal intensidad, agregó, solo podría haber sido el resultado de un fenómeno extremadamente violento, de alta energía y alta velocidad, algo del orden de un impacto cósmico.

Basado en los materiales recolectados antes de que el sitio fuera inundado, Kennett y sus colegas sostienen que Abu Hureyra es el primer sitio en documentar los efectos directos de un cometa fragmentado en un asentamiento humano. Todos estos fragmentos son parte del mismo cometa que probablemente se estrelló contra la Tierra y explotó en la atmósfera al final de la época del Pleistoceno, según Kennett. Este impacto contribuyó a la extinción de la mayoría de los animales grandes, incluidos los mamuts y los caballos y camellos estadounidenses; la desaparición de la cultura norteamericana Clovis; y al inicio abrupto del fin del episodio de enfriamiento glacial de Younger Dryas.

Los hallazgos del equipo se destacan en un documento. publicado en la revista Nature Scientific Reports.

«Nuestros nuevos descubrimientos representan evidencia mucho más poderosa de temperaturas muy altas que solo podrían estar asociadas con un impacto cósmico», dijo Kennett, quien junto con sus colegas informó por primera vez de tal evento en la región en 2012.

Abu Hureyra se encuentra en el sector más oriental de lo que se conoce como el campo sembrado de Younger Dryas Boundary (YDB), que abarca otros 30 sitios en América, Europa y partes de Medio Oriente. Estos sitios tienen evidencia de quema masiva, incluida una capa de “esterilla negra” rica en carbono que contiene millones de nanodiamantes, altas concentraciones de platino y pequeñas esférulas metálicas formadas a temperaturas muy altas. La hipótesis del impacto YDB ha ganado más fuerza en los últimos años debido a muchos descubrimientos nuevos, incluido un cráter de impacto muy joven debajo del glaciar Hiawatha de la capa de hielo de Groenlandia, y el vidrio fundido a alta temperatura y otras pruebas similares en un sitio arqueológico en Pilauco, ubicado en el sur de Chile.

Mapa que muestra la ubicación de Wonderkrater en Sudáfrica, en relación con más de otros 25 sitios Younger Dryas (YD) que también tienen anomalías en las concentraciones de platino (puntos naranjas) en depósitos fechados en alrededor de 12 800 cal años BP. 
Los puntos rojos representan sitios con otros proxies de impacto YD, incluidas las esférulas, así como los nanodiamantes, según lo informado por Kurbatov et al. (2010). 
El sitio Pilauco en la Patagonia (sur de Chile) y Wonderkrater son los únicos sitios conocidos en el Hemisferio Sur donde se han reportado picos de platino YD. 
Crédito: Mapa dibujado por de Pino et al. (2019).

«El pueblo de Abu Hureyra habría sido destruido abruptamente», dijo Kennett. A diferencia de la evidencia de Pilauco, que se limitó al sacrificio humano de animales grandes hasta la capa de quemaduras de impacto YDB, pero no más joven, Abu Hureyra muestra evidencia directa del desastre en este asentamiento humano temprano. Kennett señaló que un impacto o una explosión de aire debe haber ocurrido lo suficientemente cerca como para enviar calor masivo y vidrio fundido a todo el pueblo temprano.

El vidrio se analizó para determinar su composición geoquímica, forma, estructura, temperatura de formación, características magnéticas y contenido de agua. Los resultados del análisis mostraron que se formó a temperaturas muy altas e incluyó minerales ricos en cromo, hierro, níquel, sulfuros, titanio e incluso hierro fundido rico en platino e iridio, todos los cuales se formaron en temperaturas superiores a 2200 grados Celsius.

«Los materiales críticos son extremadamente raros a temperaturas normales, pero se encuentran comúnmente durante los eventos de impacto», dijo Kennett. Según el estudio, el vidrio fundido se formó «a partir de la fusión y vaporización casi instantánea de biomasa regional, suelos y depósitos de llanuras de inundación, seguido de enfriamiento instantáneo». Además, debido a que los materiales encontrados son consistentes con los encontrados en las capas YDB en los otros sitios en todo el mundo, es probable que sean el resultado de un cometa fragmentado, a diferencia de los impactos causados ​​por cometas o asteroides individuales.

