En el día de la Mujer, Recordamos a Katherine Johnson.

En esta foto de archivo del 26 de Febrero de 2017, Katherine Johnson, la inspiración para la película «Hidden Figures», posa en la sala de prensa de los Oscar en el Dolby Theatre de Los Ángeles. Johnson, una matemática en las primeras misiones espaciales que fue retratada en la película «Figuras ocultas», sobre las pioneras trabajadoras aeroespaciales negras, murió el Lunes 24 de Febrero de 2020.
Crédito imagen: Jordan Strauss / Invision / AP, File.

Katherine Johnson, una matemática que calculó las trayectorias de los cohetes y las órbitas terrestres para las primeras misiones espaciales de la NASA y luego fue retratada en la exitosa película de 2016 «Hidden Figures», sobre las pioneras trabajadoras aeroespaciales negras,falleció el 24 de Febrero pasado a los 101 años.

El administrador de la NASA, Jim Bridenstine, dijo en un comunicado que Johnson «ayudó a nuestra nación a ampliar las fronteras del espacio a pesar de que hizo grandes avances que también abrieron puertas para mujeres y personas de color».

El Administrador de la NASA Jim Bridenstine durante un evento del ayuntamiento de la NASA en la sede de la NASA en Washington. 
Crédito de laimagen: NASA / Bill Ingalls.

Johnson fue una de las «computadoras» que resolvió ecuaciones a mano durante los primeros años de la NASA y las de su organización precursora, el Comité Asesor Nacional de Aeronáutica.

Katherine Johnson, una de las «computadoras humanas» de la NASA que trazó los cursos de la primera nave espacial de la agencia, se sienta en su escritorio en el Centro Espacial Langley de la NASA.
Crédito: NASA

Johnson y otras mujeres negras trabajaron inicialmente en una unidad de cómputo racialmente segregada en Hampton, Virginia, que no se disolvió oficialmente hasta que NACA se convirtió en NASA en 1958. Las señales dictaban qué baños podían usar las mujeres.

Johnson se centró en aviones y otras investigaciones al principio. Pero su trabajo en el Centro de Investigación Langley de la NASA finalmente se trasladó al Proyecto Mercurio, el primer programa espacial humano de la nación.

«Nuestra oficina calculó todas las trayectorias (de cohetes)», dijo Johnson al periódico The Virginian-Pilot en 2012. «Usted me dice cuándo y dónde quiere que baje, y le diré dónde, cuándo y cómo lanzarlo. «

En 1961, Johnson hizo un análisis de trayectoria para la Misión Freedom 7 de Alan Shepard, la primera en llevar a un estadounidense al espacio. Al año siguiente, verificó manualmente los cálculos de una computadora naciente de la NASA, una IBM 7090, que trazó las órbitas de John Glenn alrededor del planeta.

“Haz que la chica revise los números”, había insistido Glenn, escéptico de la computadora, en los días previos al lanzamiento.

«Katherine se organizó de inmediato en su escritorio, acumulando pilas de hojas de datos con un grueso de libretas de teléfonos, un número a la vez, bloqueando todo excepto el laberinto de ecuaciones de trayectoria», escribió Margot Lee Shetterly en su libro de 2016 «Figuras ocultas«, en en que se basa la película.

«Me llevó un día y medio observar cómo se acumulaban los pequeños dígitos: trabajo desorientador y aturdidor de los ojos», escribió Shetterly.

Shetterly le dijo a AP que Johnson era «excepcional en todos los sentidos».

«El maravilloso regalo que nos dio Katherine Johnson es que su historia arrojó luz sobre las historias de tantas otras personas», dijo Shetterly el Lunes. «Ella nos dio una nueva forma de ver la historia negra, la historia de las mujeres y la historia estadounidense».

Johnson consideró su trabajo en las misiones lunares del Apolo como su mayor contribución a la exploración espacial. Sus cálculos ayudaron al módulo de aterrizaje lunar a encontrarse con el módulo de servicio de comando en órbita. También trabajó en el programa del transbordador espacial antes de retirarse en 1986.

Johnson y sus compañeros de trabajo habían sido héroes relativamente desconocidos de la carrera espacial de Estados Unidos. Pero en 2015, el presidente Barack Obama otorgó a Johnson, entonces 97, la Medalla Presidencial de la Libertad, el más alto honor civil de la nación.

El presidente Barack Obama presenta a la ex matemática de la NASA Katherine Johnson con la Medalla Presidencial de la Libertad el 24 de Noviembre de 2015, durante una ceremonia en la Sala Este de la Casa Blanca en Washington. 
Crédito: Bill Ingalls / NASA / Flickr.

El libro y la película «Figuras ocultas» siguieron, contando las historias de Johnson, Dorothy Vaughan y Mary Jackson, entre otros. Johnson fue retratado en la película por la actriz Taraji P. Henson. La película fue nominada al Oscar a la Mejor Película y recaudó más de $ 200 millones en todo el mundo.

En 2017, Johnson fue llevada al escenario en la ceremonia de los Premios de la Academia con un aplauso atronador. Jackson y Vaughan habían muerto en 2005 y 2008 respectivamente.

Johnson nació Katherine Coleman el 26 de Agosto de 1918, en White Sulphur Springs, Virginia Occidental, cerca de la frontera con Virginia. El pequeño pueblo no tenía escuelas para negros más allá del octavo grado, le dijo a The Richmond Times-Dispatch en 1997.

Cada Septiembre (comienzo de clases), su padre condujo a Johnson y sus hermanos al Instituto, West Virginia, para la escuela secundaria y la universidad en el campus del West Virginia State College históricamente negro.

Johnson enseñó en escuelas públicas negras antes de convertirse en una de los tres estudiantes negras en integrar las escuelas de posgrado de West Virginia en 1939.

Se fue después de la primera sesión para formar una familia con su primer esposo, James Goble, y volvió a la enseñanza cuando sus tres hijas crecieron. En 1953, comenzó a trabajar en la unidad de computación del área oeste completamente negra en lo que entonces se llamaba Langley Memorial Aeronautical Laboratory en Hampton.

El primer esposo de Johnson murió en 1956. Se casó con James A. Johnson en 1959. Murió el año pasado.

A Johnson le sobreviven dos de sus tres hijas, seis nietos y 11 bisnietos, dijo Reavis, el abogado de la familia.

Johnson pasó sus últimos años alentando a los estudiantes a ingresar en los campos de la Ciencia, la Tecnología, la Ingeniería y las Matemáticas.

«La semana pasada, estaba dando una entrevista a un estudiante de secundaria que quería hablar con ella en francés», dijo Reavis. “Ella tenía dos grados. Uno en francés y otro en matemáticas.

Mirando hacia atrás, Johnson dijo que tenía poco tiempo para preocuparse por ser tratada de manera desigual.

«Mi papá nos enseñó ‘eres tan buena como cualquiera en esta ciudad, pero no eres mejor'», dijo Johnson a la NASA en 2008. «No tengo un sentimiento de inferioridad. Nunca tuve. Soy tan buena como cualquiera, pero no mejor «.

Fuente: Associated Press / Bellingham Herald.

Artículo original: «Pioneering black NASA mathematician Katherine Johnson dies. Ben Finley. Feb 24, 2020.

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