«Un solo gran impacto de asteroide no habría causado materiales tan dispersos como los descubiertos en Abu Hureyra», dijo Kennett. “Se propone que los grupos de desechos cometarios más grandes sean capaces de causar miles de ráfagas de aire en un lapso de minutos en todo un hemisferio de la Tierra. La hipótesis YDB propuso este mecanismo para dar cuenta de los materiales de coeficientes ampliamente dispersos en más de 14,000 kilómetros de los hemisferios norte y sur. Nuestros descubrimientos de Abu Hureyra apoyan firmemente un evento de gran impacto de un cometa tan fragmentado «.

El campo sembrado de Younger Dryas Boundary (YDB), que abarca otros 30 sitios en América, Europa y partes de Medio Oriente (ver mapa arriba). Estos sitios tienen evidencia de quema masiva, incluida una capa de “esterilla negra” rica en carbono que contiene millones de nanodiamantes, altas concentraciones de platino y pequeñas esférulas metálicas formadas a temperaturas muy altas, que señalan un evento cósmico como su origen: la fragmentación de un meteoro o de un cometa en la atmósfera.

La investigación sobre este estudio fue realizada también por Andrew Moore, del Instituto de Tecnología de Rochester en Nueva York; William M. Napier, del Observatorio y Planetario Armagh en Irlanda del Norte; Ted E. Bunch y James H. Wittke, de la Universidad del Norte de Arizona; James C. Weaver, de la Universidad de Harvard; Malcolm LeCompte y A. Victor Adedji, de la Elizabeth State University en Carolina del Norte; Paul Hackley, del Servicio Geológico de los Estados Unidos; Gunther Kletetschka, de la Academia Checa de las Ciencias, la Universidad Charles en la República Checa y la Universidad de Alaska; Robert E. Hermes, del Laboratorio Nacional de Los Alamos (retirado); Joshua J. Razink de la Universidad de Oregon; Michael Willam Gaultois, de la Universidad de Liverpool en el Reino Unido; y Allen West, del Comet Research Group en Arizona.

Fuente: Universidad de California, Santa Bárbara.

Artículo original: «Fire from the Sky«. Sonia Fernández, March 6, 2020.

Material relacionado:

La evidencia geológica y paleontológica descubierta en el sur de Chile respalda la teoría de que ocurrió un evento de impacto cósmico importante hace aproximadamente 12.800 años:

El siguiente es un conjunto de artículos reunidos por el aficionado experto en cráteres Charles O’Dale de la RASC siguiendo el desarrollo de la hipótesis del Young Dryas Boundary (YDB) event

Sobre los cráteres de impacto en la Tierra:

_ EL siguiente artículo describe las consecuencias de los impactos en la Tierra: la liberación de energía, la formación del cráter, Tsunamis, los efectos sobre la atmósfera y la vida, asi como los esfuerzos de detección de objetos que puedan ser una amenaza para el planeta:

_ El mapa interactivo con los cráteres terrestres, que aparece en el artículo anterior, está vinculado con PASSC (Planetary and Space Science Centre) de Canadá que tiene la Base de Datos de Impactos de la Tierra:

  • Earth Impact Database. PASSC. University of  New Brunswick, Canada.   Esta página contiene también una descripción general sobre cráteres de impacto, su morfología, identificación, etc. además de referencias.

Sobre las Extinciones Masivas y los Impactos en la Tierra:

_ Hace unos 65 millones de años, un asteroide golpeó la Tierra y desató el caos global. Tres cuartas partes de las especies vivas murieron, y un enorme cráter que ahora se llama Chicxulub-quedó atrás. Hoy en día, los investigadores revelaron detalles de cómo se formó ese cráter. El siguiente artículo lo presenta, conteniendo además en su apartado «Material relacionado» una completa selecciónde recursos sobre el proceso de craterización y su estudio, cráteres en la Tierra y en la Luna, la extinción masiva del cretácico, etc.:

Sobre los proyectos de Defensa Planetaria en curso:

Programas de Detección y seguimiento de NEOs.: (Ver la página de NEOs del Minor Planet Center)
Dos excelentes trabajos uno correspondiente a la detección visual de cometas justo antes del comienzo del uso de los sitemas automáticos de detección y el otro,  del comienzo de la  detección automática de NEOS son los siguientes:

Cuántos NEOs han sido detectados:

Bases de Datos de NEOs:
Deflexión de Asteroides:

Proyectos que investigan y hacen divulgación sobre NEOs y temas afines:

Proyectos de Ciencia Ciudadana  sobre asteroides:

Libros:

        Documentales:
        Conferencias y Charlas Públicas:

Curiosidades:

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